In primo luogo, hanno perso i loro figli. Poi sono iniziate le teorie del complotto. Ora, i genitori di Newtown stanno reagendo.

In primo luogo, hanno perso i loro figli. Poi sono iniziate le teorie del complotto. Ora, i genitori di Newtown stanno reagendo.

Solo poche settimane dopo che 26 persone sono state uccise alla Sandy Hook Elementary School, Lenny Pozner ha visto per la prima volta persone speculare online che la furia fosse stata messa in scena, con attori della crisi che rispondevano a un falso attacco.

Suo figlio di 6 anni, Noah Pozner, che era andato a scuola quella mattina con una felpa di Batman, era uno dei 20 bambini uccisi a Newtown, Connecticut, nel dicembre 2012.

Prima ancora che i funerali si fossero conclusi, una teoria della cospirazione online ha preso di mira i membri della famiglia in lutto. Sconosciuti hanno lanciato insulti a Pozner, chiedendo quanto fosse pagato per fare la sua parte nella bufala sponsorizzata dal governo. Hanno usato le foto di suo figlio, con i suoi capelli castani arruffati e le guance rotonde, su siti web che sostenevano che la sparatoria fosse stata simulata per generare urgenza per le leggi sul controllo delle armi. Poi sono arrivate le minacce di morte.

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Era roba da pazzi. Ma in un'epoca di follia - in un mondo in cui la scienza può essere liquidata come stratagemma politico e i video potrebbero riflettere verità o falsità - Pozner si trovò a dover lottare per dimostrare, ancora e ancora, che suo figlio era sopravvissuto, e suo figlio aveva morto.

Giugno ha segnato un punto di svolta: ha vinto una causa contro gli editori di un libro secondo cui nessuno è stato ucciso nell'attacco. Un giudice del Wisconsin ha emesso una sentenza sommaria contro James H. Fetzer e Mike Palecek, scoprendo che avevano diffamato Pozner affermando che il certificato di morte di suo figlio era uno stratagemma.

In un accordo separato, l'editore del libro ha accettato di smettere di venderlo.

Pozner ha cercato di reclamare la storia di suo figlio per anni.

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Per combattere gli imbroglioni, ha usato suppliche sincere, denunce ufficiali, retorica, azioni legali. Lui e i volontari del Rete HONR , un'organizzazione senza scopo di lucro da lui fondata per combattere le molestie, hanno sfidato obiettivi oscuri e giganteschi, da solitari teorici della cospirazione ad aziende potenti come Google.

Sempre più famiglie di altre persone uccise a Sandy Hook hanno iniziato a contrattaccare pubblicamente. Parenti e pubblici ministeri hanno intentato almeno nove casi contro i truffatori, secondo un avvocato di un gruppo di querelanti, di cui tre in Connecticut consolidate dal tribunale. Negli ultimi mesi, i membri della famiglia hanno iniziato a vedere guadagni reali in una lotta che la maggior parte era riluttante a intraprendere.

Anche in Connecticut c'è stata una svolta, con un giudice che ha imposto sanzioni ad Alex Jones, che gestisce il sito Web Infowars, basato sulla cospirazione, e ha accettato un processo in un caso di diffamazione.

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Il contenzioso è incredibilmente invasivo, scomodo e costoso, ha affermato Jake Zimmerman, un avvocato di Pozner. Può anche essere un'arma potente contro le dicerie e le allusioni, con regole di prova e procedura civile costruite nel corso di centinaia di anni.

'Devi fare affidamento sui documenti invece che su cose come il sentito dire', ha detto.

Hanno consegnato il giudice nel caso del Wisconsin Il certificato di morte di Noah Pozner, con il suo sigillo in rilievo, per smentire l'accusa nel libro secondo cui le immagini del certificato erano state alterate o falsificate.

Hanno girato oltre 70 pagine di cartelle cliniche pediatriche.

Hanno chiesto alla corte di nominare un esperto indipendente per confrontare un campione del DNA di Lenny Pozner con un campione, ottenuto dal medico legale, del DNA di Noah Pozner.

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'Le teorie del complotto senza ostacoli distorcono la verità e cancellano la storia', ha detto Pozner in seguito. “Disumanizzano le vittime. Persone come Fetzer che si nascondono dietro lo schermo del computer e terrorizzano le persone alle prese con il dolore più inimmaginabile, sono state messe in guardia', ha detto, così come le società di social media che consentono di utilizzare le loro piattaforme come arma.

Fetzer ha dichiarato al Washington Post in una e-mail di essere rimasto sbalordito dalla sentenza del Wisconsin. “La decisione della Corte è stata impropria per molteplici motivi e farò tutto il possibile per correggere il record. Il pubblico americano è stato giocato da un evento falso dopo l'altro e merita di conoscere la verità', ha scritto Fetzer.

La causa contro di lui non è mai stata per diffamazione, ha scritto Fetzer online, “ma per sopprimere la libertà di parola e la libertà di stampa. Il Deep State non vuole che il popolo americano capisca fino a che punto sia stato ingannato dal proprio governo”.

In tre casi contro Jones in Texas - incluso uno portato da Pozner e la madre di Noah, Veronique De La Rosa - Mark Bankston, un avvocato per i genitori, ha affermato che l'ossessione di Jones per Sandy Hook aveva creato 'una ferita aperta di sette anni' per le famiglie .

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In un caso, Neil Heslin ha citato in giudizio Jones e altri imputati per diffamazione nel 2017 per le dichiarazioni rilasciate sul sito Web Infowars di Jones secondo cui Heslin stava mentendo quando ha ricordato di aver tenuto il corpo di suo figlio dopo la sparatoria.

In un altro, Scarlett Lewis chiede danni a causa della falsa narrativa promossa su Infowars, con storie che prendono in giro lei e altri genitori delle vittime come bugiardi.

Il caso di De La Rosa e Pozner accusa Jones di diffamazione e inflizione intenzionale di disagio emotivo-per aver molestato le famiglie per anni e per aver affermato che De La Rosa era un attore in una falsa intervista alla CNN sulla sparatoria.

Un giudice ha respinto le mozioni per archiviare i casi presentati da Heslin, De La Rosa e Pozner e Lewis, e gli imputati hanno impugnato tali decisioni.

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Robert Barnes, un avvocato di Jones nei casi del Texas, ha affermato che potrebbero costituire un precedente, sollevando importanti questioni relative al Primo Emendamento.

'Il danno emotivo è più importante da proteggere della libertà di parola?' ha detto Barnes. 'Crediamo che la protezione della parola sia più importante della sicurezza emotiva'.

La sparatoria è avvenuta venerdì. Di domenica, Robbie Parker, la cui figlia di 6 anni, Emilie, è stata uccisa nell'attacco, sapeva che c'erano video che lo accusavano di essere un attore di crisi, perché le persone li pubblicavano su una pagina di social media che gli amici hanno creato come memoriale ad Emilia.

La pagina è stata rapidamente inondata. Parker riceveva e-mail ai suoi indirizzi personali e di lavoro. Al momento del funerale di Emilie, era già stato minacciato.

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Le teorie della cospirazione colpirono gran parte di Newtown. Il consiglio scolastico e altre agenzie hanno ricevuto richieste incessanti di documenti pubblici. Agenti dell'FBI, soccorritori e altri sono stati accusati di aver partecipato alla bufala. Sconosciuti si presentavano in città e filmavano i bambini.

All'inizio, Parker era confuso, presumendo che le teorie selvagge si sarebbero rapidamente placate. Non si rendeva conto di come i social media avrebbero alimentato quelle idee e le avrebbero sostenute, fornendo un velo di anonimato e rendendo facile per le idee diventare virali. 'Sono stati in grado di fare molte cose davvero dannose senza comprenderne le conseguenze e senza alcuna minaccia di essere ritenuti responsabili', ha detto.

Anni dopo, a migliaia di chilometri da Newtown, stava camminando verso un hotel a Seattle quando uno sconosciuto lo fermò e iniziò a urlare e imprecare contro una bufala.

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Parker pensava di essersi ricomposto - e si era assicurato che l'uomo non lo seguisse più - prima di andare nella stanza d'albergo dove alloggiavano lui, sua moglie e le sue giovani figlie. Ma non appena sua moglie ha visto la sua faccia, è crollato, iperventilato e piangeva, ha detto. Si sono chiusi in bagno per parlare dell'accaduto e come spiegarlo alle figlie.

Non è stato fino alle riprese del 2018 alla Marjory Stoneman Douglas High School di Parkland, in Florida, che il percorso da seguire è diventato chiaro.

Un amico ha chiesto a Parker di parlare con i genitori la cui figlia era morta nella sparatoria in Florida. La madre, sotto shock, gli ha detto che le persone stavano molestando le famiglie delle vittime a Parkland e sostenendo che nessuno era morto.

È stato allora che si è reso conto, ha detto, che una causa legale potrebbe non solo aiutare a proteggere la memoria di sua figlia e mantenere la sua famiglia al sicuro, ma anche impedire ad altre famiglie di essere nuovamente vittime.

Le famiglie di Newtown all'inizio erano sconcertate, ha detto Chris Mattei, un avvocato di quelle famiglie. Poi molti speravano che sarebbe svanito. Invece, si è intensificato, ha detto, infiammato dall'enorme piattaforma pubblica di Jones su Infowars. La causa intentata dalle famiglie in Connecticut sostiene che le storie promosse da Jones sono progettate per creare un pubblico e un mercato per il suo negozio al dettaglio che vende integratori alimentari e altri articoli.

Il caso è stato portato da otto famiglie di persone uccise a Sandy Hook e un agente dell'FBI che è intervenuto sulla scena. È stato presentato contro Jones, diverse entità aziendali, un teorico della cospirazione che è stato ospite di Infowars e il suo associato.

A giugno, il giudice della Corte Suprema Barbara Bellis nel Connecticut ha imposto sanzioni a Jones, adducendo due ragioni. In primo luogo, ha affermato che il suo team legale non è riuscito a produrre diversi documenti, nonostante i ripetuti ordini di fornirli. In secondo luogo, il giudice ha fatto riferimento a ciò che lei ha descritto come una 'filiale deliberata, molestie e intimidazioni' di 20 minuti nella trasmissione di Jones sulla causa, Mattei e la scoperta di pornografia infantile che era stata inclusa nei documenti elettronici presentati dagli avvocati di Jones.

Bellis ha criticato i ritardi degli imputati nella produzione dei documenti e ha osservato che i documenti elettronici, quando forniti al tribunale, includevano immagini di pornografia infantile.

Ha preso una netta eccezione alla risposta di Jones a quella su Infowars.

Se Jones credeva che quelle immagini fossero state piazzate nel tentativo di incastrarlo, ha scritto, avrebbe dovuto allertare le autorità e presentare una mozione per avvisare la corte; i suoi avvocati avrebbero potuto chiedere l'archiviazione della causa per questo motivo.

'Ciò che non è appropriato', ha scritto Bellis, 'ciò che è un comportamento indifendibile, irragionevole, spregevole e forse criminale è accusare l'avvocato avversario, attraverso una trasmissione, nientemeno, di piantare pornografia infantile, che è un reato grave'.

Bellis ha ordinato a Jones di pagare alcune delle spese legali dei querelanti come parte della sanzione e ha detto agli imputati che non potevano perseguire una mozione per il rigetto. Ha fissato una data di prova per novembre 2020.

Gli avvocati di Jones hanno chiesto alla Corte Suprema del Connecticut di rivedere la decisione di Bellis.

Norm Pattis, un avvocato di Jones, ha affermato che nel caso è in gioco un principio importante.

“La nostra tesi è che non abbia violato alcuna legge nell'offrire le opinioni che ha fatto. Mettere a tacere lui perché le sue opinioni erano impopolari potrebbe essere facile in questo caso, data la simpatia del pubblico per le famiglie di Sandy Hook', ha detto Pattis, ma ciò potrebbe erodere le protezioni del Primo Emendamento. 'Difendere il diritto di parola del signor Jones implica difendere tutto il nostro diritto di parola'.

Jones non dubita più che le sparatorie siano avvenute, ma aveva il diritto di porre domande su quello che è successo, ha detto Pattis.

La gente si rivolge a Jones perché una crisi di legittimità affligge il paese, ha detto Pattis, con sospetti sulle informazioni provenienti dal governo e dai media.

'La gente non sa a chi credere', ha detto Pattis.

Le voci continuano a diffondersi. Alla fine di giugno, la sorella di Parker ha chiamato in lacrime perché qualcuno le stava inviando messaggi sui social media con collegamenti a video, chiedendo di sapere perché suo fratello avesse partecipato a una bufala.

Quando ricorda Emilie e le altre vittime, Parker pensa a “quanto fossero innocenti, belli e amorevoli. Affinché i loro ricordi e le loro vite vengano offuscati e usati in questo modo è uno dei più. . .” disse, spegnendosi.

La tragedia non è solo che le loro vite sono state interrotte, ha detto. Anche le loro vite sono state ridefinite da estranei.

Anche in quelle prime settimane e mesi dopo la sparatoria, in una foschia di dolore e shock, Pozner sapeva cosa stava succedendo online. Aveva visto le teorie della cospirazione crescere e spiraleggiare online, attirando curiosi e scettici. Non sapeva ancora cosa significasse essere intrappolato in uno.

Ha inviato un'e-mail a Jones: 'Non abbiamo avuto la nostra parte di dolore e sofferenza?'

Nell'anno straziante e caotico che seguì, sapeva che le bugie continuavano, ma non aveva una larghezza di banda emotiva per rispondere. A poco a poco, ha iniziato a cercare di rivendicare la verità. Ha pubblicato foto di Noah, sua madre e le sue sorelle. Eccolo, un ragazzino dalle guance paffute, che sguazza in una piscina con i galleggianti; rannicchiato con le sue sorelle ad ascoltare Pozner leggere; giocare nella neve; mangiare una mela caramellata; con in mano un mazzo di denti di leone, raggiante.

Quando le persone hanno usato le foto di Noah nei post del blog sostenendo una bufala, Pozner e i volontari del Rete HONR ha chiesto che le immagini fossero rimosse, facendo affidamento sulla legge sul copyright quando necessario.

Nel dicembre 2015, quando il presidente Trump stava facendo una campagna per la carica, ha elogiato la 'sorprendente' reputazione di Jones mentre appariva nel suo show.

Quello stesso mese, De La Rosa e Pozner scrissero an pezzo d'opinione nel Sun-Sentinel della Florida meridionale: Erano passati tre anni dalla morte del figlio, scrissero, e la gente continuava a tormentarli per avere prove dell'esistenza di Noè.

Hanno chiesto ai funzionari della Florida Atlantic University di licenziare James Tracy, un professore che ha tenuto un blog affermando che la sparatoria di Newtown era stata organizzata.

Avevano presentato una denuncia alla polizia sostenendo di molestie, hanno scritto, dopo che Tracy ha inviato una lettera certificata chiedendo la prova che erano i genitori di Noah.

L'università ha avviato una procedura di risoluzione contro Tracy nel gennaio 2016.

Quel mese, Pozner ricevette messaggi minacciosi che lo avvertivano che la morte era imminente. 'Ero stordito', ha detto. 'Potevo sentire la sua voce, il vetriolo e l'odio nelle sue parole'.

Nel 2017, una donna della Florida, Lucy Richards, è stata condannata a cinque mesi di carcere per aver minacciato di morte Pozner.

Pozner si sposta spesso e cerca di mantenere segreto il suo indirizzo.

Pozner e la rete HONR hanno spinto le aziende a essere più reattive alle lamentele sulle teorie del complotto, con cambiamenti provenienti dalle principali piattaforme come WordPress, Facebook e Google. A giugno, YouTube ha annunciato che avrebbe rimosso i contenuti che negavano il verificarsi di eventi violenti ben documentati come Sandy Hook.

Storia dopo storia, sito per sito, anno dopo anno, Pozner ha lavorato per ripristinare la verità su suo figlio. Se l'idea della bufala è un incendio, vuole controllare l'ustione, non estinguerla in modo che nessuno possa sentire l'idea, ma limitarne la diffusione e la distruttività.

L'editore di libri David R. Gahary pensava di sapere tutto su Lenny Pozner, a causa di ciò che aveva letto online.

Ha detto che la sua azienda, Wrongs Without Wremedies, era disposta a pubblicare il libro 'Nobody Died at Sandy Hook' perché pensa che nessuno dovrebbe avere il diritto di dire alla gente cosa dovrebbe leggere. Ci sono state anomalie nelle scene successive a Sandy Hook, ha detto, ed è stato un evento importante a causa della sfiducia della gente nei confronti del governo.

Il 28 maggio in uno studio legale a Madison, Wisconsin, Gahary si è seduto a un tavolo di fronte a Pozner dalle 9:00 fino a dopo le 18:00, mentre Pozner rispondeva alle domande in una deposizione.

Più ascoltava, disse, più pensava che Pozner fosse una persona normale. Non un chiacchierone tranquillo. 'Solo un ragazzo normale', ha detto, 'che sta dicendo la verità'.

Alla fine della giornata, Gahary strinse la mano di Pozner e si scusò. Ha offerto le condoglianze per la morte di Noè.

'Lenny Pozner aveva ragione', ha detto Gahary. 'Le persone reali si fanno male'.

Jennifer Jenkins ha contribuito a questo rapporto.