I professori neri spingono una grande università a diversificare e affrontare il razzismo

I professori neri spingono una grande università a diversificare e affrontare il razzismo

STATE COLLEGE, Pa. — Quando Gary King arrivò alla Pennsylvania State University nel 1998, i registri mostrano che meno di 3 su 100 docenti a tempo pieno si identificarono, come lui, come neri. Sociologo medico con esperienza in razza e fumo di tabacco, King è salito sulla scala accademica. Ha ottenuto la cattedra e la promozione a professore di salute biocomportamentale e studi afroamericani.

Eppure, durante il periodo di King alla Penn State, la quota nera di docenti a tempo pieno nel campus principale qui si è a malapena spostata. Era il 3,2 percento nel 2019. Ciò riecheggia lo schema di molte importanti università pubbliche, ma non tutte. I dati federali mostrano che la quota di docenti neri quell'anno era del 4,1 percento alla Ohio State University, del 4,7 percento alla Michigan State University e del 6,2 percento all'Università del Maryland.

Un giorno, alcuni anni fa, ha detto King, ha esortato un amministratore, che era bianco, ad aiutare a reclutare più professori neri e altri membri della facoltà di colore.

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'Mi ha guardato e ha detto, a bruciapelo, 'Sì, se sono qualificati'', ha ricordato King.

King ha detto di essere sbalordito dal suggerimento non sottile che molti candidati di lavoro provenienti da gruppi di minoranza sottorappresentati non siano qualificati. Era anche sbalordito che un amministratore osasse dirglielo.

L'episodio ha spinto King a unirsi ai colleghi per un paio di recenti rapporti su Penn State. Il primo , nel 2020, ha dettagliato la stagnazione degli sforzi per aumentare il numero di professori neri nel campus principale e gli oneri per coloro che sono qui.

Il secondo , a marzo, ha rivelato attraverso un sondaggio le offese, gli oltraggi, le microaggressioni, gli ostacoli sistemici e il razzismo palese che molti professori neri affermano di aver subito nello State College e nei campus affiliati in tutto lo stato.

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Questi problemi non sono esclusivi di Penn State. I college e le università degli Stati Uniti hanno lottato a lungo per reclutare e trattenere professori neri e fornire loro ambienti di lavoro di supporto.

L'Università della Carolina del Nord a Chapel Hill ha affrontato un esame nelle ultime settimane sul motivo per cui la giornalista nera Nikole Hannah-Jones, vincitrice del Premio Pulitzer, è stata assunta in una prestigiosa posizione di facoltà di giornalismo senza incarico, anche se i predecessori che detenevano la cattedra avevano quel lavoro- designazione di sicurezza. Sta crescendo la pressione sui fiduciari dell'UNC affinché concedano il mandato di Hannah-Jones, ma l'episodio imbarazzante ha sottolineato le domande sul trattamento dei docenti neri.

Alla Penn State, i rapporti di King e dei suoi colleghi e le interviste del Washington Post con più di una dozzina di professori qui e altrove illuminano come i docenti neri chiedano un'azione contro il razzismo e per la diversità e l'equità nel mondo accademico.

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Il presidente della Penn State Eric J. Barron, che è White, ha riconosciuto la legittimità di tali richieste. 'Quello che hanno detto è molto reale', ha detto Barron in un'intervista video con The Post. Barron, che prevede di andare in pensione nel 2022 dopo otto anni in carica, ha affermato che l'università deve fare di più per assumere e supportare i professori neri e far sentire tutti i benvenuti nel campus. 'Ho una responsabilità non solo per il senso di comunità qui', ha detto, 'ma per il senso di sicurezza qui'.

Alla domanda sul commento sulle qualifiche dei candidati al lavoro che aveva indignato King, Barron si è detto 'addolorato' ma 'non sorpreso' di sentire di tali incidenti. Troppo spesso, ha detto, il pregiudizio si insinua nel reclutare conversazioni anche tra coloro che credono di esserne liberi. La ricerca della diversità razziale ed etnica, ha insistito, non è in conflitto con la ricerca dell'eccellenza accademica. 'Assolutamente no.'

L'introspezione alla Penn State riflette un altro capitolo della resa dei conti razziale nell'istruzione superiore nell'anno successivo all'omicidio di George Floyd in Minnesota. Molte scuole hanno rinominato edifici associati a confederati, eugenisti e altri suprematisti bianchi. Stanno anche esaminando la polizia del campus e le pratiche di ammissione in luoghi in cui gli studenti neri rimangono profondamente sottorappresentati.

Le università ammiraglie affermano che la diversità è una priorità. Ma l'iscrizione dei neri in molti stati continua a essere in ritardo.

I docenti neri dicono che non è abbastanza. Vogliono il rispetto e la dignità dovuti a coloro che hanno conseguito diplomi avanzati, hanno contribuito ai loro campi e hanno insegnato nelle aule universitarie. Vogliono che le università valutino tutto il lavoro extra che svolgono abitualmente per consigliare e guidare gli studenti di colore, un fardello che i docenti bianchi non condividono in egual proporzione. Molti si sono rivolti ai social media per parlare di razza e razzismo nella torre d'avorio del mondo accademico, usando l'hashtag #BlackInTheIvory.

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'Penso che stiamo assistendo all'apertura di una porta', ha detto Shardé M. Davis, un assistente professore di comunicazione presso l'Università del Connecticut che ha contribuito a lanciare l'hashtag. Frustrazioni e lamentele una volta tenute private all'interno del gruppo di pari che i termini 'blackademics' di Davis sono ora molto più pubblici. 'Ne stiamo parlando al di fuori della comunità', ha detto Davis. 'Questo lo porta a un altro livello.'

Molti hanno ancora paura di parlare. I docenti più giovani sono spesso restii ad allontanare i colleghi bianchi più anziani che potrebbero rivedere le loro offerte di promozione. Non vogliono essere percepiti come piantagrane.

'Alla fine della giornata, quando invii il tuo dossier, sai che sono gli esseri umani seduti intorno a una stanza che prendono quelle decisioni', ha detto al Post una professoressa nera alla Penn State. Come molti altri intervistati per questo rapporto, ha parlato a condizione di anonimato a causa di problemi di carriera. Ma, ha detto, 'abbiamo tutti delle cicatrici'.

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Le ferite di questo professore includono il tempo in cui ha letto una valutazione del suo lavoro da parte di uno studente e ha scoperto che lo studente anonimo l'aveva chiamata la n-parola, usando l'epiteto razzista per chiedere perché stava insegnando alla classe.

Il professore ha denunciato l'accaduto a un superiore. La risposta, ha ricordato, è stata antipatica: 'Beh, gli studenti hanno il diritto di dire quello che vogliono dire'. A quel punto, ha detto la professoressa, ha smesso di leggere le valutazioni degli studenti. 'Chiudo.'

Un'altra professoressa ha raccontato al Post di una litania di microaggressioni. C'erano momenti in cui nessuno sembrava rispettare il suo dottorato, o quando si sentiva isolata a un evento sociale con persone principalmente bianche e qualcuno cercava di fare due chiacchiere con lei sul basket. Alcune persone hanno fatto commenti strani sulle sue acconciature, ha detto, o si sono chiesti perché si sarebbe tirata indietro se altri volevano toccarle i capelli. 'Perché è una conversazione per noi?' lei chiese.

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Per saperne di più su tali incidenti, King e i suoi colleghi hanno inviato questionari elettronici a 134 membri di facoltà nei campus della Penn State che si sono identificati come neri o afroamericani. Hanno avuto notizie dal 95.

Poco più dell'80% ha riferito di esperienze personali con il razzismo a Penn State. Circa i due terzi hanno affermato di averlo incontrato a volte o spesso da studenti negli ultimi tre anni. Poco più della metà, il 53 percento, ha affermato lo stesso delle proprie interazioni con amministratori o supervisori.

Il 59% ha affermato di sentirsi a volte o spesso a disagio negli incontri con i colleghi che discutevano di questioni razziali. 'Un membro della facoltà maschio bianco una volta mi ha chiesto perché gli studenti neri non vanno altrettanto bene nella sua classe di specializzazione', ha scritto uno. 'Onestamente non sapevo cosa sperasse di sentire da me.'

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Il settanta percento ha affermato di dubitare a volte o spesso che la cultura accademica dell'università sarebbe diventata un ambiente equo per i neri americani nel prossimo decennio.

Al di là dei dati che fanno riflettere, ciò che è emerso dal sondaggio sono state le risposte scritte che dettagliavano il bilancio e il trauma di ciò che gli autori del rapporto chiamavano 'razzismo accademico'. King è stato colpito dall'ampiezza e dall'intensità del feedback mentre esaminava le presentazioni aneddotiche.

'È stato molto difficile leggerlo', ha detto. 'Non potrei farlo in una sola seduta.'

Cinque professori hanno collaborato con King sul rapporto di marzo: Marinda K. Harrell-Levy, professore associato di sviluppo umano e studi sulla famiglia; Mildred R. Mickle e Kevin Bell, professori associati di inglese; Darryl C. Thomas, professore associato di studi afroamericani; e Julia Green Bryan, professore associato di educazione. Harrell-Levy insegna alla Penn State Brandywine, vicino a Philadelphia, e Mickle alla Penn State Greater Allegheny, vicino a Pittsburgh. Il resto insegna allo State College.

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Harrell-Levy ha detto che gli autori hanno tenuto una riunione video per rivedere gli aneddoti mentre stavano elaborando il rapporto.

Gli aneddoti raccontavano della paura della facoltà: 'Studente che viene a stare faccia a faccia per intimidire'. Di sfinimento: “Fatti mettere in troppi comitati a causa della mia gara”. Di razzismo palese: 'Detto dagli studenti che devo essere un genio perché altrimenti come potrei fare quello che faccio ed essere nero'.

Di indignazione: “Non potevo più far parte di un sistema fittizio di assunzioni. … La cultura del silenzio sul razzismo è pervasiva e diventi il ​​mostro difendendo i tuoi diritti”.

'I colleghi bianchi ricevono più elogi per meno lavoro e risultati rispetto ai colleghi neri', ha detto uno. Un altro ha detto che gli studenti 'si lamentano ogni volta che insegno sulla schiavitù'.

Un altro ancora ha offerto a Penn State un suggerimento: 'Prendersi cura sinceramente sarebbe un inizio'.

'Mentre li leggevamo, uno dopo l'altro, è stato straziante', ha detto Harrell-Levy. Il gruppo ha deciso di cancellare i dettagli identificativi ma di pubblicare il maggior numero possibile di testimonianze personali. 'Non c'era modo di trattenerlo', ha detto.

Harrell-Levy ha affermato di aver partecipato al rapporto 'per un amore profondo e duraturo per Penn State'. La 38enne ha detto di non voler dividere o minare l'università. 'È la mia prima casa accademica', ha detto, 'e spero che sia l'ultima'.

Bell, 55 anni, ha affermato di essersi unito a King dopo aver letto il primo rapporto nel 2020. Bell ha affermato di essere stato colpito dal 'senso di isolamento profondo e apparentemente irreversibile' che spesso i membri della facoltà di colore provano. Vive a Filadelfia e fa il pendolare una volta alla settimana allo State College, un viaggio di più di tre ore solo andata. La città, con circa 42.000 persone, si trova nel centro rurale dello stato, a sud dell'Interstate 80. Nel campus, ha detto, 'puoi essere davvero consapevole di passare giorni senza incontrare una persona di colore che conosci lavora lì nel stessa capacità che hai tu.”

Mickle, che ha rifiutato di darle l'età, ha detto: 'Ho fatto questo rapporto per essere una voce per quei docenti neri e maschili, sia di ruolo sia soprattutto non di ruolo, che sentono di non poter parlare apertamente' del razzismo a cui hanno assistito o sperimentato . Mickle ha detto che anche lei ha sentito la puntura della discriminazione. 'Ho fatto questo rapporto per proteggermi perché non mi sento al sicuro a Penn State', ha detto.

Nella sua risposta iniziale, l'università ha affermato di aver abbracciato 'lo spirito, ma non il pessimismo', del rapporto di marzo. Penn State ha anche affermato che i suoi leader hanno provato 'notevole angoscia e delusione' leggendo le esperienze razziste descritte dai membri della facoltà. 'Nessuno nella nostra comunità dovrebbe subire un trattamento del genere', afferma la dichiarazione.

Alcuni membri della facoltà hanno trovato il riferimento al 'pessimismo' un insulto al trauma scoperto dal rapporto. 'Questo mi ha ferito al cuore', ha detto uno.

Barron ha detto a The Post: 'Non posso incolpare nessuno per averlo letto nel modo in cui lo leggono'. Ha detto che Penn State intendeva comunicare che molti stanno lavorando sui problemi in buona fede.

Famosa per le squadre sportive dei Nittany Lions, Penn State negli ultimi anni ha cercato di riprendersi da uno scandalo di abusi sessuali scoppiato nel 2011 e che ha scosso il suo programma di calcio e l'amministrazione senior. Con oltre 91.000 studenti in tutti i campus, di cui circa la metà nello State College, l'università vanta una profonda capacità di insegnamento e ricerca. Un soprannome per l'ambientazione del campus principale è Happy Valley, un soggetto di umorismo occasionalmente mordace. Lo storico Michael O. West, che è nero e fa parte della facoltà, l'ha definita 'questa valle tutt'altro che felice'.

Penn State's propri dati mostra anche preoccupazioni. L'anno scorso ha riportato i risultati della prima indagine climatica a livello universitario sulla diversità e l'inclusione. Il 54% dei docenti neri che hanno risposto ha affermato di aver sentito spesso o molto spesso discriminazioni o molestie a causa della loro identità razziale o etnica. Il 53% ha dichiarato di essere generalmente o molto insoddisfatto della misura in cui sperimenta un senso di appartenenza nel campus.

Per molti nel mondo accademico, tali cifre e aneddoti non sono una sorpresa.

Clarence Lang conosce bene il dolore che spesso i docenti neri provano e il vetriolo che possono affrontare. All'inizio della sua carriera, Lang ha tenuto un ampio corso di storia all'Università dell'Illinois su razza e razzismo in America. Ha imparato a prepararsi per le risposte tutt'altro che civili degli studenti. 'Sei stato ucciso su quelle valutazioni', ha detto.

Ora 48enne, Lang è il primo decano nero del College of Liberal Arts di Penn State, una delle più grandi unità accademiche nel campus principale della scuola. È arrivato qui nel 2019 dopo diversi anni all'Università del Kansas. Lang ha affermato di ritenere che il rapporto di marzo dei sei professori neri 'dica molta verità sullo stato e sui sentimenti della facoltà nera'.

Ha aggiunto: “Oserei dire che non andrai in una grande università in questo paese e non avrai questi problemi. … Queste esperienze sono fin troppo comuni.” Lang ha detto che vuole che i membri della facoltà e la comunità più ampia non abbiano paura di parlare del razzismo. 'Non possiamo cambiare l'ambiente se le persone non sentono di poterne parlare', ha detto.

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L'anno scorso, quando un movimento per la giustizia sociale è sorto a livello nazionale dopo l'uccisione di Floyd, Barron ha nominato Lang co-presiedere una commissione su razzismo, pregiudizio e sicurezza a Penn State. L'Università ha reso pubbliche diverse raccomandazioni della commissione a dicembre , compreso un processo di 'verità e riconciliazione' per esaminare la storia razziale di Penn State e la creazione di un centro accademico per la borsa di studio antirazzista. La commissione ha anche spinto per gli sforzi per eliminare il pregiudizio razziale nella valutazione dell'insegnamento e un tutoraggio più forte per supportare i membri della facoltà di colore.

Barron ha detto che vuole progressi rapidi e mira ad assumere un nuovo chief diversity officer per riferirgli. 'Non ho intenzione, almeno finché sono presidente, di rallentare', ha detto. 'Ho così tante persone che ci lavorano da così tante angolazioni diverse.' Ci sono piani in corso per la formazione anti-bias per i dipendenti. Ci sono discussioni con presidi e rettori sull'azione affermativa nelle assunzioni. Ci sono sforzi per cambiare il modo in cui i comitati di facoltà conducono le ricerche di lavoro.

Ma Barron ha detto che ci sono limiti a ciò che può fare nel reclutamento: può fare pressione, ma non può dettare. 'Nessuno vuole che mi occupi del processo di assunzione', ha detto. “Le facoltà di tutto il mondo si considerano i detentori della candela di competenza all'interno del loro dipartimento. … Lo custodiscono gelosamente.”

Tra le 50 università statali di punta del paese, i dati federali e universitari mostrano che Penn State si colloca all'incirca al centro - 24° - per la quota di docenti che sono neri. Il campus principale qui, noto come University Park, contava 2.939 membri di facoltà a tempo pieno nel 2019. Di questi, 94 identificati come neri, ovvero il 3,2 percento. La stessa proporzione è stata riscontrata complessivamente in altri campus della Penn State.

Aumentare quella quota di uno o due punti percentuali sarebbe, per molti, un progresso importante. Raddoppiarlo sarebbe enorme.

Ma gli abissi razziali nel mondo accademico, a tutti i livelli, sono scoraggianti. Ciò include una significativa sottorappresentazione dei neri nei programmi di dottorato. Le stime del censimento mostrano che circa il 12% dei Pennsylvaniani e poco più del 13% degli americani si identificano come neri o afroamericani. È difficile vedere come la rappresentanza dei docenti neri raggiungerà presto quei livelli in qualsiasi università di punta di qualsiasi stato. L'Università del Mississippi nel 2019 ha avuto la quota più alta di docenti neri a tempo pieno tra le ammiraglie: 7,3 percento.

Ecco i dati federali del 2019 sulla quota nera dei membri di facoltà a tempo pieno nella conferenza atletica Big Ten. Tutti tranne la Northwestern University sono pubblici.

ScuolaPercentuale docenti neri
Università del Maryland al College Park6.2
Università statale del Michigan4.7
Northwestern University4.5
Università dell'Indiana a Bloomington4.4
Università dell'Illinois a Urbana-Champaign4.3
Università statale dell'Ohio4.1
Rutgers University a New Brunswick4.0
Università del Michigan ad Ann Arbor3.4
Università statale della Pennsylvania3.2
Città gemellate dell'Università del Minnesota2.6
Università di Purdue2.9
Università del Wisconsin a Madison23
Università dell'Iowa23
Università del Nebraska a Lincoln2.0

Senza aumentare il loro numero, dicono i professori neri, è anche difficile vedere come università come la Penn State possano apportare miglioramenti duraturi al clima del campus. Il progresso spesso dipende dall'abbattimento delle barriere all'ingresso e alla promozione dei docenti più giovani, in un processo di assunzione che tende a favorire reti di accademici che condividono esperienze personali e professionali simili. È necessaria una forte leadership senior, affermano i professori, per ritenere le unità di assunzione responsabili dei progressi.

'La Penn State non sta andando bene nel reclutare e mantenere la facoltà di colore', ha detto Henock Louis, 57 anni, professore di contabilità della KPMG e capo di quel dipartimento all'università di economia. “La facoltà di minoranza affronta un campo di gioco irregolare. Come altre università del paese, Penn State non sta esercitando tutti gli sforzi necessari per affrontare la sfida'.

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Aumentare il numero dei docenti neri significa anche mantenere i veterani come West. Il 63enne, professore di studi afroamericani, storia e studi africani, è arrivato allo State College nel 2019 all'incirca nello stesso periodo in cui altri otto dedicati alla borsa di studio nella vita e nella cultura degli afroamericani e della diaspora africana. L'assunzione collettiva è stato un momento emozionante, ha detto, un “indicatore di serietà” da parte dell'università.

Ma ora si sente inquieto. Due colleghi dell'assunzione collettiva se ne stanno andando, ha detto West, segno del flusso perpetuo del mercato del lavoro accademico e, forse, delle sfide di reclutamento e mantenimento che una grande università deve affrontare in una comunità relativamente piccola. 'Speravo che questa sarebbe stata la mia ultima tappa', ha detto West. 'Non ne sono più così sicuro.'

Gary King ha detto che l'università deve prestare attenzione a questo tipo di avvertimenti. A livello personale, ha detto il professore di 68 anni, di solito si è sentito benvenuto ea casa allo State College. Vive qui da più di 22 anni e non ha intenzione di trasferirsi. Ma istituzionalmente, ha detto, “quando guardi i dati, quanto sono benvenuto? Voglio dire, davvero?'

King ha sottolineato che un famoso canto di chiamata e risposta della Penn State è tutto incentrato sull'identità. “Noi siamo', inizia l'urlo, 'Penn State!” arriva la risposta.

Ora, ha detto il professore, l'università deve affrontare due domande correlate: “Noi siamo – cosa? Noi... non cambieremo mai?'