I dibattiti su razza, storia e valori agitano il Texas A&M mentre il campus si diversifica

I dibattiti su razza, storia e valori agitano il Texas A&M mentre il campus si diversifica

La temperatura ha raggiunto i 100 gradi nel cuore del campus della Texas A&M University mentre due folle si sono affrontate vicino all'iconica statua di un uomo che era sia un presidente dell'università che un generale confederato.

Da un lato, un gruppo multiculturale di studenti vestiti di nero ha chiesto la rimozione della statua, cantando 'Black lives matter!' A circa 100 piedi di distanza, un gruppo di texani bianchi più anziani stava a cinque persone a guardia della figura di Lawrence Sullivan Ross. Indossando i colori della scuola di marrone e bianco, hanno risposto: 'Tutte le vite contano!'

“Perché non sei un?americanola vita che conta?' ha gridato Becky Clark, 61 anni. 'Come fa l'abbattimento di una statua a realizzare qualcosa?'

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'Stai vicino ai tuoi Aggies, non a una statua', hanno urlato gli studenti, usando un soprannome per studenti ed ex alunni della scuola. 'Ci sono solo i bianchi dalla tua parte per una ragione.'

La protesta di metà luglio è stata una delle scontri multipli nel campus della Texas A&M University a College Station dall'uccisione di George Floyd, un ex studente del sistema universitario il cui fatale incontro con la polizia di Minneapolis a maggio ha acceso le richieste di giustizia razziale a livello nazionale. Il dibattito sulla statua di Ross - vista da alcuni come la venerazione di un violento suprematista bianco e da altri come un monumento unificante per un educatore ispiratore - è in corso da anni. Quelle tensioni razziali a lungo sobbollire hanno raggiunto il picco quest'estate in alcune parti del Texas A&M University System.

Un video che chiedeva l''eutanasia' degli studenti neri del campus di Kingsville ha suscitato critiche nei confronti dei leader universitari, la cui risposta, secondo alcuni, era troppo lenta e debole. Una campagna sui social media che descrive in dettaglio cosa #RacismAtTAMUFeelsLike ha portato a uno sfogo di storie sulla disparità di trattamento nel campus prevalentemente bianco a College Station, tra cui insulti razzisti rimasti impuniti e la presenza degli studenti neri in discussione.

I leader universitari hanno risposto con task force, borse di studio sulla diversità e comunicati stampa dichiarando che il razzismo è in contrasto con i suoi valori fondamentali. Gli attivisti studenteschi hanno criticato questi sforzi definendoli meccanici e fuori dal mondo, tentativi superficiali di affrontare un problema sistemico.

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Il cancelliere del sistema John Sharp e il presidente del campus della College Station Michael K. Young, che hanno annunciato la scorsa settimana che si dimetterà a fine maggio , ha rifiutato di essere intervistato per questa storia. Ma il dibattito sulla statua di Ross è diventato così teso che ha raggiunto il regno della politica statale il mese scorso, quando il procuratore generale del Texas Ken Paxton (R) ha suggerito solo il legislatore statale detiene il potere spostare definitivamente la statua di Sul Ross.

Ora circondato da una recinzione, il monumento è diventato un simbolo delle ampie divisioni razziali che affliggono questa università mentre lotta con una popolazione sempre più diversificata e visioni del mondo contrastanti, tutti affermando di combattere nel migliore interesse di un'istituzione a cui si sentono profondamente legati .

'A&M è un microcosmo di ciò che sta accadendo nel paese', ha affermato la senior Erica Pauls, 21 anni, 'mentre le persone stanno diventando consapevoli dell'esperienza di persone che non assomigliano a loro'.

'Sei un Aggie o sei un Blackie?'

Come la nazione nel suo insieme, la popolazione del Texas A&M at College Station è cambiata rapidamente. Nel 2000, meno del 15% degli studenti si identificava come nero, asiatico, ispanico o indiano d'America. Collettivamente, queste categorie sono più che raddoppiate, definendo ora 1 studente su 3.

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La cultura dell'università non ha riflesso il cambiamento, dicono molti. Aperto nel 1876 come scuola militare per uomini, Texas A&M è profondamente radicato nelle tradizioni, nella lealtà e nel conservatorismo. I membri del suo Corpo dei cadetti, che marciano attraverso il campus con stivali di pelle alti fino al ginocchio con speroni che tintinnano sul cemento, sono conosciuti come i 'Custodi dello Spirito e Guardiani della Tradizione'. Durante le partite di calcio, gli studenti si battono per tutti e quattro i quarti per dimostrare la loro volontà di intervenire se un giocatore si infortuna.

Anche i più piccoli aspetti della vita quotidiana sono governati dalla tradizione: le persone non camminano sul prato intorno al Memorial Student Center per rispetto degli ex studenti che sono stati uccisi in guerra. Alle matricole viene insegnato a salutare chiunque incontrino con un 'Ciao' e un sorriso. Gli alunni indossano l'anello Aggie molto tempo dopo la laurea.

'Se intervisti qualcuno, è meglio che indossi il loro anello [Aggie], o non otterranno il lavoro qui', ha detto l'alunno John A. Adams Jr. 'Crediamo nella mamma, nella torta di mele e nella bandiera americana'.

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Ma poiché l'università ha sviluppato un corpo studentesco più diversificato, alcuni si sentono a disagio con certe tradizioni radicate nella cultura bianca del sud o legate all'era della guerra civile, in particolare quelle incentrate sull'ex presidente confederato della scuola. Durante gli esami, gli studenti mettono dei centesimi ai piedi della sua statua di bronzo come portafortuna.

Il divario sul monumento è profondo: Una petizione su Change.org sostenere la statua di Ross ha più di 30.000 firme. Un altro chiedendo la sua rimozione ne ha più di 25.000.

Durante gli scontri estivi, i controprotestanti a guardia del monumento tenevano in alto cartelli che dichiaravano: 'Le tradizioni di Aggie contano'. La star dell'atletica leggera Infinite Tucker, 22 anni, stava discutendo sul motivo per cui crede che la statua sia razzista quando gli chiese un alunno bianco , 'Sei un Aggie o sei un Blackie?'

Nota degli avversari che Ross abbia partecipato a massacri contro i nativi come leader dei Texas Rangers, creati per garantire la frontiera ai coloni bianchi. Come generale confederato, ha descritto massacrando le truppe dell'Unione Nera mentre cercavano di fuggire.

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Facoltà del dipartimento di storia della scuola rilasciato una dichiarazione a giugno, prendendo atto delle politiche e della violenza dei suprematisti bianchi che hanno caratterizzato il Texas negli anni successivi alla Ricostruzione, quando Ross era governatore.

'È inequivocabilmente vero che Ross ha concordato, sostenuto e difeso queste politiche fino alla sua morte, anche se ha compiuto quelli che potrebbero essere considerati atti di carità isolati verso alcune comunità di colore', hanno scritto.

I sostenitori della statua affermano che l'immagine sorvola sui contributi storici di Ross all'istruzione in Texas, anche per gli studenti neri. Adams, che ha un libro di prossima uscita su Ross, ha detto che l'ex governatore si è voltato verso A&M quando era nel caos e ha sostenuto i finanziamenti essenziali per la Prairie View A&M University, una scuola storicamente nera nel sistema universitario.

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In una lettera del 2018, Sharp ha osservato che Ross, in qualità di governatore, ha ordinato la creazione di un istituto per bambini neri sordi e ciechi e una struttura di salute mentale per texani neri.

'Lawrence Sullivan Ross avrà la sua statua al Texas A&M per sempre', ha scritto Sharp, 'non per ostinazione, ma perché merita l'onore con una vita al servizio di TUTTI I TEXANI e TUTTI GLI AGGIES'.

Sharp ha affermato di essere stato colpito dai post sui social media sulle esperienze razziste degli studenti nel campus, definendoli 'strazianti e inaccettabili'. A metà giugno, ha annunciato che ulteriori $ 100 milioni in borse di studio avrebbero aiutato i dati demografici del sistema universitario a 'assomigliare al Texas'. Lui e il presidente Young hanno contribuito in modo sostanziale agli oltre $ 350.000 raccolti costruire una statua nel campus di Matthew Gaines , un senatore dello stato nero del XIX secolo che ha sostenuto la legislazione che ha contribuito a costruire istituzioni di concessione di terreni come il Texas A&M negli anni 1860.

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Young ha spinto i propri sforzi. Settimane dopo la morte di Floyd, lui annunciato 10 iniziative per combattere il razzismo, tra cui un centro di supporto più ampio per gli studenti sottorappresentati e un aumento del reclutamento di studenti di colore. Un mese dopo, lui annunciato i 45 membri di una commissione sulla diversità, l'equità e l'inclusione, che sarà co-presieduta da Jimmy Williams Jr., un laureato afroamericano del 1983 che guida il programma di gestione dell'innovazione tecnologica e di ingegneria presso la Carnegie Mellon University.

Williams ha detto che la commissione esaminerà questioni come ammissioni, reclutamento e politiche. Vuole assicurarsi che la scuola rifletta la popolazione in Texas, osservando che solo il 3% degli studenti sono neri. Ciò richiede conversazioni difficili sul razzismo sistemico e sulla statua di Ross, ha detto, aggiungendo che parte della tensione all'università è guidata dal cambiamento demografico.

'Gli studenti ora nel campus stanno facendo domande molto diverse' e posizioni impegnative che gli ex studenti hanno tenuto a lungo strette, ha detto.

In una recente protesta, i sostenitori si sono radunati davanti alla statua preparata con tende e sedie pieghevoli, come davanti a un portellone. Erano prevalentemente bianchi, maschi e over 60. Cantavano 'The Star-Spangled Banner' e 'The Spirit of Aggieland'.

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L'alunno Wayne Strickler, 65 anni, ha detto che smetterebbe di dare soldi all'università e non andrebbe più alle partite di calcio se la statua fosse rimossa.

'Alcuni bravi Ag si sentono così fortemente che dicono che si toglieranno gli anelli e li fonderanno e non li indosseranno mai più', ha detto Strickler.

Austin Warren, uno studente afroamericano in scienze biomediche, era frustrato dai cartelli dei controprotestanti che mostravano i sei 'valori fondamentali' del sistema universitario: eccellenza, integrità, leadership, lealtà, rispetto e servizio disinteressato. Se Ross sosteneva la schiavitù, disse Warren, non aveva integrità.

'Non c'è modo che tu possa sostenere questi valori fondamentali se sostieni quell'uomo', ha detto Warren, mentre si trovava tra i manifestanti dei compagni studenti. “Stiamo cercando di cambiare questa università in meglio. Ci vorrà molto tempo. È così radicato.”

'In netto contrasto con i nostri valori fondamentali'

Alla Texas A&M University di Kingsville, un campus prevalentemente latino in una piccola cittadina di ranch a circa 125 miglia a nord del confine messicano, l'atmosfera ha poco in comune con l'ammiraglia di College Station. Qui, dove George Floyd è stato reclutato per giocare a calcio dal 1995 al 1997, alte palme ondeggiano accanto a edifici in stile Missione spagnola con il tetto rosso. Il campus era in prima linea nel movimento studentesco chicano, in cui leader dei diritti civili come José Angel Gutiérrez, laureato nel 1966, guidavano gli scioperi chiedendo un migliore trattamento degli studenti, della facoltà e del personale messicano americani.

L'università è stata tra le prime nel sud a integrare la sua squadra di calcio ed è diventata una delle potenze calcistiche della nazione, inviando atleti di punta alla NFL. Ma alcuni studenti ed ex studenti lo descrivono come un luogo in cui gli studenti neri, che costituiscono circa il 4% del corpo studentesco, non sono supportati. Gli atleti vengono sfruttati per i soldi che portano all'università, dicono, e ci sono pochi docenti o membri dello staff neri a fornire tutoraggio.

La settimana dopo l'uccisione di Floyd, i funzionari universitari hanno annunciato di aver ricevuto diverse segnalazioni di messaggi razzisti e offensivi sui social media attribuiti a studenti o ex studenti. L'università ha rilasciato una dichiarazione in cui affermava che i commenti erano 'in netto contrasto con i nostri valori fondamentali'.

Il campus ha chiuso l'8 giugno in riconoscimento del servizio commemorativo di Floyd a Houston, ma un paio di giorni dopo è apparso un video di Snapchat, che mostrava un giovane che indicava un gruppo di studenti neri che giocavano a basket vicino a un dormitorio e li chiamava 'scimmie' e altri insulti. Lui e un altro giovane fuori dalla telecamera hanno usato ripetutamente la n-word.

“Li abbiamo fatti cercare di essere un po' civilizzati; insegnando loro a giocare a basket', ha detto l'uomo. Il video non nomina direttamente Floyd, ma l'uomo ha detto: 'Se agiscono, potremmo dover sopprimere questi negri, proprio come ha fatto il poliziotto'.

Il video razzista propone di 'eutanasia' gli studenti neri, richiede inviti all'azione all'alma mater di Floyd

L'università ha rilasciato una dichiarazione l'11 giugno in cui affermava che le persone coinvolte nella realizzazione del video non erano studenti del Texas A&M di Kingsville. Dichiarò ancora una volta che la retorica razzista era 'in netto contrasto con i nostri valori fondamentali'.

Il linguaggio standard ha fatto arrabbiare ex studenti e studenti che hanno affermato che non ha raggiunto il livello di minaccia espresso nel video. Alcuni studenti neri hanno affermato di non sentirsi al sicuro, definendo l'incidente un crimine d'odio che sarebbe rimasto impunito appena fuori dalle loro stanze del dormitorio. Diversi hanno affermato di aver riconosciuto l'uomo nel video, che vive nella vicina città di Bishop, come un frequente visitatore del campus, che a volte giocava a basket con studenti neri.

Il capo della polizia della città di Kingsville, Ricardo Torres, ha affermato che l'università non ha contattato il dipartimento di polizia e che non è stata presentata alcuna denuncia.

Le comunicazioni interne ottenute da The Post mostrano che il presidente Mark Hussey ha suggerito in una e-mail ad altri funzionari del campus di sviluppare un piano 'per ridurre la probabilità che ciò accada', suggerendo un aumento delle pattuglie di sicurezza e delle telecamere 'almeno per le prossime settimane'.

'Speriamo che questo passi tra qualche settimana, ma non si sa mai', ha scritto Hussey al capo del personale del campus Randy Hughes e al capo della polizia universitaria Felipe Garza.

Non è chiaro se le misure siano mai state prese. Garza non ha risposto alle domande e Hussey ha rifiutato di commentare.

'Siamo a conoscenza del video in questione e respingiamo i commenti e i sentimenti espressi in esso', ha dichiarato la portavoce Adriana Garza-Flores in una dichiarazione a The Post. “Prendiamo seriamente la nostra responsabilità di proteggere la nostra comunità universitaria e di rispondere a qualsiasi membro che si senta minacciato o privato dei diritti umani”.

L'azione limitata dell'università riflette una profonda vena di razzismo che attraversa il campus di Kingsville, hanno affermato studenti ed ex studenti. Dopo le proteste, la scuola ha bandito i due uomini coinvolti nella realizzazione del video dal campus. Ma alcuni dicono che occorre fare di più, compreso il procedimento penale.

'Fondamentalmente se ne sono andati senza conseguenze', ha detto Christen Williams, presidente della Black Student Union. 'Sento che se continuiamo a non agire sui problemi relativi alla tensione razziale, continuerà a succedere'.

L'alunno James Guidry, un ex giocatore di football professionista che ha frequentato Kingsville negli anni '80 ma non si è laureato, ha affermato di essere preoccupato che le forze dell'ordine locali non abbiano preso più sul serio le minacce e abbiano portato avanti un'indagine penale sui due uomini. Vuole che l'università e le autorità locali spingano per essere perseguito come crimine d'odio federale.

Ha creato la Coalizione degli ex atleti afroamericani, inclusi ex studenti che hanno giocato a livello professionale, per aiutare a correggere i problemi che vede in tutto il sistema A&M. Ha detto che gli sforzi di Kingsville per istituire un comitato per la diversità sono un buon primo passo, ma il suo gruppo vuole anche una leadership più diversificata, più influenza per gli studenti-atleti e più responsabilità per il cancelliere e altri leader in materia di razza.

'È necessario applicare sanzioni rapide per affrontare alcune di queste cose eclatanti', ha affermato Guidry. “Gli studenti sono preoccupati di lamentarsi con i loro professori. Non c'è nessuno che assomigli a loro, ed è in modo schiacciante culturalmente prevenuto. Molti studenti neri finiscono per andarsene”.

Williams, il presidente della BSU, ha sottolineato che ci sono diversi membri dello staff neri che supportano fortemente gli studenti e crede che 'l'università stia facendo grandi passi avanti nella lotta al razzismo sistemico che è in questo campus'.

Anche studenti e docenti latini hanno sollevato preoccupazioni. Alcuni hanno recentemente formato il Consiglio di Facoltà ispanico per sostenere le carriere degli educatori latini, il sostegno agli studenti coperti dalla politica di immigrazione Azione differita per gli arrivi dell'infanzia e assunzioni più diversificate. Prevale un clima di razzismo contro i latinos, dicono, e molte delle questioni affrontate dai leader studenteschi negli anni '60 rimangono oggi in gran parte irrisolte.

'TAMUK non è esente da discriminazioni sistemiche', ha detto il gruppo in una lettera del 7 agosto a Hussey e al rettore Lou Reinisch. “Gli studenti ispanici costituiscono la maggioranza del nostro corpo studentesco (67%) e non sono stati adeguatamente serviti”.

Non è tempo di 'rumori empatici'

Il presidente di Prairie View A&M Ruth Simmons ha scritto la sua dichiarazione pubblica su Floyd tra le lacrime. Sapeva quanto soffrissero i suoi studenti dell'università storicamente nera.

'La cruda brutalità dell'omicidio di George Floyd a Minneapolis ha ulteriormente aggravato la crisi nel Paese e risvegliato un senso di paura e indignazione in tutto il mondo', ha scritto nel messaggio del 1 giugno , “e soprattutto tra gli afroamericani che riconoscono il crimine come parte integrante della realtà che sopportano ogni giorno”.

Conosceva il dolore dei suoi studenti a causa delle sue esperienze come donna nera in America.

Lo sapeva perché i suoi genitori le hanno insegnato da bambina a non esprimere le sue opinioni in presenza di bianchi perché era troppo pericoloso. Lo sapeva grazie agli avvertimenti che aveva dato a suo figlio su come interagire con la polizia. Lo sapeva perché, mentre era presidente della Brown University nel 2001, uno studente nero che stava guidando ascoltando musica in cuffia non ha sentito l'auto della polizia che gli segnalava di accostare fino a quando non era troppo tardi.

Hanno sfondato il finestrino della sua auto, ha detto Simmons, 'e l'hanno trascinato fuori dal finestrino rotto e traumatizzato questo povero giovane'.

I nomi di almeno due ex alunni di Prairie View sono stati scanditi durante le proteste: Sandra Bland aveva 28 anni quando è morta in prigione dopo essere stata fermata per non aver segnalato un cambio di corsia. Robbie Tolan aveva 23 anni e stava perseguendo una carriera nel baseball quando un ufficiale lo accusò di aver rubato la sua auto mentre si fermava a casa dei suoi genitori in un quartiere benestante vicino a Houston. È sopravvissuto a un colpo di pistola al petto.

Non era il momento per 'rumori empatici', ha detto Simmons al campus. Era tempo di agire. Avevano bisogno di affrontare il razzismo a testa alta.

Simmons ha annunciato nella sua lettera del 1 giugno che Prairie View avrebbe richiesto a tutti gli studenti iscritti di seguire un corso sulla storia della razza e della classe negli Stati Uniti. L'università stabilirebbe una posizione di attivista in residenza, portando nel campus modelli di ruolo che hanno affrontato problemi sociali sistemici. Darebbero un premio annuale, intitolato in onore di Bland e Tolan, a un attivista coinvolto nella riforma della giustizia penale. E creerebbero un comitato universitario per affrontare le disuguaglianze sociali.

Se approvato dai funzionari del sistema universitario, ha scritto, avrebbero anche creato un Centro per la razza e la giustizia. Ha chiamato lo studioso che l'avrebbe guidato, la professoressa di scienze politiche Melanye Price, e ha annunciato di aver già ricevuto un'importante donazione a sostegno.

'Combattere il razzismo e la discriminazione e sostenere la giustizia devono essere sempre tra le nostre più alte vocazioni', ha scritto.

La maggior parte delle iniziative di Simmons non ha aspettato l'approvazione. A volte, ha detto, il processo accademico è troppo lento. I leader devono trasmettere le emozioni che provano in questo momento, ha detto, non fare affidamento sugli altri per scrivere dichiarazioni per loro.

“Negli ultimi anni, abbiamo spesso seguito la strada delle pubbliche relazioni. Abbiamo queste affermazioni che sono alte – e talvolta distanti”, ha detto. 'E vengono ripuliti per assicurarsi che non ci sia nulla di offensivo in loro per i nostri alunni, per le persone che ci sostengono e così via.'

Ma, ha detto, “Le persone stanno soffrendo. Hanno bisogno di sentire la tua voce'.

Alcune richieste degli studenti attivisti e altre probabilmente spingeranno troppo oltre, ha detto, a causa dell'intensità delle emozioni in questo momento. Lei, per esempio, ha detto che non crede che 'ogni emblema del passato debba essere eliminato'. Ma crede che non riconoscere la verità di ciò che significano quegli emblemi, e l'impatto che possono avere, sia derelitto.

Ci sono ancora brutte storie che vengono presentate agli studenti come esempi di eroismo, ha detto.

'Questo lavoro è profondo', ha detto. 'È urgente. È grave. … Sarebbe così facile rimuovere un nome o abbattere una statua. Ma cosa rimarrebbe quando lo farai?' ha interrogato.

'Questo è ciò che mi preoccupa: cosa rimane dopo?'

Mary Lee Grant ha riferito da Kingsville, in Texas. Brittney Martin ha riferito da College Station, Texas. Julie Tate e Nate Jones a Washington hanno contribuito a questo rapporto.