Alla George Mason University, il ritorno dei tour del campus riporta un altro senso di normalità

Alla George Mason University, il ritorno dei tour del campus riporta un altro senso di normalità

Il tour del campus, un segno distintivo dell'esperienza del college, è stato ritenuto troppo pericoloso quando la pandemia di coronavirus ha colpito per la prima volta. Gli studenti che volevano conoscere i loro futuri campus sono stati relegati per gran parte dell'ultimo anno a tour virtuali con video preregistrati e rendering 3D.

La situazione è cambiata per 16 liceali e i loro genitori, che hanno trascorso un recente sabato mattina alla George Mason University. Sono stati accolti con zaini con cordoncino di nylon verde pieni di opuscoli e introdotti in una sessione informativa guidata da Carla Goodwin, assistente direttrice delle ammissioni universitarie della scuola.

'Sei molto vicino a Washington, DC, ma hai ancora quella vera sensazione di college', ha detto Goodwin a proposito del campus Fairfax di George Mason. Ha fatto clic su una presentazione che mostrava i punti di forza della scuola: una dimensione media della classe da 25 a 35 studenti; più di 30 posti dove mangiare, tra cui Chick-fil-A e Panda Express; e prevede di espandere il suo campus ad Arlington, dove Amazon ha promesso di creare 25.000 posti di lavoro nella sua seconda sede.

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Goodwin, una frizzante newyorkese che ha conseguito un master alla George Mason, ha descritto il processo di ammissione e come studiare all'estero. In una diapositiva sul coronavirus, ha spiegato i protocolli di test settimanali della scuola e una disposizione che richiede agli studenti senza scuse religiose o mediche di essere vaccinati per il semestre autunnale. Membri della facoltà e del personale sono stati aggiunti a quel mandato di giovedì.

Il consulente per l'ammissione fece una pausa per le domande. Il gruppo rimase in silenzio.

I college vogliono che gli studenti ottengano un vaccino contro il coronavirus. Ma sono divisi nel richiedere i colpi.

'Non riceviamo molti respingimenti', ha detto Goodwin a proposito delle politiche della scuola, qualcosa che attribuisce agli atteggiamenti generalmente positivi sui vaccini contro il coronavirus. In Virginia, il 53,8 per cento dei residenti è completamente vaccinato, cinque punti percentuali in più rispetto al dato nazionale, secondo un database gestito dal Washington Post.

I vaccini sono stati parte integrante dei piani di riapertura di college e università in tutto il paese. Circa 600 campus hanno emanato mandati per almeno alcuni studenti o dipendenti, secondo a Banca dati dalla Cronaca dell'istruzione superiore. Dopo più di un anno di apprendimento virtuale, i vaccini offrono una possibilità di normalità, con i campus che pianificano di riportare dormitori, aule, mense e altri spazi a piena capacità.

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Ma con più della metà del paese ancora non vaccinato e poiché la variante delta altamente trasmissibile aumenta il numero di casi, molte scuole continueranno a far rispettare i requisiti di distanziamento sociale e ad incoraggiare gli studenti non vaccinati a indossare maschere.

George Mason sta lentamente reintroducendo elementi di persona nel campus, ma con restrizioni. Il gruppo del tour è stato limitato a 24 persone – circa un terzo della sua dimensione pre-pandemia – come precauzione di sicurezza, ha detto Goodwin. Durante la sua sessione informativa, gli studenti e le loro famiglie si sono seduti su sedie distanziate di un metro l'una dall'altra, un requisito di distanza che rimarrà in vigore fino a quando il tasso di vaccinazione del campus non raggiungerà l'80%. I funzionari avranno un quadro più chiaro dei progressi della scuola dopo il 1 agosto, la scadenza per la condivisione dello stato di vaccinazione tra studenti e dipendenti.

Mentre la sessione di Goodwin volgeva al termine, sono arrivate due guide studentesche per iniziare la tappa successiva: il tour. La metà del gruppo si è unita a Sam Harrison, una giovane emergente di East Windsor, N.J., che ha affermato di essere diventata una guida turistica per uscire dalla sua zona di comfort. 'Ho paura di parlare in pubblico', ha detto.

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Tra il gruppo di Harrison c'era Leigh Black, una studentessa emergente di un liceo di Vienna, Virginia. Black ha detto di essere stata attratta da George Mason a causa del suo programma di sicurezza informatica e, durante il tour, ha iniziato a scaldarsi all'idea di diventare uno dei suoi 37.000 studenti .

'Ha un ottimo ambiente e mi piace la zona', ha detto, anche se sta mantenendo aperte le sue opzioni. La sedicenne sta anche valutando la Johns Hopkins University e l'Università del Maryland, ha detto.

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Leigh sarà il primo figlio che Scott Black, un ingegnere, manderà al college, ha detto. George Mason è a circa sette miglia dalla città natale dei Blacks, il che è un vantaggio.

'È abbastanza vicina da poter ancora fare il bucato', ha detto Scott Black. Ha aggiunto che entrambi si sentono fiduciosi sul modo in cui la scuola ha gestito la pandemia. 'È molto incoraggiante che ci siano test regolari e un mandato di vaccinazione'.

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Harrison ha guidato il gruppo attraverso il campus e oltre il suo posto preferito, una fila di panchine colorate dipinte a mano per mostrare i club studenteschi dell'università. 'Ho scelto Mason per la comunità, e questo incarna davvero cosa significa essere un patriota massone', ha detto a proposito delle panchine.

Il gruppo si è poi diretto alla Fenwick Library, dove il personale ha speso gran parte della pandemia di digitalizzazione dei materiali per studenti e professori che lavorano in remoto. Al di fuori di un gruppo di residenze, Harrison ha fatto del suo meglio per evidenziare i vantaggi della vita in comune: la lavanderia è gratuita e ogni dormitorio è a pochi passi da una palestra e una caffetteria, ha detto.

Cameron Sigmon, un diciassettenne di Manassas, in Virginia, non ha selezionato un potenziale maggiore ma ha 'ascoltato buone recensioni da amici più grandi' su George Mason. Il campus è anche vicino a casa, un altro vantaggio.

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'C'è molta diversità, molte opzioni per le carriere', ha aggiunto la madre di Cameron, Meredith Sigmon.

Mentre Harrison raccontava i fatti sui ristoranti del campus, Meredith Sigmon ha pensato alla matricola dell'anno scorso e alle migliaia di studenti che hanno selezionato i loro college senza mai vedere un campus una volta che la pandemia ha interrotto i tour.

'Mi sento male per tutti gli studenti che hanno dovuto affrontare l'anno scorso', ha detto. Il primo anno di pandemia ha privato i giovani di traguardi e momenti di formazione. Migliaia di liceali hanno perso il ballo di fine anno e decine di matricole del college non hanno mai avuto il giorno del trasloco.

Le famiglie del tour di Harrison si sono dette grate di vedere il campus in prima persona. George Mason continuerà a offrire tour virtuali, che hanno 'decisamente reso [il campus] più accessibile agli studenti', in particolare a quelli con disabilità o che vivono lontano, ha affermato Harrison.

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La tappa successiva del tour è stata l'Horizon Hall, sede del College of Humanities and Social Sciences, un'occasione per mostrare uno degli edifici più recenti del campus e godersi una tregua con aria condizionata dal clima umido a 88 gradi.

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George Mason è stata l'ultima tappa per gli Stitts, una famiglia di Columbus, Ohio.

'Si adatta davvero a molti dei checkpoint', ha detto Julia Stitt, 16 anni. La scuola offre dozzine di corsi di scienze umane e il campus è vicino a una grande città, ha detto. Cosa più importante, ci sono punti ristoro senza glutine, un must per Stitt, che ha la celiachia.

E gli studenti non sono tenuti a presentare i loro punteggi dei test standardizzati - 'un buon cuscino dopo l'ultimo anno', ha detto Stitt. Molte scuole hanno adottato politiche temporanee di test opzionali sulla scia della pandemia, ma George Mason ha impiegato la pratica dal 2008, ha affermato Goodwin.

Julia e i suoi genitori, Marc ed Erin, hanno provato i tour virtuali, ma hanno affermato di preferire l'esperienza di persona: parlare direttamente con gli studenti e i funzionari di ammissione, entrare nelle aule e vedere la biblioteca.

Marc Stitt lavora nel marketing e ha detto che sa come far apparire bene qualcosa davanti alla telecamera. Ha detto che è difficile avere un'idea precisa di un campus e della sua cultura attraverso lo schermo di un computer.

'C'è qualcosa nel parlare con gli studenti e le persone ammesse che ottieni qui', ha detto Erin. Marc ha aggiunto: 'Non c'è modo di conoscere tutto del campus semplicemente guidando'.