Il dipartimento dell'istruzione mostra i limiti del sollievo dalla pandemia combattendo i mutuatari in bancarotta

Il dipartimento dell'istruzione mostra i limiti del sollievo dalla pandemia combattendo i mutuatari in bancarotta

Secondo i documenti del tribunale, il dipartimento dell'istruzione contesta regolarmente le richieste di dimissione per bancarotta da parte di persone profondamente indebitate e a corto di risorse. I sostenitori dei consumatori affermano che la pratica è contraria all'interesse dell'amministrazione Biden nell'aiutare i mutuatari in difficoltà e mina lo sforzo del dipartimento di riformare la sua politica fallimentare restrittiva.

Inoltre, i sostenitori affermano che il dipartimento ha avanzato richieste irragionevoli ai mutuatari nel bel mezzo della salute pubblica e della crisi economica.

A una madre single di tre figli è stato detto che suo figlio di 15 anni potrebbe trovare un lavoro e lei potrebbe lottare più duramente per il mantenimento dei figli per liberare denaro per pagare i suoi prestiti. Una nonna che faceva due lavori per prendersi cura di suo nipote disabile è stata incoraggiata a trovare un lavoro più remunerativo, mentre il dipartimento ha fatto pressione su un altro mutuatario per assumere un secondo lavoro in un momento in cui milioni di americani stavano affrontando la disoccupazione.

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Il Washington Post ha esaminato dozzine di casi di bancarotta da New York all'Arizona che riguardavano prestiti studenteschi federali e ha trovato un modello simile di richieste.

'Perché il governo continua a prendere posizioni così dure contro questi mutuatari in difficoltà in questo momento?' ha interrogato Dan Zibel, consigliere capo del National Student Legal Defense Network, un'organizzazione senza scopo di lucro. 'Il dipartimento dovrebbe esaminare attentamente ciò che sta facendo, quale messaggio sta inviando ai mutuatari'.

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Le barriere all'estinzione del debito dell'istruzione attraverso il fallimento sono alte ma non insormontabili. Le persone devono intentare una causa separata all'interno del loro caso di bancarotta - noto come procedimento in contraddittorio - per far estinguere i loro prestiti studenteschi. Devono convincere la corte che il debito imporrebbe un 'disagio eccessivo' e impedire al creditore di vanificare i loro sforzi.

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In qualità di creditore di 1,6 trilioni di dollari in prestiti studenteschi federali, il Dipartimento dell'Istruzione ha il diritto di contestare l'esonero dalla bancarotta per mantenere l'integrità fiscale del programma di prestito. Ma i gruppi di consumatori sostengono che il dipartimento ha anche l'obbligo di aiutare i mutuatari in difficoltà.

Zibel, che ha lavorato nel Dipartimento dell'Istruzione durante l'amministrazione del presidente Barack Obama, ha co-scritto a carta esplorare le revisioni alla politica fallimentare del dipartimento. Sostiene che l'agenzia federale si basa su un'interpretazione rigida della giurisprudenza per determinare indebite difficoltà.

Le persone devono dimostrare una 'certezza di disperazione' per soddisfare gli standard del dipartimento, una posizione che un numero crescente di giudici fallimentari ritiene imperfetta o assurda.

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Anche il dipartimento ha ripensato alla sua politica, chiedendo al pubblico nel 2018 un feedback sulla necessità di aggiornamenti. A quel tempo, l'agenzia interrogato se i mutuatari fossero scoraggiati dal cercare aiuto perché il suo standard è troppo proibitivo.

Il dipartimento dell'istruzione ha affermato di essere ancora impegnato a rivedere la sua politica sugli scarichi fallimentari per valutare i tipi di modifiche che potrebbero proteggere meglio i mutuatari.

'Mentre il lavoro di revisione continua, il dipartimento riconosce anche le sfide aggiuntive, compresi i rischi per la salute personale, derivanti dalla pandemia in corso', ha detto un portavoce dell'agenzia in una e-mail.

Di conseguenza, il dipartimento ha acconsentito 'a qualsiasi sospensione del procedimento richiesta dall'attore nelle azioni fallimentari almeno fino alla fine della pausa sui pagamenti del prestito studentesco'. Il blocco dei pagamenti, in vigore da marzo 2020, dovrebbe concludersi a settembre.

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Ma per alcuni mutuatari che cercano un nuovo inizio, non ha senso ritardare la loro offerta per la cancellazione totale del debito.

Sarah Bannister, 63 anni, ha passato gli ultimi 12 anni a lottare per pagare i prestiti privati ​​e federali che ha preso per mandare sua figlia e suo figlio al college. Aveva negoziato pagamenti inferiori solo per rimanere indietro, si era iscritta a piani di pagamento basati sul suo reddito, ma le era stato chiesto di pagare più dell'affitto.

Anche con un lavoro fisso a New York City, Bannister ha detto che non c'era modo di stare al passo con i pagamenti. Gli interessi hanno continuato a maturare. Commissioni di riscossione montate. E quello che è iniziato come circa $ 200.000 in prestiti agli studenti è cresciuto fino a tre volte tanto.

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Questo mese, Bannister ha appreso che il dipartimento sta contestando la sua richiesta di dimissione per bancarotta.

'Non c'è modo che io possa ottenere da tutto questo debito', ha detto Bannister. 'Ho cercato di ottenere nuovi lavori, posizioni più remunerative e ottengo piccole promozioni, ma non è abbastanza per fare la differenza'.

La moratoria sui pagamenti dei prestiti studenteschi federali è stata una tregua, ma Bannister teme che andrà in default e alla fine si vedrà pignorare i suoi stipendi quando finirà. I suoi figli hanno cercato di aiutare, ma stanno lottando con i propri prestiti per l'istruzione e le spese di soggiorno.

'Non voglio essere un senzatetto', ha detto Bannister, che vive in alloggi sovvenzionati a New York. 'Se [il dipartimento] insiste affinché io paghi questi prestiti e prepari il mio assegno, questa è una possibilità reale'.

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Aaron Ament, ex capo dell'ufficio del consiglio generale del dipartimento sotto Obama, sostiene che è 'irragionevole' che il dipartimento dell'istruzione stia ancora spendendo risorse per combattere i mutuatari che cercano una seconda possibilità.

'Il segretario [Miguel] Cardona dovrebbe invertire la rotta e fare tutto ciò che è in suo potere per proteggere gli studenti più bisognosi, in particolare quelli in bancarotta durante la pandemia', ha affermato Ament, che ha co-scritto l'articolo sulla bancarotta ed è ora presidente del National Student Rete di difesa legale.

I sostenitori temono che le ricadute economiche in corso della pandemia potrebbero portare a un aumento delle richieste di fallimento personale una volta terminati gli interventi del governo. Circa il 20 percento del debito residuo del prestito studentesco era insoluto prima della pandemia e quel numero potrebbe salire alle stelle quando la pausa dei pagamenti terminerà in autunno.

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Ament, Zibel e Pamela Foohey, professore alla Benjamin N. Cardozo School of Law della Yeshiva University, hanno stimato nel loro articolo che la maggior parte delle persone che dichiarano bancarotta devono $ 20.000 o meno in prestiti agli studenti. Un mutuatario potrebbe spendere fino a $ 10.000 per ottenere una dimissione, mentre il dipartimento potrebbe spendere più di quanto potrà mai raccogliere per combattere il caso.

Il dipartimento potrebbe stabilire soglie pratiche per una dissoluzione del fallimento, ha detto Foohey. Potrebbe rinunciare a contestare una richiesta se più della metà del reddito di una persona deriva dalla previdenza sociale o dai pagamenti di invalidità. O se i loro guadagni familiari sono stati molto al di sotto delle linee guida federali sulla povertà per diversi anni.

Mentre ci sono passi che il Dipartimento dell'Istruzione potrebbe intraprendere per definire meglio le difficoltà indebite, il Congresso dovrebbe infine riscrivere le regole che ha messo in atto per un cambiamento monumentale nel trattamento dei prestiti agli studenti in caso di fallimento.

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Negli ultimi anni sono state introdotte proposte di legge per la revisione del sistema. Sebbene questi tentativi siano falliti, c'è un rinnovato interesse da parte dei legislatori e dell'amministrazione. Il presidente Biden, che ha contribuito a imporre leggi più severe sul fallimento dei consumatori in qualità di senatore, ha affermato che ora supporta il fatto che le persone che entrano in bancarotta estinguano il loro debito studentesco.

Tuttavia, le revisioni saranno impegnative. I politici devono considerare se gli standard di allentamento si tradurranno in tagli del Congresso nel programma di prestiti federali o in un aumento degli standard di affidabilità creditizia da parte di istituti di credito privati, ha affermato Stanley A. Freeman, partner nella pratica dell'istruzione presso lo studio legale Eversheds Sutherland.

C'è anche la questione dell'azzardo morale, il rischio di incentivare i mutuatari ad indebitarsi ed eludere il rimborso attraverso il fallimento. Foohey ha affermato che l'argomento è piatto a causa del costo, della complessità e dello stigma morale associati alla dichiarazione di fallimento.

'La dichiarazione di fallimento non è una decisione presa alla leggera', ha detto Foohey. 'Ci sono molti controlli interni all'interno del sistema fallimentare per garantire che le persone non lo utilizzino in modo inappropriato'.