Ritorno a scuola: molti grandi distretti riaprono i battenti

Ritorno a scuola: molti grandi distretti riaprono i battenti

I grandi distretti scolastici in tutto il paese stanno riaprendo i campus agli studenti, un'inversione lenta guidata dalla paura che gli studenti stiano rimanendo indietro e dalle prime prove che le scuole non sono diventate super-diffusori del coronavirus come temuto.

È un cambiamento importante dall'inizio dell'anno, quando quasi tutti i grandi sistemi scolastici sono iniziati completamente online.

La trepidazione per la pandemia persiste. In molte città, i tassi di infezione da coronavirus sono in aumento, il che potrebbe indurre i dirigenti scolastici a cambiare i loro piani. Alcune aule e persino intere scuole hanno aperto e hanno dovuto chiudere di nuovo in risposta alle epidemie. In alcune città, l'opposizione dei sindacati degli insegnanti ha rallentato gli sforzi per aprire gli edifici.

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Ma nel complesso, la tendenza è ora verso una scuola più di persona.

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Dei 50 distretti scolastici più grandi, 24 hanno ripreso le lezioni di persona per grandi gruppi di studenti e altri 11 hanno in programma di farlo nelle prossime settimane, secondo un sondaggio del Washington Post. Altri quattro hanno aperto, o prevedono di aprire, per piccoli gruppi di studenti che necessitano di maggiore attenzione.

Molti sono in Florida e Texas, dove i governatori repubblicani richiedono lezioni di persona, ma le scuole sono aperte anche a New York City, Greenville, Carolina del Sud e Alpine, Utah, il distretto più grande dello stato. I ritorni sono previsti a Charlotte, Baltimora e Denver.

Solo 11 dei 50 distretti scolastici più grandi sono ancora completamente remoti, senza piani immediati per cambiarlo.

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'Penso che tutti siano piuttosto preoccupati per il prezzo che abbiamo pagato per la chiusura degli edifici', ha affermato Michael Casserly, direttore esecutivo del Council of the Great City Schools, un gruppo di pressione per i distretti urbani. Ha affermato che i principali fattori trainanti sono la preoccupazione per la sostanziale 'perdita di apprendimento' e la sensazione che anche se l'istruzione a distanza è migliore di quanto non fosse in primavera, non funziona ancora abbastanza bene.

I funzionari si preoccupano anche perché alcuni studenti semplicemente non si presentano alle lezioni remote, con cifre di frequenza in calo in molti luoghi.

Casserly ha detto che molti educatori temono che 'ci scaveremo una fossa così profonda che ci vorranno anni e anni per uscirne'.

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La tendenza è evidente anche nel monitoraggio da parte del Center on Reinventing Public Education presso l'Università di Washington a Bothell. All'inizio di settembre, 24 dei 106 distretti per lo più urbani erano aperti per almeno una scuola di persona. Entro la fine di ottobre, tale cifra salirà a 69 su 106, supponendo che i distretti rispettino i piani annunciati.

“I genitori sono molto, molto ansiosi di riportare i loro figli a scuola. Gli studenti sono molto ansiosi di tornare a scuola', ha affermato Robin Lake, direttore del centro.

Valutare i tassi di infezione

In molti distretti, inclusi D.C. e i suoi sobborghi, gli studenti stanno rientrando gradualmente a scuola, spesso a partire dai più piccoli perché l'apprendimento online è così difficile per loro. Questo è anche l'approccio delle scuole Charlotte-Mecklenburg nella Carolina del Nord, che utilizza un sistema ibrido in cui gli studenti sono nel campus in determinati giorni e online in altri.

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Il sovrintendente Earnest Winston ha detto che è la mossa giusta perché i bambini imparano meglio di persona, ma è preoccupato perché vede aumentare i tassi di infezione. Per la prima volta dalla fine di luglio, il conteggio dei nuovi casi di coronavirus negli Stati Uniti ha superato i 64.000 la scorsa settimana. In 44 stati e D.C., i casi sono più alti di quanto non fossero un mese fa.

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'Questo virus è ancora così nuovo, le cose stanno cambiando rapidamente e quindi una cosa che mi tiene sveglio la notte è vedere questa rinascita in tutto il paese', ha detto Winston. 'Sono preoccupato che potremmo tornare indietro prima di continuare ad andare avanti'.

Ma è confortato dal fatto che finora ci sono poche prove di una trasmissione significativa negli edifici scolastici.

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A monitoraggio del progetto esaurito la Brown University, che include dati fino all'inizio di ottobre provenienti da oltre 1.200 scuole, rileva che meno dell'1% degli studenti e del personale ha confermato infezioni da coronavirus.

In Texas, che ha ordinato l'apertura delle scuole, il Department of State Health Services segnalato quasi 2.000 studenti con nuovi casi confermati per la settimana terminata l'11 ottobre. Quella era una piccola frazione - ben al di sotto dell'1% - dei 2,1 milioni di studenti che frequentavano la scuola di persona. Anche tra il personale scolastico, solo una frazione di punto percentuale ha riportato infezioni.

E a New York City, il sistema scolastico ha riferito di aver condotto più di 16.000 test la scorsa settimana, con 28 persone risultate positive al coronavirus: 20 membri dello staff e otto studenti. Era solo lo 0,17 percento del totale.

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I dati in altri stati sono meno chiari perché i distretti non sono tenuti a segnalare i casi. Ma nel complesso, dicono gli esperti, i tassi di infezione sono inferiori rispetto alla comunità più ampia.

Non è del tutto chiaro il motivo, ma gli esperti affermano che i fattori includono le strategie di mitigazione utilizzate da molte scuole, come le maschere obbligatorie e il distanziamento sociale negli edifici, nonché i tassi di infezione dei bambini in generale.

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'Li stiamo perdendo'

Le perdite di apprendimento durante la scuola a distanza devono ancora essere conteggiate, ma si ritiene che siano significative per i bambini delle famiglie a basso reddito, che erano già, come gruppo, indietro a livello accademico. I dati di un programma di matematica online chiamato Zearn mostrano che gli studenti con codici postali ad alto reddito hanno fatto più progressi del normale da gennaio, il che significa che hanno usato il programma più del normale, mentre quelli nelle aree a basso reddito hanno diminuito il loro uso, secondo un'analisi da Opportunity Insights, un istituto di ricerca e politica con sede presso l'Università di Harvard. Prima della pandemia, gli studenti ad alto e basso reddito progredivano nel programma a ritmi simili.

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'Li stiamo perdendo', ha detto il sovrintendente delle scuole di Atlanta Lisa Herring. 'Abbiamo la responsabilità di iniziare a fare il più possibile, nel modo più sicuro possibile, per non perderli completamente prima della fine di questo semestre'.

Tuttavia, il numero crescente di casi ha convinto il suo distretto a posticipare il riavvio da fine mese a gennaio.

Nella contea di Broward, in Florida, le scuole hanno offerto uno dei programmi di formazione online di maggior successo nel paese, con anni di investimenti nell'apprendimento online. Ma il sovrintendente Robert Runcie ha affermato che le lezioni di persona rimangono il gold standard. Come in altri distretti della Florida, i campus di Broward sono ora aperti.

'Non c'è niente di buono nell'essere nella situazione in cui non potevamo aprire le nostre scuole', ha detto Runcie.

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Alcuni distretti iniziano in piccolo, con solo una manciata di studenti con bisogni speciali. A San Diego, gli insegnanti delle scuole elementari hanno identificato i bambini che hanno più difficoltà con l'apprendimento online e li hanno invitati di nuovo nelle aule per lezioni e servizi speciali, ha affermato il sovrintendente Cindy Marten. Le lezioni di persona per questi studenti sono iniziate la scorsa settimana.

'Ci piace dire nel nostro distretto, 'Se non puoi raggiungerli, non puoi insegnargli,' quindi portiamoli dentro', ha detto.

Marten ha affermato che il distretto ha adottato le precauzioni consigliate da un team dell'Università della California a San Diego, tra cui tenere gli studenti a sei piedi di distanza l'uno dall'altro, controllare i sintomi, posizionare divisori nelle aule e allestire stazioni igienico-sanitarie e per il lavaggio delle mani.

Anche in alcune scuole, ha detto, sono state allestite aule all'aperto. 'È San Diego, dopotutto', ha detto Marten.

Non ci sono date fisse per il ritorno a scuola degli altri studenti, ha detto, e non ci saranno fino a quando il distretto non vedrà come va il programma limitato ora in corso. 'È come se stessimo attraversando un fiume in rapido movimento e calpestando la prima pietra', ha detto.

Aperto, poi chiuso

In molte parti del Paese le scuole sono state aperte e poi chiuse dopo l'esposizione al coronavirus.

Il distretto scolastico di New York City, il più grande della nazione, è diventato il primo sistema di una grande città a riaprire, con la maggior parte degli 1,1 milioni di studenti che hanno scelto di frequentare di persona. Poi alcune scuole sono state costrette a chiudere dopo che i casi sono aumentati nelle comunità ebraiche ultra-ortodosse, dove i residenti avevano ignorato il distanziamento sociale e altri protocolli sanitari.

Nella contea di Jefferson, in Ky., dove si trova Louisville, il distretto scolastico ha pianificato di iniziare la riapertura questa settimana, ma i casi di coronavirus stanno aumentando nella comunità, quindi quella data probabilmente verrà posticipata, ha detto un portavoce. Boston ha aperto aule per studenti bisognosi, ma ha ritardato una riapertura graduale per altri dopo che i tassi di virus sono aumentati in città.

Altri grandi distretti non hanno intenzione di riaprire. Includono il secondo più grande del paese, il Los Angeles Unified School District, che offre tutoraggio di persona per alcuni studenti ma non la scuola normale, e il terzo più grande, Chicago Public Schools, dove non c'è apprendimento di persona.

A Chicago, gli sforzi per aprire edifici hanno incontrato l'opposizione della Chicago Teachers Union, che sostiene che non sarebbe sicuro. La denuncia del sindacato è andata a un arbitrato formale, che il sindacato ha vinto. Il distretto fa appello. Nel frattempo, il sindacato suggerisce che potrebbe scioperare se gli insegnanti venissero rimandati nelle aule.

A D.C. sono all'opera anche le pressioni sindacali. Le scuole pubbliche prevedono di consentire il rientro nelle aule di piccoli gruppi di studenti delle scuole elementari il mese prossimo, per un totale di circa 7.000 studenti senzatetto, che stanno imparando l'inglese come seconda lingua o con bisogni educativi speciali. Gli edifici saranno aperti anche ad altri studenti che parteciperanno alla scuola a distanza mentre saranno supervisionati da personale non docente.

La Washington Teachers Union aveva presentato una serie di richieste radicali per tornare all'insegnamento di persona, compresa la retribuzione di rischio e la fine delle valutazioni degli insegnanti. Gli insegnanti in seguito hanno rinunciato a molte di queste richieste, ma insistono su un'autorità che aiuti a determinare se gli edifici hanno soddisfatto una serie di standard di sicurezza negoziati.

E nella contea di Baltimora, Md., il distretto scolastico prevede di riportare gli studenti con bisogni speciali fisici e di sviluppo in quattro scuole il mese prossimo, ma la pressione degli insegnanti potrebbe cambiare la situazione, ha affermato il portavoce Brandon Oland.

'Gli insegnanti di quelle scuole hanno espresso le loro preoccupazioni, quindi non sono sicuro di cosa significherà per il piano', ha detto. 'Quello che ho imparato è che il piano può cambiare'.