Community college a un bivio: crollano le iscrizioni, ma cresce il peso politico

Community college a un bivio: crollano le iscrizioni, ma cresce il peso politico

CRANFORD, NJ —Mentre il suo laboratorio di chimica si avviava qui una mattina d'inverno, con studenti mascherati che prendevano le loro postazioni a distanza di sicurezza dalla pandemia, la professoressa del college della comunità Sherry Heidary mirava a insegnare qualcosa di più di come separare le miscele attraverso la cromatografia.

Ha esortato uno studente a credere in se stesso. 'Stai prendendo una A, giusto?' disse, più una richiesta che una domanda. Poi il professore ha gentilmente rimproverato un ritardatario che non ha consegnato un incarico. “Non succederà più, vero? Bene.'

La lezione dietro la lezione: appartengono tutti. Là nel laboratorio, là all'Union County College, là sulla via della laurea.

È un messaggio urgente per i community college di tutto il mondo mentre lottano per riempire le classi dopo uno scioccante crollo delle iscrizioni a livello nazionale in autunno che gli educatori danno la colpa alla crisi del coronavirus e agli sconvolgimenti economici e sociali.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

'Se non posso tenerli in classe, non posso insegnargli', ha detto Heidary. “Il primo compito è portarli qui. E fagli venire voglia di venire'.

I college comunitari, a lungo il fondamento non celebrato dell'istruzione superiore in America, hanno raggiunto un pericoloso punto di svolta. Questi college pubblici di due anni, che offrono diplomi associati, formazione della forza lavoro e un'opportunità a basso prezzo per iniziare un diploma di laurea, avevano circa il 10% in meno di studenti all'inizio dell'anno scolastico rispetto al 2019.

Vogliamo sentire da te: vai al community college? O lo stai considerando? Racconta a The Post le sfide che affronti.

Nessun altro settore dell'istruzione superiore ha perso così tante iscrizioni: uno sviluppo devastante per queste scuole che servono un gran numero di studenti svantaggiati e sono aperte a tutti coloro che fanno domanda. La storia suggerisce che quando l'economia affonda, le persone affollano i college comunitari per aggiornare competenze e curriculum. Questo non è successo l'anno scorso.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

Ma i college comunitari ora hanno un potente alleato della Casa Bianca nella first lady Jill Biden, che è una professoressa di inglese in una delle principali della Virginia del Nord. È probabile che l'amministrazione Biden spinga per le interruzioni delle tasse scolastiche e altre misure a beneficio degli studenti universitari della comunità. È la più ampia apertura politica per questi college nell'ultimo decennio.

Durante la campagna dello scorso anno, il presidente Biden ha proposto di rendere gratuite le tasse scolastiche per gli studenti dei college pubblici con un reddito familiare annuo inferiore a $ 125.000. Il governo federale pagherebbe il 75% del costo e dichiara il resto. Tali idee potrebbero trarre un sostegno significativo dal Congresso controllato dai Democratici.

“Dobbiamo farlo. E dobbiamo farlo ora. Ecco perché faremo in modo che tutti abbiano accesso a community college e programmi di formazione gratuiti', ha dichiarato Jill Biden il mese scorso in un commento registrato per una conferenza virtuale dell'Association of Community College Trustees e dell'American Association of Community Colleges.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

La first lady ha anche rivelato i piani per un vertice della Casa Bianca sui community college. 'Sono il nostro motore più potente di prosperità', ha detto.

La maggior parte delle persone la conosce come Jill Biden. Nel campus, lei è la dottoressa B.

I leader del settore percepiscono un'opportunità unica per promuovere le loro scuole. 'È un bel momento', ha affermato Walter G. Bumphus, presidente e amministratore delegato dell'American Association of Community Colleges. «Conosco il dottor Biden e conosco il presidente. Abbiamo lavorato a stretto contatto con loro'.

I college comunitari sono essenzialmente un'invenzione americana che risale all'inizio del XX secolo. Si espansero enormemente dopo la seconda guerra mondiale. Ci sono più di 950 a livello nazionale, contando i college pubblici che offrono principalmente diplomi associati. A volte sono chiamati college tecnici o junior e alcuni offrono anche diplomi di laurea. In tutto, queste scuole hanno iscritto quasi 6,7 milioni di studenti nell'autunno 2018, circa il 40% di tutti gli studenti universitari. Gli studenti sono attratti da tasse scolastiche basse e generalmente vivono a casa e vanno a scuola.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

Eloy Ortiz Oakley, cancelliere dei California Community Colleges, ha affermato che le scuole hanno un forte sostegno a Capitol Hill. La domanda, ha detto, è quali passi dovrebbe prendere il governo. Aumentare le borse di studio Pell per gli studenti in difficoltà finanziarie? Mettere in atto una riduzione del debito per chi ha prestiti agli studenti? Espandere i sussidi per le tasse scolastiche per il 'collegio gratuito?'

'Ci sono argomenti da fare per tutti loro', ha detto Ortiz Oakley.

Le iscrizioni autunnali sono diminuite dell'8% tra i suoi college, ha stimato Ortiz Oakley. Gli studenti sono stati costretti a fare 'scelte difficili sul pagamento dell'affitto o sull'acquisto di libri', ha affermato. “Questo non significa che li abbiamo persi. Hanno dovuto premere il pulsante di pausa'.

I community college in crescita sono importanti non solo per l'economia, dicono gli esperti, ma anche per le cause della giustizia razziale e sociale. Un numero enorme di studenti di colore si affida a loro per scalare la scala sociale: circa il 13% degli studenti dei college pubblici biennali nel 2019 erano neri e il 26% era ispanico. I college comunitari incarnano molti ideali americani.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

'Man mano che vanno, così va il paese', ha affermato Josh Wyner, direttore esecutivo del College Excellence Program presso l'Aspen Institute e autore di un libro sui community college di qualità. “E così via le comunità. . . . Senza di loro, avremo davvero difficoltà a mantenere la promessa di pari opportunità per una buona vita e una buona carriera'.

La pandemia si è rivelata una grave battuta d'arresto per questi obiettivi.

Il National Student Clearinghouse Research Center segnalato a dicembre che le iscrizioni ai college biennali pubblici erano diminuite del 10% mentre i college quadriennali pubblici e privati ​​senza scopo di lucro erano praticamente invariati. I college a scopo di lucro sono cresciuti del 5%. Forse la cosa più preoccupante è che le iscrizioni delle matricole alle scuole pubbliche di due anni sono diminuite del 21%.

'Un orribile successo', ha detto Davis Jenkins, ricercatore senior presso il Community College Research Center presso il Teachers College della Columbia University. Ha detto che è molto preoccupato per i college. “Sono un'istituzione fondamentale per la nostra democrazia. Servono studenti che nessun'altra istituzione fa”.

Studenti come Jose Alvarez, 21 anni, di Union, N.J.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

Suo padre è un produttore di stampi e saldatore e sua madre lavora per FedEx. Nessuno dei due è andato al college. Alvarez si è unito al Corpo dei Marines dopo il liceo con la speranza di diventare un giorno ufficiale e pilota. Ma scoprì che avrebbe avuto bisogno di una laurea. Questo lo ha portato all'Union County College.

'In pratica l'ho presa come una seconda possibilità', ha detto.

Riservista della Marina, Alvarez studia a tempo pieno, lavora dalle 20 alle 25 ore settimanali in un ristorante Panera Bread, insegna matematica e fisica agli studenti ed è presidente del governo studentesco. Riceve aiuti finanziari e sta pagando circa 120 dollari di tasca questo semestre per le bollette del college.

Alvarez ha detto di essere stato recentemente accettato al New Jersey Institute of Technology, nella vicina Newark, come studente trasferito in ingegneria meccanica. Aiuta a organizzare eventi, come una serata virtuale di karaoke, che mirano a dare ai compagni di classe della Union County una parvenza di 'esperienza universitaria' nonostante la pandemia. 'Divertiti, rilassati', ha detto. 'Fagli sentire che non sono soli.'

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

Isabel Medina, 20 anni, di Springfield, N.J., sta studiando infermieristica pratica. Sua madre era un'infermiera, sua nonna una custode. Medina ha preso un lavoro dopo il liceo come segretaria, ma non era per lei. Si è iscritta alla Union County e riceve alcuni aiuti finanziari. Ha speso lei stessa 800 dollari questo semestre in tasse scolastiche, un'uniforme da infermiera e libri.

Il college a distanza in autunno è stato difficile. 'Mi sentivo come se stessi praticamente insegnando a me stesso', ha detto. Ora ha un mix di corsi faccia a faccia e online mentre lavora quattro giorni alla settimana vendendo occhiali in un negozio di ottica. I suoi voti erano deludenti al liceo, ha detto, ma ora sono forti. Spera di trasferirsi alla Rutgers University.

'Voglio essere un'ottima infermiera', ha detto Medina. “Nella mia testa, ho detto: ‘Fai un passo alla volta. Bagna i piedi. Se provi strade diverse, si aprirà una porta.'”

Il college qui, in una contea densamente popolata appena a ovest di Staten Island, contava 8.298 studenti in autunno. Si è trattato di un calo di quasi il 10%, che riprende il modello nazionale. È stato il declino annuale più ripido in una diapositiva decennale che segue anche tendenze più ampie dell'istruzione. Nel 2010, dopo un'impennata guidata dalla Grande Recessione, le iscrizioni di Union County hanno raggiunto il picco di oltre 12.800.

Margaret M. McMenamin, presidente del college dal 2010, ha affermato che parte della contrazione è positiva. Molti più studenti in questi giorni si stanno laureando, ha detto, e molti meno stanno prendendo lezioni di cui non hanno bisogno. Il college conferisce circa 1.700 certificati e lauree all'anno, rispetto ai circa 900 del 2010. Due terzi dei suoi studenti sono neri o latini. Le tasse scolastiche e le tasse per gli studenti a tempo pieno che vivono nella contea ammontano a $ 2.640,50 per semestre. È molto meno del prezzo delle vicine università pubbliche.

La storia della pubblicità continua sotto la pubblicità

L'Aspen Institute lo riconosce come uno dei 150 migliori college comunitari del paese. L'anno scorso, la Union County ha persino inviato uno studente trasferito nel downstate all'ultraesclusiva Princeton University.

Idealmente, ha detto McMenamin, le iscrizioni sarebbero di circa 10.000.

Ma la crisi è scoppiata dopo che le scuole e i college a livello nazionale sono passati all'insegnamento a distanza nel marzo 2020 a causa della pandemia.

Improvvisamente, la pipeline dei diplomati delle scuole superiori è stata messa a repentaglio e gli studenti già iscritti alla Union County hanno dovuto chiedersi se restare. Le visite di reclutamento sono state interrotte. Le famiglie erano in subbuglio, i genitori licenziati dal lavoro, computer e accesso a Internet non uniformi.

'Una buona parte dei nostri studenti era così compromessa che non riuscivano a concepire di andare al college', ha detto McMenamin. “La nostra sfida è capire: come li raggiungiamo? Come entriamo nelle loro comunità, nelle loro teste, nelle loro chiese, per cercare di riportarli indietro?'

È una campagna a tutto campo. McMenamin ha affermato che il college ha lanciato una campagna di reclutamento e fidelizzazione per convincere gli studenti che venire al college e rimanere lì dovrebbe essere 'parte del piano di sopravvivenza della loro famiglia'. Il prestito di laptop ha aiutato, così come i fondi federali e statali e le donazioni private per gli aiuti di emergenza agli studenti, nonché una graduale riapertura delle aule, anche se alcuni docenti sono preoccupati per i rischi per la salute. Circa il 22% dei corsi viene ora tenuto di persona, rispetto al 14% in autunno.

In Texas, il San Jacinto College lo scorso anno ha iniziato a chiamare migliaia di studenti per valutare le loro preoccupazioni. Il suo cancelliere, Brenda Hellyer, si è unito. La sua sceneggiatura: “Sono Brenda di SanJac. Volevo solo controllarti. Come va? Di cosa hai bisogno da noi?' Hellyer ha detto che molti hanno cercato cibo, consulenza accademica o supporto per la salute mentale. San Jacinto, nella regione di Houston, è uno dei più grandi community college dello stato. Aveva circa 31.000 studenti in autunno, in calo del 4%.

Le iscrizioni alle matricole sono diminuite ancora di più, ha detto Hellyer. 'Come li riportiamo indietro?' lei chiese. 'Dove sono andati?'

In Tennessee, le iscrizioni ai college comunitari sono diminuite dell'11% in autunno. Ciò è particolarmente significativo perché lo stato è un leader nel movimento per l'istruzione gratuita. Nel 2015, ha iniziato a offrire sovvenzioni 'dell'ultimo dollaro' a diplomati delle scuole superiori qualificati all'interno dello stato che avrebbero coperto le tasse scolastiche per un programma universitario di due anni dopo aver tenuto conto di altri aiuti agli studenti.

La classe delle matricole crebbe in modo significativo quell'anno. Il programma, Tennessee Promise, finanziato attraverso le entrate della lotteria statale, da allora si è esteso ad alcuni gruppi di studenti più grandi.

Ora, molti dei progressi compiuti sono stati annullati. 'La pandemia, ovviamente, ha fornito un vento contrario piuttosto significativo', ha affermato Russ Deaton, vice cancelliere esecutivo per la politica e la strategia con il College System of Tennessee. 'In molti modi, erano quegli studenti che erano comunque vagamente legati all'istruzione superiore che erano più propensi a dire: 'Non posso farlo quest'autunno.''

La situazione del Tennessee mostra che le tasse scolastiche, sebbene significative, sono solo una delle tante barriere per guadagnare una credenziale. Gli studenti dei college comunitari hanno spesso figli e lavori part-time o full-time. L'insicurezza alimentare e abitativa li fa deragliare regolarmente. E queste sfide sono state esacerbate dalla salute pubblica e dalla crisi economica.

La preoccupante tendenza degli studenti senzatetto del Community College

'Per molti studenti, andare al college non è possibile se non hanno accesso all'assistenza all'infanzia, ai trasporti', ha detto in un'intervista Carmel Martin, vicedirettore per la mobilità economica del White House Domestic Policy Council. 'Dobbiamo assicurarci che possano permettersi le tasse scolastiche ma anche che abbiano il supporto per avere successo e completare il loro programma'.

I college comunitari spesso ottengono meno finanziamenti pubblici rispetto ai college e alle università quadriennali. Durante la sua campagna, Biden ha proposto borse di studio per i college che iscrivono un'alta percentuale di studenti provenienti da famiglie a basso reddito, un'iniziativa simile al programma anti-povertà Titolo I per le scuole pubbliche. Biden ha anche chiesto una maggiore spesa federale per la formazione della forza lavoro, un'altra idea che potrebbe dare impulso ai college della comunità.

I funzionari a tutti i livelli di governo apprezzano il ruolo che queste scuole svolgono nell'economia. 'Vedi i governatori di tutto il paese di entrambe le parti che vedono davvero i college comunitari come parte della risposta alla costruzione di un efficace sistema di sviluppo della forza lavoro', ha affermato Martin.

Non tutti i college comunitari si stanno riducendo. Il Northern Virginia Community College, dove insegna Jill Biden, ha registrato un calo record di iscrizioni di 52.869 studenti. Si tratta di un aumento del 2% dal 2019 e dell'8% dal 2010. La maggior parte degli altri college della Virginia e del Maryland ha riportato un calo annuale delle iscrizioni. Il numero di dipendenti è crollato del 15% al ​​Baltimore City Community College.

Perché 3.000 persone stanno ancora aspettando la borsa di studio del college della comunità del Maryland?

La Virginia del Nord è nota per i suoi stretti legami di doppia iscrizione con le scuole superiori locali, nonché per un programma di trasferimento che invia migliaia di studenti alla George Mason University e ad altre università pubbliche per i diplomi di laurea.

'I nostri studenti esistenti stanno con noi', ha detto Anne M. Kress, presidente della Virginia del Nord. Ha attribuito l'esperienza della facoltà nell'istruzione online, nonché l'intensa attività di sensibilizzazione alle famiglie a basso reddito per evitare il fenomeno della scomparsa degli studenti noto come 'scioglimento estivo'. Ciò di cui i college comunitari hanno bisogno, ha detto Kress, sono finanziamenti paragonabili al resto dell'istruzione superiore pubblica.

Qui nel New Jersey, molti studenti della Union County lodano un programma statale che aiuta a coprire le tasse universitarie comunitarie per coloro con un reddito familiare da basso a moderato.

'Quando mi sono iscritto qui, ho pensato che non avrei ottenuto nulla', ha detto Vincent Eynon, 19 anni, di Springfield. È uno studente di prima generazione. Poi ha saputo che aveva ottenuto la sovvenzione statale. 'Probabilmente è stato uno dei giorni migliori del 2020 per me', ha detto.

Eynon ha detto che l'Union County College merita rispetto. Quando era al liceo, Eynon sentiva che il community college non era molto apprezzato. 'Questo ha davvero piantato un brutto seme nella mia mente', ha detto. “Ma poco dopo essere arrivato qui, mi sono reso conto che tutto quello stigma è falso. Qui, il focus principale è su di noi. Siamo tutti molto ben curati'. Ha intenzione di trasferirsi presto. 'Sto puntando il più in alto possibile'.