I valedictorian del liceo mettono in prospettiva un anno come nessun altro

I valedictorian del liceo mettono in prospettiva un anno come nessun altro

Dei circa 3,5 milioni di studenti delle superiori che si diplomeranno questa primavera, alcuni - pochissimi - saranno nominati valedictorian, il più sfuggente degli onori delle scuole superiori.

Migliore della classe. Il coronamento accademico di anni di estenuanti studi e compiti a casa, elaborati e progetti, quiz e test.

E poi un altro ostacolo. Fatti avanti davanti ai compagni di classe e pronuncia il discorso di una vita. Una vita giovane, certo, ma comunque. C'è pressione per trovare le parole per contestualizzare l'ultimo anno di scuola per i tuoi compagni laureati. Per creare un messaggio che risuonerà, rassicurerà, forse anche ispirerà, mentre la vita dopo il liceo incombe.

È già abbastanza difficile in un anno normale. Ma quest'anno, quando la scuola spesso non sembrava affatto scuola, quando i compagni di classe e gli insegnanti erano per lo più immagini in miniatura su uno schermo tremolante, quando i volti e le emozioni erano mascherati e il paese avvolto nella malattia, nella morte e nella discordia, trovando le parole per dare un senso a tutto e trovare frammenti di luce e scopo è stato ancora più impegnativo.

I valedictoriani sono incoraggiati a pensare in grande e in modo brillante. Con i loro discorsi, dovrebbero evocare l'ottimismo e attingere a una visione idealistica per il futuro.

La parola valedictorian deriva dal latino vale dicere o 'dire addio'. Quindi è un discorso di addio, ma anche un discorso “Guarda cosa abbiamo fatto”. E quello che gli anziani hanno fatto quest'anno non è mai stato fatto prima. Dall'inizio alla fine, questo anno scolastico è stato sotto le nuvole. In alcune scuole le porte non si sono mai aperte e l'apprendimento non ha avuto luogo in migliaia di aule ma in milioni di camere da letto e cucine, nei portici sul retro e nei parcheggi o ovunque il segnale WiFi fosse più forte.

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Per coloro abbastanza fortunati da avere lezioni di persona, l'esperienza è stata mascherata e distanziata, tracciata e testata, e sempre un piccolo focolaio di coronavirus lontano dal fatto che tutti venissero rimandati a casa. L'ansia era una costante, soprattutto per gli amministratori e il personale e gli insegnanti - Dio benedica gli insegnanti - ma anche gli studenti che non volevano portare a casa il covid-19 ai loro genitori e nonni, che non volevano essere parte del peggioramento del la peggiore crisi sanitaria della loro vita.

Quindi, sì, vale dicere a tutto questo. Arrivederci e buona liberazione. Ma anche . . . guarda cosa hanno fatto

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Mentre l'incertezza turbinava intorno a loro, rimasero concentrati. Hanno adattato il loro apprendimento. Hanno finito i loro compiti. Hanno superato le loro prove. Si sostenevano a vicenda. L'hanno sventrato e sradicato anche quando la fine sembrava irraggiungibile.

'Ho assistito a un sacco di burnout nella mia scuola, dentro e fuori le classi, solo a causa di come questo ambiente ha in qualche modo esaurito un sacco di persone', ha detto Grayson Catlett, che si sta laureando al top della sua classe a Central High School a Chattanooga, Tennessee.

Ma le difficoltà di apprendimento durante la pandemia e di assistere e sperimentare il tumulto razziale e politico che il Paese ha subito nell'ultimo anno hanno avuto anche un altro effetto, ha affermato Catlett. Ha reso lui e i suoi compagni di classe più resilienti e ha intenzione di riflettere su questo nel suo discorso.

'Ne abbiamo passate tante e il solo diploma di scuola superiore in generale quest'anno è gratificante', ha detto Catlett, che studierà scienze politiche all'Università della Pennsylvania. Ha intenzione di concludere il suo discorso dicendo: 'Se queste sono tutte le cose che potremmo superare, trovo difficile immaginare cosa non possiamo'.

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Oltre a costruire la resilienza, l'anno passato ha fornito contesto e opportunità di riflessione per Catlett e la sua coorte di anziani in tutto il paese. Li ha fatti pensare di più, dicono, al mondo e al loro posto in esso. E il loro scopo in esso.

Per Lana Lubecke, valedictorian alla Kalani High School di Honolulu, la pandemia e le turbolenze politiche e sociali dell'ultimo anno le hanno dato un senso più forte di ciò che voleva fare.

'Prima della pandemia, mi sentivo come se fossi molto teso', ha detto Lubecke. “E quando praticamente tutto è stato cancellato, ho avuto il tempo di sedermi ed essere tipo, cosa mi importa? A quali attività voglio dare la priorità? Quali sono i più significativi e come penso di poter avere il massimo impatto? E penso di aver imparato molto.'

Con il tempo per fare un passo indietro e valutare, Lubecke ha detto di aver capito che voleva diventare più impegnata civicamente nella sua comunità. Ha trascorso parte dell'ultimo anno sostenendo l'equità nell'istruzione e rendendo disponibili migliori opportunità educative per più studenti.

C'è saggezza da raccogliere da queste giovani menti e prospettive al di là dei loro anni e dei riconoscimenti che hanno accumulato.

Essere un valedictorian del liceo non è un biglietto sicuro per fama e fortuna, ma alcuni sono diventati famosi e fortunati. La giudice della Corte Suprema Sonia Sotomayor è stata la prima della sua classe di liceo. Lo stesso con il sociologo e attivista per i diritti civili W.E.B. Du Bois e l'attrice Natalie Portman. Anche lo 'Strano Al' Yankovic. Jeff Bezos, che possiede il Washington Post e molte altre cose, è stato valedictorian al Miami Palmetto Senior High nel 1982 e all'epoca disse al Miami Herald che voleva 'costruire hotel spaziali, parchi di divertimento, yacht e colonie per 2 o 3 milioni persone che orbitano intorno alla Terra”.

I valedictoriani sono incoraggiati a pensare in grande e in modo brillante. Con i loro discorsi, dovrebbero evocare l'ottimismo e attingere a una visione idealistica per il futuro. È un ultimo discorso di incoraggiamento per i compagni di classe, molti dei quali non si vedranno mai più una volta che i loro sparvieri saranno lanciati in aria.

Ma una prospettiva rosea può essere difficile da evocare per gli anziani che hanno raggiunto la maggiore età nell'ultimo decennio. La pandemia è solo l'ultimo di una serie di eventi che hanno disarmonizzato le loro giovani vite.

'Mi chiedo se gli adulti, sai, si rendono conto che le persone della mia età avevano 13 e 14 anni durante le elezioni del 2016?' ha detto Carmelina Komyatte, senior e valedictorian presso il Bishop Noll Institute di Hammond, Indiana. . . . E avevo 14 anni per Charlottesville, ed ero una matricola per le riprese di Parkland. Quindi, penso che nessuno possa dire che la nostra generazione è idealista riguardo alla politica. Sicuramente non lo siamo.”

Ma se non idealisti, sono determinati. Komyatte, che frequenterà l'Università di Notre Dame in autunno, ha detto che il suo messaggio ai suoi compagni di classe è di non essere scoraggiati o sconfitti dalle sfide che hanno dovuto affrontare. Lei e le sue coorti, ha detto, devono entrare nel prossimo capitolo della loro vita “con uno scopo e con l'intenzione di aiutare gli altri e avere un impatto e usare i tuoi doni, le tue opportunità e le tue risorse, sai, per fare tutto il bene che puoi fare.”

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Molti distretti scolastici hanno posto fine alla pratica di designare uno studente come valedictorian. La competizione per il primo posto era diventata malsana, hanno detto. Gli studenti hanno fatto causa se non sono stati nominati valedictorian o se hanno dovuto condividere il titolo. Sì, è successo davvero. Le scuole non avevano bisogno del mal di testa. Quindi addio anche a tutto questo. Ma c'è una ricompensa per quelle scuole che hanno continuato a premiare lo studente migliore ea dedicare cinque minuti a un discorso di addio. C'è saggezza da raccogliere da queste giovani menti e prospettive al di là dei loro anni e dei riconoscimenti che hanno accumulato.

'Essere il valedictorian, tipo, non è tutto ciò che sono come persona', ha detto Ben Barnes, un anziano dell'Energy Institute High School di Houston che frequenterà l'Università della Virginia questo autunno. “E anche se qualcuno è in fondo alla sua classe, non è tutto ciò che è come persona. C'è molto di più nelle persone rispetto a quello che fanno dopo il liceo'.

Nelle interviste con il Washington Post, 10 valedictoriani delle scuole superiori di tutto il paese hanno discusso del loro percorso verso il primo posto e hanno condiviso i loro pensieri sulle sfide dell'anno passato e su ciò che hanno intenzione di dire ai loro compagni più anziani al momento del diploma.

Benjamin Barnes

Energy Institute High School di Houston.

Essere valedictorian non è mai stato un obiettivo per Ben Barnes.

“È un grande onore, ovviamente. E sono davvero orgoglioso, ma devo tenerlo in prospettiva, perché sono stato davvero benedetto in un modo in cui molte persone non sono state abbastanza fortunate da essere benedette'.

Barnes ringrazia la sua famiglia, gli insegnanti, gli amici e Dio per i suoi successi. Nel suo discorso, intende sottolineare che dove ti diplomi nella tua classe non è una caratteristica distintiva.

“Per quanto ci sia stato inculcato nella testa che i voti, i punteggi dei test e cose del genere siano la misura più importante della persona, in un certo senso voglio sfidare questa posizione. . . . C'è molto di più per le persone di quello che stanno facendo dopo il liceo o i loro punteggi dei test SAT. E voglio solo trasmettere questo e, immagino, incoraggiare le persone in questo modo'.

Frequenterà l'Università della Virginia.

Grayson Catlett

Central High School a Chattanooga, Tennessee.

Grayson Catlett dice che spera che la sua generazione porti più onestà alla politica e ai dibattiti sui problemi. Ha visto come l'anno passato ha approfondito le divisioni e dilaniato le comunità. Ha in programma di affrontare la discordia e il ruolo che i suoi compagni laureati potrebbero avere nel ricucire le spaccature.

“Nel mio discorso, parlerò di come, in un certo senso, tutte queste avversità hanno aiutato la mia classe a sviluppare la resilienza. Perché sono successe così tante cose, dalla pandemia alle proteste e tutto il resto che, sai, è una specie di impostazione delle nostre aspettative per il mondo che ci aspetta'.

Frequenterà l'Università della Pennsylvania.

Susana Chavez

International High School a Langley Park a Bladensburg, Md.

Quando Susana Chavez si è trasferita dal Guatemala tre anni fa per vivere con suo fratello nel Maryland, non si era nemmeno resa conto che sarebbe stata in grado di frequentare il liceo. Aveva 16 anni e il suo obiettivo era trovare un lavoro. Ma sua madre e suo fratello l'hanno incoraggiata ad andare a scuola e il 1° giugno si diplomerà come valedictorian.

Durante i suoi primi due anni al liceo, Chavez ha trascorso dalle otto alle dieci ore al giorno nei fine settimana a pulire le case e ad abbellire il paesaggio. Ora è una commessa in un negozio. È abituata al duro lavoro. Lo fa da quando aveva 6 anni, quando aiutava sua madre a seminare, prendersi cura degli animali della fattoria e raccogliere legna da vendere. Un giorno, vuole tornare in Guatemala per assicurarsi che i bambini poveri abbiano una vita migliore.

“So che mia madre sarà orgogliosa di me, perché mia madre non sa nemmeno scrivere e leggere. Mi ha detto che se vai a scuola è un'opportunità per imparare a fare qualcosa di diverso. Ha detto: 'Fai qualcosa di diverso se non vuoi lavorare sodo come me.' Quindi ero tipo, 'sì, lo farò.'”

Chavez frequenterà il Community College di Prince George.

Johnny cortez

East Early College High School di Houston.

Johnny Cortez frequenterà la Duke University questo autunno per studiare informatica e economia. I suoi genitori sono arrivati ​​in Texas dal Messico quando erano adolescenti e Cortez, il più giovane di sette figli, sarà il primo della sua famiglia a frequentare il college fuori dallo stato.

'Provenendo da una grande famiglia di immigrati e andando a scuola per tutto il tempo, è un grosso problema per noi', ha detto. Essere valedictorian era anche un grosso problema e qualcosa che voleva durante la scuola.

'Onestamente, è semplicemente fantastico, perché mi sento come se fossi in una posizione in cui, sai, molte persone mi guardano come un esempio', ha detto Cortez. 'E voglio rappresentare la nostra scuola e cercare di essere il miglior esempio per gli altri'.

È preoccupato per gli effetti persistenti della pandemia, ma è più preoccupato per il sistema giudiziario di questo paese.

“Nel modo in cui funziona il sistema giudiziario, penso che ci siano così tanti difetti. Sai, gli Stati Uniti hanno una delle più grandi popolazioni carcerarie di qualsiasi paese, nonostante siano solo il 5% della popolazione mondiale. Penso che ci sia bisogno di un'enorme riforma di come funziona il sistema carcerario e con le forze dell'ordine. Non credo che il pugno di ferro dovrebbe essere la soluzione a tutti i nostri problemi. E non penso che dovremmo semplicemente mandare tutti in prigione'.

Frequenterà la Duke University.

Diana Flores Valdivia

Chula Vista High School a Chula Vista, California.

Diana Flores Valdivia è arrivata nel sud della California dal Messico con sua sorella e i suoi genitori nel 2016 quando aveva 13 anni. Parlava inglese ma non bene e ha preso lezioni extra per diventare fluente. Sua madre lavora in un hotel e suo padre guida per Uber. Quello che vogliono di più per lei, ha detto Flores Valdivia, è un'opportunità.

Cinque anni dopo essere venuta in America, Flores Valdivia si sta diplomando alla Chula Vista High School di Chula Vista, in California, al top della sua classe di circa 500 studenti. Sa cosa significa per i suoi genitori. E sa cosa vuole dire ai suoi compagni laureati.

'Durante questi tempi difficili, specialmente con la divisione razziale, mi sono laureato e sono stato valedictorian, mi sento orgoglioso perché sento di rappresentare la mia comunità', ha detto Flores Valdivia. “E sto dimostrando che messicani e latini, veniamo qui per una vita migliore, e non veniamo qui per rubare ma piuttosto per contribuire a questo paese. Lavoriamo sodo e siamo onesti. Ed è quello che voglio dimostrare con i miei successi. Voglio anche ispirare le persone nella mia comunità e far loro sapere che se posso farlo, possono farlo. E semmai, il nostro background ci rende solo più forti'.

Frequenterà la Cornell University.

Carmelina Komyatte

Bishop Noll Institute di Hammond, Ind.

Non è una forzatura dire che essere valedictorian funziona nella famiglia di Carmelina Komyatte. Anche i suoi fratelli maggiori erano valedictorians, rendendo questo il terzo anno consecutivo che un Komyatte era lo studente migliore al Bishop Noll Institute.

Dopo un anno in cui il paese è stato travolto dalla pandemia, dalle proteste per l'ingiustizia razziale e da un'amara elezione, Komyatte dice di voler offrire parole di sostegno ai suoi compagni di classe mentre si spostano dal piccolo universo del loro liceo al mondo oltre.

“Penso che sia importante non scoraggiarsi per tutto quello che è successo e sapere che è nostro compito e nostra responsabilità creare il mondo in cui vogliamo vivere e chiedere di meglio dalla società e dal mondo. Devi chiedere le cose che vuoi vedere. Chiedi rispetto e dignità, parità di trattamento e pari opportunità per le persone”.

Frequenterà l'Università di Notre Dame.

Lana Lubecca

Kalani High School di Honolulu.

Mentre gli studenti delle superiori si diplomano in quella che tutti sperano sia la fine della pandemia, Lana Lubecke afferma di essere entusiasta del futuro.

'Sono un po' nervosa, ma in questo momento sono ottimista sul fatto che con il lancio del vaccino, si spera che ci sarà un senso di normalità', ha detto. 'E spero che tutte le discussioni che sono state sollevate durante la pandemia sulla polarizzazione politica e sul razzismo in questo paese, spero che questo sia una sorta di porte aperte per apportare cambiamenti più reali nel prossimo futuro'.

Il suo messaggio ai suoi colleghi laureati è “trovare qualcosa che ti motivi e fare qualcosa al riguardo. Anche se quello che fai non funziona, almeno imparerai qualcosa e finirai in questo posto dove sei pronto per riprovare o provare qualcosa di nuovo'.

Frequenterà il California Institute of Technology.

Casen Miller

Emery High School a Castle Dale, Utah.

Nel suo liceo rurale dello Utah, Casen Miller ha potuto frequentare la scuola mascherato ma di persona per quasi tutto il suo ultimo anno. È grato per questo. Ma l'anno a volte è stato difficile e Miller afferma che la pandemia e la politica hanno messo a dura prova l'America.

'Semplicemente non siamo un paese molto pacifico in questo momento', ha detto Miller. 'Ci sono un sacco di combattimenti in corso, opinioni in disaccordo, rivolte, focolai, tutto quel genere di cose'.

Ma Miller è fiducioso che il paese possa guarire.

'Penso che per i prossimi due anni sarà difficile, perché è così diviso in questo momento', ha detto. 'Ma sento che in futuro saremo in grado di trovare un modo per unirci'.

Nel suo discorso ai suoi colleghi laureati, Miller vuole parlare di come il viaggio di ognuno sia diverso.

'Risponderò sicuramente al fatto che non tutti prenderanno lo stesso percorso', ha detto Miller. “Alcune persone si stanno appena diplomando al liceo, vanno direttamente alla forza lavoro. Alcune persone andranno fino al college. Alcuni andranno al college e si renderanno conto che non è per loro. Ma non tutti dobbiamo percorrere la stessa strada per avere successo”.

Frequenterà la Utah State University.

Onovughakpor Otitigbe-Dangerfield

Albany High School di Albany, N.Y.

Per Onovughakpor Otitigbe-Dangerfield, essere valedictorian non è stato solo un successo personale, è stato un successo storico. L'anziano della Albany High School di Albany, New York, è diventato il primo valedictorian nero nei 152 anni di storia della scuola. Il mese prossimo si diplomerà al primo posto della sua classe di oltre 600 studenti.

Vuole sottolineare come il supporto di familiari, mentori e amici sia essenziale per il successo di chiunque.

“C'è un proverbio africano che dice che se vuoi andare veloce, vai da solo. Ma se vuoi andare lontano, vai insieme. E questo è davvero il modo più perfetto in cui potrei mettere la mia esperienza. Questo onore è sicuramente un riflesso del supporto costante che ho avuto dalla famiglia, dagli insegnanti, dai miei consulenti di orientamento, allenatori, amici, tutto questo', ha detto Otitigbe-Dangerfield. “E penso che a volte, non impari abbastanza presto quanto sia importante sviluppare una coorte di alleati di persone dal tuo angolo che possono offrirti una prospettiva che non vedi tu stesso e poi anche sostenerti e lasciarti conoscere le opportunità. Perché onestamente non l'ho fatto da solo'.

Frequenterà l'Università di Harvard.

Rosa Xia

Livingston High School di Livingston, N.J.

Per Rosa Xia l'intero anno scolastico è stato virtuale. In molti modi, Xia ha detto che l'ultimo anno l'ha lasciata disconnessa, e l'ha resa triste non poter trascorrere più tempo di qualità con i suoi amici o avere conversazioni significative di persona. Ma, ha detto, 'Ho in qualche modo accettato che è proprio così'.

Parlare alla laurea sarà la prima volta da marzo 2020 che vedrà la maggior parte dei suoi compagni anziani. E in molti casi, sarà l'ultima volta. Ha cercato di non pensare troppo al suo discorso di commiato.

'Non mi piace molto parlare di fronte alle persone', ha detto ridendo. Tuttavia, ha un'idea di ciò che vuole trasmettere.

“Abbiamo sofferto molto quest'anno a causa della pandemia. E immagino che siamo più forti di quanto pensiamo di essere. Anche quando eravamo tutti lontani, tutti si impegnavano molto nel cercare di rimanere coinvolti e nel cercare di rendere le lezioni coinvolgenti e nel cercare di relazionarsi gli uni con gli altri'.

Frequenterà la Cornell University.

Fotoritocco di Mark Miller. Modifica della copia di Melissa Ngo. Design di J.C. Reed.

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