4 milioni di carte. 4.000 cassetti. E un sacco di tagli di carta. Una coalizione di amanti dei libri si precipita a salvare il catalogo delle carte di U-Va.

4 milioni di carte. 4.000 cassetti. E un sacco di tagli di carta. Una coalizione di amanti dei libri si precipita a salvare il catalogo delle carte di U-Va.

Avevano appena finito di installare i proiettori per creare una replica del il planetario Thomas Jefferson aveva immaginato che si estendesse sulla cupola della Rotonda dell'Università della Virginia quando Neal Curtis e Sam Lemley si fermarono. Si guardarono l'un l'altro. E decisero che dovevano escogitare un piano, immediatamente.

Entrarono nella Biblioteca dell'Assessore alla scuola e promisero che non sarebbero andati via quella notte finché non avessero trovato un modo per salvare il vecchio catalogo a schede.

Così iniziò un piano che avrebbe riunito una comunità di amanti dei libri, 22.000 sterline di carte e una paperella di gomma.

Il catalogo a schede doveva essere scartato durante una massiccia ristrutturazione della biblioteca. Non c'è da meravigliarsi: non veniva aggiornato da due decenni, era per lo più inutilizzato e sarebbe costato centinaia di migliaia di dollari per risparmiare. Il catalogo è fisicamente enorme, con 4 milioni di carte. (Quattro dumper, ha calcolato un amministratore.)

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Ma Curtis e Lemley sono studenti laureati, che ricercano e scrivono dissertazioni sulla letteratura del XVII e XVIII secolo. Avevano usato ampiamente il catalogo delle carte in un progetto che documenta i libri della prima biblioteca della scuola , la Rotonda. Jefferson aveva progettato l'università in modo che al centro ci fosse una biblioteca, piuttosto che una cappella o un seminario.

Un incendio nella Rotonda nel 1895 lasciò molti libri in cenere. Curtis, Lemley e altri U-Va. i ricercatori hanno voluto ricostruire un registro dei volumi ritenuti essenziali negli anni di fondazione dell'università e apprendere come era stata ricostruita la collezione, spesso attraverso libri donati da famiglie locali.

Le carte a volte includevano informazioni che i registri digitali della scuola non contenevano: note scritte a macchina o scritte a mano sul retro che dettagliavano la provenienza dei libri. Uno dei primi cassetti che Curtis ha tirato fuori ha prodotto una scoperta sorprendente: un libro sulla botanica dalla biblioteca originale era stato firmato da uno dei fondatori strumentali della scuola. E poi Curtis ha scoperto che il libro esisteva ancora, in una biblioteca di collezioni speciali all'U-Va. — ma senza alcuna registrazione nel sistema digitale.

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Non sono stati solo i legami con i tempi del Jeffersonian a ispirarli. Il catalogo delle schede di U-Va. ha abbracciato 50 anni, dagli anni '30 alla fine degli anni '80. Erano tempi tumultuosi per la nazione e l'università, con la seconda guerra mondiale, il movimento per i diritti civili e le studentesse e le studentesse nere che cambiavano scuola.

Quando i libri vengono rimossi definitivamente dalla biblioteca, vengono eliminati dal catalogo digitale. Ma il catalogo a schede fornisce 'una visione accurata e conservata nell'ambra di ciò che era la biblioteca nel 20 ° secolo' e di ciò che interessava gli studiosi, ha detto Lemley.

Facoltà e altri hanno fatto pressioni per salvare il catalogo. Ma con uno spazio limitato per i nuovi libri, 65 grandi armadi in legno erano chiaramente poco pratici. I dirigenti delle biblioteche hanno già un programma serrato prima che inizino i lavori per rimuovere l'amianto a gennaio. Le esigenze di ristrutturazione sono ampie e urgenti.

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'È un edificio pieno di carta e studenti senza soppressione degli incendi', ha detto John M. Unsworth, il bibliotecario dell'università, poi ha riso e ha aggiunto, 'tranne l'amianto'.

Costerebbe all'università pubblica circa $ 750.000 per scansionare le carte per un record digitale, ha detto Unsworth.

Quindi Lemley e Curtis si sono messi al lavoro. All'Assessore a tarda notte, misurarono e calcolarono. Hanno pianificato e perfezionato. E a mezzogiorno del giorno successivo, avevano una proposta che includeva i piedi cubi necessari per conservare il contenuto degli armadietti, il costo per scatola per spedirli e conservarli e un Piano che potrebbe trasportare fuori dalla biblioteca 4.000 cassetti di carte, in ordine preciso. Entro il 7 gennaio.

I soldi per sottoscrivere lo sforzo - Unsworth fissa il costo a $ 75.000 - proverrebbero principalmente da donatori. E il lavoro per questo compito gigantesco sarebbe venuto dai volontari.

Il sistema del catalogo delle carte è stato progettato per mettere ordine nel caos, ha affermato Peter Devereaux, l'autore di un libro sui cataloghi a schede . L'idea è nata durante la Rivoluzione francese, quando le carte da gioco venivano usate per rintracciare le biblioteche sequestrate a chiese e aristocratici.

Verso la metà del XIX secolo, era comune che i libri fossero catalogati su schede, ha affermato Devereaux, uno scrittore-editore presso l'Ufficio editoriale della Biblioteca del Congresso.

Ma con l'impennata della pubblicazione di libri all'inizio del XX secolo, la crescente dimensione dei cataloghi a schede stava diventando un problema. La campana a morto arrivò negli anni '60, con l'inizio dei dati leggibili dalle macchine. Negli anni '70, molte biblioteche più grandi sono passate ai computer e nel corso degli anni, ha detto Devereaux, molti cataloghi di schede 'sono finiti nel cassonetto'.

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Oggi le persone possono trovare i libri rapidamente e i cataloghi digitali sono facilmente aggiornabili. Eppure, anche tra coloro che riconoscono i vantaggi, ce ne sono alcuni, come Page Nelson, che ha lavorato nelle biblioteche dell'U-Va. e l'Università di Harvard, che sono malinconiche.

“È mortale stare tutto il giorno al computer. Può distruggere l'anima', ha detto Nelson. Ma sfogliare le carte alla ricerca di libri è 'come suonare uno strumento musicale'.

In qualità di catalogatore junior presso U-Va. negli anni '80, Nelson ha affermato che ci sono volute tre settimane di formazione per apprendere i livelli di organizzazione necessari.

Nelson trascorreva la maggior parte del tempo lavorando alla scrivania, ma ogni giovedì pomeriggio lui e i suoi colleghi uscivano con pile di carte alte sei pollici per archiviarle nei cassetti. Potrebbe sembrare noioso, ha detto, ma lo ricorda con affetto.

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'Era come se fossi nel labirinto di siepi di Hampton Court', ha detto, tenendo le carte in mano e girando intorno ai grandi banchi di legno dei cataloghi delle carte, con la luce che filtrava sotto l'alto soffitto dell'atrio dell'Assessore. 'È stata un'opportunità meravigliosa per chattare con persone con cui non chattavi normalmente, flirtare, avere conversazioni affascinanti'.

Non tutti sentivano il fascino, ammise. 'C'era un tipo che non sembrava perfettamente soddisfatto del lavoro', anche se i suoi colleghi ammiravano la rapidità con cui era in grado di archiviare le carte. Poi un giorno le sue carte assegnate furono trovate in un bidone della spazzatura. 'Era', ha detto Nelson, 'il filer più veloce'.

Il presidente emerito dell'U-Va., John T. Casteen III, che è un membro della facoltà del Dipartimento di inglese, ha lavorato in Alderman come studente negli anni '60, quindi sapeva che le informazioni erano scritte sul retro delle carte. Si ricordava di aver trovato i tomi della biblioteca di Jefferson accantonati su pile aperte, alcuni dei quali venivano estratti, con la loro importanza storica non riconosciuta.

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Quando ha saputo del piano di conservazione degli studenti, lui e sua moglie hanno offerto sostegno finanziario, innescando altri doni.

Con la benedizione dei vertici universitari, i volontari – inclusi studenti universitari, professori e almeno un amministratore senior – hanno iniziato a spostare le carte dai cassetti nelle scatole, seguendo un sistema complesso ma ordinato.

Nel loro piano dettagliato del flusso di lavoro di sette pagine, Lemley e Curtis hanno disegnato mappe degli armadietti - che non sono più in ordine alfabetico - e diagrammi.

'Se non ho iniziato con uno, ora ho sicuramente un'affinità con i cataloghi di carte', ha detto Curtis, ridendo. “Non so se è reale o forzato perché devo convincermi che amo queste cose dopo aver passato così tante ore con loro”. Alla fine di dicembre, lui e Lemley avevano trascorso circa 200 ore al quinto piano della biblioteca, dove i libri erano stati spostati per la ristrutturazione, lasciando scaffali vuoti per le scatole piene di carte. Due terzi fatti.

La scala è sbalorditiva, ha detto Lemley: se impilassero le carte in un'unica pila, si allungherebbe più di un miglio.

Ogni tanto c'è una sorpresa. C'era un fusibile elettrico in un cassetto. Un tagliaunghie in un altro. E in mezzo a una fila di carte, come per segnare un libro, una paperella di gomma.

La sorpresa di Unsworth: 'La praticità degli studenti laureati'. Hanno preso sul serio le preoccupazioni dell'amministrazione e hanno trovato una soluzione praticabile, ha detto. 'La loro devozione alla causa è stimolante'.

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A tarda notte, stanno impacchettando quelle carte. 'Sembra che stiamo facendo qualcosa di importante', ha detto Curtis. “E abbiamo una scadenza, una scadenza molto reale. La fine è vicina.'

Alla fine, 798 scatole saranno trasportate al deposito fuori dal campus. Alla fine, saranno dotati di codici a barre e alloggiati in parte del sistema bibliotecario, in modo che i ricercatori possano richiedere una scatola e sfogliare le carte all'interno.

Un armadietto di legno starà nel nuovo ingresso dell'Assessore, ha detto Unsworth, con le carte scelte da Curtis e Lemley.

Hanno già un altro piano, ha detto Curtis, ispirato da Nelson e dalle sue descrizioni liriche delle carte ('ognuna una tavoletta di argilla cuneiforme'): nei prossimi mesi, vogliono registrare più interviste con catalogatori e archiviatori del passato. Creeranno una storia orale del catalogo a schede.