È iniziato con una finta 'tratta degli schiavi' e una risoluzione scolastica contro il razzismo. Ora una guerra sulla teoria razziale critica sta facendo a pezzi questa piccola città.

È iniziato con una finta 'tratta degli schiavi' e una risoluzione scolastica contro il razzismo. Ora una guerra sulla teoria razziale critica sta facendo a pezzi questa piccola città.

TRAVERSE CITY, Michigan — Nevaeh Wharton era impegnata con i compiti una sera di fine aprile quando il suo telefono ha suonato con un avviso. Un amico aveva scritto per dire che stava succedendo qualcosa di disgustoso in una chat di gruppo privata di Snapchat.

Quando la sedicenne si è svegliata la mattina dopo, un altro messaggio la stava aspettando: era stata discussa nel gruppo. Ben presto l'intera storia è trapelata. Un gruppo di studenti principalmente bianchi che frequentavano due delle scuole superiori di Traverse City, inclusa quella di Nevaeh, aveva organizzato una finta asta di schiavi sull'app dei social media, 'scambiando' i loro coetanei neri per denaro.

'So quanto sono stato venduto: cento dollari', ha detto Nevaeh, che è mezzo nero. 'E alla fine mi hanno dato via gratis' — all'amico che per primo l'ha avvertita del gruppo.

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Il gruppo Snapchat, intitolato 'commercio di schiavi', ha visto anche uno studente condividere i messaggi 'tutti i neri dovrebbero morire' e 'iniziamo un altro olocausto', secondo gli screenshot ottenuti dal Washington Post. Ha stimolato l'accelerazione di una scuola risoluzione azionaria che condannava il razzismo e prometteva che le scuole pubbliche dell'area di Traverse City avrebbero istruito meglio il suo corpo studentesco e personale docente prevalentemente bianco su come vivere in un paese diverso.

Ma quello che è successo nei due mesi successivi ha rivelato come una città alle prese con un innegabile incidente di razzismo può servire come terreno fertile per la guerra nazionale in corso sul fatto che il razzismo sia incorporato nella società americana.

Gli eventi a Traverse City dimostrerebbero quanto velocemente gli sforzi per affrontare le disparità storiche o le attuali molestie razziali nelle scuole possono diventare foraggio per una campagna contro la teoria critica della razza, alimentata dalla crescente convinzione dei genitori bianchi che ai loro figli venga insegnato a vergognarsi dei loro Bianchezza - e il loro paese.

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La risoluzione del capitale è stata senza precedenti a Traverse City, un idilliaco luogo di vacanza in riva al lago con una popolazione di 16.000 abitanti, composta per oltre il 90% da bianchi e politicamente divisa tra rosso e blu. Il documento di due pagine, ispirato alle proteste a livello nazionale sulla scia della morte di George Floyd lo scorso anno, ha suggerito una maggiore formazione per gli insegnanti e l'aggiunta di punti di vista trascurati alle biblioteche e al curriculum del sistema scolastico.

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Sebbene all'inizio abbia ricevuto un sostegno vocale, specialmente da famiglie e bambini di colore, da allora ha ispirato un'opposizione altrettanto veemente, guidata da genitori per lo più bianchi e conservatori che sostengono che la risoluzione equivale a una teoria razziale critica sotto mentite spoglie. La teoria, nota come CRT, è un quadro accademico vecchio di decenni che sostiene che il razzismo è sistemico negli Stati Uniti, ma che è diventata una frase onnicomprensiva che i conservatori usano per opporsi al lavoro sull'equità nelle scuole.

Alla base, il conflitto turbolento di Traverse City deriva da due modi di vedere il mondo e la città.

Nelle interviste, i bambini di colore di Traverse City hanno riferito di aver sopportato anni di molestie in classe e sul campo da gioco. Gli studenti neri, nativi americani e LGBTQ hanno affermato che il razzismo occasionale, il sessismo e l'omofobia fanno parte della vita quotidiana. Alcuni bambini bianchi hanno detto di aver assistito anche a questo.

L'incidente di Snapchat non è stato sorprendente per loro: 'Sono rimasto più sorpreso che qualcuno l'abbia scoperto e sia arrivato alla notizia', ​​ha detto Eve Mosqueda, 15 anni, che è nativa americana e messicana, aggiungendo che altri bambini della scuola elementare le avevano chiesto se vivesse in un tepee.

Ma i genitori bianchi affermano che la loro città natale non è mai stata razzista, almeno non fino a quando un'ossessione per la razza ha iniziato a infettare il sistema scolastico attraverso l'adozione di CRT, un'accusa che i funzionari scolastici hanno negato. Ora, dicono questi genitori, i loro figli stanno tornando a casa da scuola sentendosi ostracizzati per il loro conservatorismo e preoccupati di dover aderire a un programma liberale per ottenere buoni voti nei loro compiti. I genitori hanno rifiutato di rendere disponibili i loro figli per le interviste, dicendo che gli studenti non erano interessati o temevano di essere etichettati come razzisti per aver condiviso le loro convinzioni.

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'Non pensiamo, nemmeno per un secondo, alla razza', ha detto Darcie Pickren, 67 anni, un leader vocale del movimento anti-CRT che è bianco, con origini irlandesi e nativi americani, e due dei cui figli si sono diplomati il sistema scolastico. “Non lo faremmo mai. E penso che questo sia l'apertura di un barattolo di vermi e non saremo in grado di tornare indietro'.

Ha aggiunto Sally Roeser, 44 anni, una madre bianca di due figli che si è diplomata alle scuole pubbliche di Traverse: “Siamo stati tutti educati a non prendere in considerazione la razza di qualcuno. Questo è quello che ci viene garantito in America'.

'Sapevamo che non era in perfetta forma'

Lo scandalo Snapchat ha attirato intensa copertura mediatica locale , indignazione diffusa e, molto presto, le indagini delle scuole pubbliche dell'area di Traverse City e dell'ufficio del procuratore della contea di Grand Traverse - che culminato nella raccomandazione che gli studenti nella chat della 'tratta degli schiavi' ricevano consulenza e formazione sull'empatia.

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Significava anche che Marshall Collins Jr., 44 anni, afroamericano padre di due bambini nel sistema scolastico, ha ricevuto un messaggio urgente dai funzionari della scuola di Traverse City.

'Era come, 'Dobbiamo accelerare la risoluzione dell'equità e portarla lì ora,' ', ha detto Collins, che fa parte della task force sull'equità sociale delle scuole di Traverse City e dirige un gruppo antirazzista noto come E3 Michigan settentrionale , la cui tripla E sta per 'Educare, Elevare, Engage'.

Il delibera di equità ha dichiarato che il sistema scolastico ha condannato “razzismo, violenza razziale, incitamento all'odio, fanatismo, discriminazione e molestie”. Ha chiesto di tenere una formazione più 'completa' per gli insegnanti, aggiungendo autori storicamente emarginati alle biblioteche scolastiche e rivedendo il 'curriculum e le istruzioni [per] affrontare le lacune del distretto'. . . da una lente di equità sociale e diversità”.

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La risoluzione è nata dalle discussioni tra i membri della task force per l'equità e gli alti funzionari della scuola, ha detto Collins, incluso il direttore del curriculum Andrew Phillips.

La stessa task force, composta da insegnanti, amministratori, genitori e studenti, si era riunita verso la fine del 2020. Ma la sua genesi risale al primo Black Lives Matter Rally di Traverse City, che Collins ha aiutato a organizzare durante l'estate in un grazioso lotto in riva al lago in centro. In seguito, ha detto, lo staff della scuola lo aveva contattato, chiedendo: 'Possiamo parlare?'

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Collins era più che disponibile. Voleva rendere la sua città natale quasi esclusivamente bianca più accogliente per le famiglie che sembravano la sua. Uno dei primi passi, secondo lui, richiedeva lo sradicamento del razzismo quotidiano ancora diretto verso gli studenti di colore. Collins lo sapeva in prima persona: suo figlio è stato recentemente chiamato la n-word da un compagno di classe, il figlio dell'insegnante preferito di suo figlio.

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Mentre l'estate svaniva nell'autunno, Collins ha affermato di aver partecipato alle riunioni di Zoom con una serie di amministratori. Ciò ha portato alla task force per l'equità, ha detto, e ad alcuni cambiamenti immediati come il distretto che invita un oratore a discutere di 'pregiudizi impliciti' con gli insegnanti prima del primo giorno di scuola.

Quindi, sebbene scoraggiato dalla 'tratta degli schiavi' Snapchat, Collins si sentiva abbastanza ottimista quando ha ricevuto la raffica di messaggi dagli amministratori scolastici un lunedì mattina di maggio. Hanno chiesto se la task force sull'equità sociale potrebbe presentare la risoluzione sull'equità in una riunione del consiglio quella sera.

'Sapevamo che non era in perfetta forma', ha detto Collins. 'Ma volevano accelerarlo, quindi lo abbiamo accelerato' e ha presentato la risoluzione al pubblico per la prima volta il 24 maggio.

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In un primo momento, la reazione è stata smorzata.

Decidere di parlare

Non molto tempo dopo l'incontro di maggio, l'undicenne Eden Burke e la sua migliore amica, Estelle Young, 12 anni, sono stati prelevati dopo la scuola dalle loro madri, che avevano qualcosa da dire loro.

La madre di Estelle ha spiegato cosa è successo su Snapchat. Ha detto che gli adulti a scuola stavano cercando di risolverlo pubblicando una dichiarazione che avrebbe fatto sapere a tutti che quel tipo di comportamento non va bene.

La madre di Eden ha fornito un riassunto simile. Ha detto che gli adulti stavano ora 'decidendo se parlare o meno di razzismo a scuola', ricorda Eden.

Estelle, che è White, ricorda di essersi sentita inorridita. Non riusciva a capire perché qualcuno potesse pensare che fosse divertente suggerire di possedere i propri compagni di classe neri. Poi pensò alla ragazza a scuola – una delle uniche studentesse di colore nel grado di Estelle – che i ragazzi chiamavano “Lilo” invece del suo vero nome, perché dicevano che la pelle scura della ragazza la faceva sembrare la protagonista hawaiana del film” Lilo e Stitch.”

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Eden, che è anche White, ha pensato ai ragazzi della sua classe di matematica. Quelli che si sono seduti dietro di lei e si sono sussurrati 'niagra' come sostituto della parola n, per evitare di mettersi nei guai con l'insegnante. Ha pensato al ragazzo che ha usato 'gay' come insulto e agli studenti che le hanno chiesto perché indossasse i colori dell'arcobaleno, poi ha abbassato il pollice quando ha spiegato che era il Pride Month e che voleva sostenere i suoi amici LGBTQ.

Estelle decise: avrebbe parlato alla prossima riunione del consiglio per spiegare perché gli adulti avevano bisogno di approvare la risoluzione sull'equità. Ha scritto il suo discorso in 30 minuti durante la lezione di STEM, dopo aver terminato il suo lavoro in anticipo e aver ottenuto il permesso del suo insegnante.

'Sono una prima elementare [e] una futura leader del mondo', ha scritto. 'Sono qui per parlare di come noi studenti dobbiamo essere educati su discriminazione e razzismo'.

Eden era meno sicuro di parlare.

Voleva dire loro 'cosa sta realmente accadendo' tra i bambini che si bullizzano a vicenda in classe. Ma grandi gruppi di persone l'hanno sempre resa ansiosa.

Sopra il giorno della riunione consiliare, 14 giugno , Estelle ed Eden si sedettero insieme.

Più di 100 persone sono state stipate nell'edificio di mattoni rossi del centro che ospitava gli uffici amministrativi della scuola di Traverse City, il Traverse City Record-Eagle segnalato . La maggior parte di loro, come le madri di Eden ed Estelle, aveva letto della chat di gruppo di Snapchat e della risoluzione sull'equità e ha deciso di condividere il proprio sostegno durante una sessione di commento pubblico, anche se la risoluzione non era nell'agenda della riunione del consiglio.

Mentre ascoltava oratore dopo oratore esaltare il valore della diversità, Eden si rese conto che la folla era dalla sua parte. Tuttavia, c'erano più persone di quante ne avesse viste in un posto da molto tempo. È stato intimidatorio, soprattutto dopo mesi di quarantena per pandemia di coronavirus.

Poi fu chiamato il nome di sua madre. Eden andò sul podio e si mise i lunghi capelli castani dietro le orecchie. La sua voce leggermente attutita da una maschera nera, ha raccontato agli adulti in ascolto dei ragazzi che sussurravano 'niagra'. Ha raccontato dei bambini che si rifiutano di sedersi accanto agli studenti LGBTQ sull'autobus, per paura che in qualche modo scoprano l'identità di genere o l'orientamento sessuale dei loro coetanei.

'A scuola ci sono molti bambini razzisti e omofobi', ha detto Eden. 'E sono contento che le persone stiano iniziando a fare qualcosa al riguardo, perché è un problema'.

Il pubblico ha applaudito e applaudito. Eden ed Estelle, sollevate, si diressero con le loro madri a prendere dei frullati al Panera Bread.

Se ne andarono prima che Hannah Black, un genitore bianco ea quel punto una delle poche voci di dissenso, si avvicinasse al podio. In una precedente riunione, aveva detto al consiglio scolastico che la risoluzione sull'equità era 'corretta con la teoria critica della razza', secondo il Record-Eagle.

Ora si avvicinò al microfono e chiese: 'Il colore della pelle è importante?' prima di sollecitare il consiglio a 'condividere pubblicamente perché questa risoluzione è necessaria', quando crede che tutto ciò che farà sarà ridurre i bambini alla loro razza.

'Non ho mai visto discriminazioni di alcun genere'

Molti genitori bianchi di Traverse City sono d'accordo.

Dicono che la loro città natale, sebbene imperfetta, non sia un luogo razzista, e non sono persone razziste. Dicono che la chat di gruppo di Snapchat sia un incidente isolato che viene usato come arma dagli attivisti per dipingere un'intera comunità come prevenuta, cosa che pensano sia ingiusta. Dicono che il sistema scolastico si stia piegando alla pressione politica perseguendo iniziative come la risoluzione sull'equità che inietta la razza in ogni ambiente, quando tutto ciò che farà è stimolare più divisione.

La vera risposta, questi genitori dicono , è che il distretto si concentri sull'applicazione della forte politica antibullismo che già ha. E i funzionari dovrebbero sedersi con gli studenti che hanno partecipato alla chat di gruppo e insegnare loro la regola d'oro: amare il prossimo come te stesso.

'È così che sono stata cresciuta', ha detto Lori White, una madre di due figli di 41 anni che ha vissuto nella zona per tutta la sua vita. “Non ho mai visto alcun tipo di discriminazione. Le persone a Traverse City sono semplicemente gentili'.

White e una mezza dozzina di altre donne hanno parlato in un'intervista congiunta a metà luglio. Hanno accettato di essere identificati come White solo se il Washington Post ha anche specificato che si sentivano a disagio con quella designazione, perché le donne non credono che la razza dovrebbe mai essere rilevante.

Alcune donne hanno parlato a condizione di anonimato per evitare contraccolpi. Molti hanno affermato che i loro figli non erano disposti a parlare pubblicamente dell'incidente di Snapchat o della risoluzione dell'equità, o di condividere le loro opinioni su CRT, per paura di essere accusati di fanatismo in un ambiente scolastico in cui si sentono già esclusi per le loro convinzioni.

Le donne hanno affermato che la loro indignazione nei confronti del sistema scolastico - o 'risveglio', come lo chiamavano molti - si è sviluppata nel corso di mesi, progredendo da un problema all'altro.

Per Roeser, è iniziato quando suo figlio adolescente è tornato a casa da scuola con un nuovo slogan: 'Questo è razzista, mamma'. Lo ripeteva automaticamente ogni volta che lei menzionava la razza. Si chiese: cosa gli insegnavano esattamente a scuola?

Per White, è iniziato durante l'apprendimento virtuale in mezzo alla pandemia, quando ha sentito per caso un'insegnante chiedere agli studenti, incluso il suo adolescente, di inventare la propria versione della bandiera americana. White non riusciva a capire il senso dell'incarico: 'Con tutta la storia, c'è un motivo per cui la bandiera americana è così com'è'.

E per un'altra madre ancora, la moglie di un insegnante che ha tre figli e che ha parlato a condizione di anonimato per paura di molestie, la preoccupazione è scaturita quando sua figlia è tornata a casa da scuola confusa da un compito che le chiedeva di descrivere le leggi Jim Crow del paese sia 'allora' che 'qui ora'. Ricordando che le leggi di Jim Crow sono state abolite decenni fa, la ragazza all'inizio ha scritto 'Impossibile' sotto Here Now, anche se in seguito il padre insegnante l'ha spronata a scrivere di più.

Tutte queste donne hanno iniziato ad andare alle riunioni del consiglio scolastico negli ultimi sei mesi, motivate dal desiderio di capire cosa stessero realmente imparando i loro figli in classe. Ciò che hanno visto li ha inorriditi, nient'altro che la risoluzione azionaria.

Le donne avevano letto online della teoria critica della razza, che secondo loro era un modo di guardare tutto e tutti attraverso una lente razziale. Avevano letto che i dibattiti sulla CRT stavano facendo a pezzi i sistemi scolastici a livello nazionale.

E ora la battaglia era arrivata a Traverse City, sotto forma di una risoluzione che proponeva di rivalutare il curriculum attraverso una 'lente di equità sociale e diversità'.

Le donne hanno parlato con altri genitori. Decine si sono radunate fuori dall'edificio amministrativo prima di a Consiglio direttivo del 28 giugno , ha riferito l'Aquila dei record , issando cartelli e sostenendo che il distretto stava indottrinando i bambini.

Più di 200 persone si sono poi affollate in due stanze per ascoltare 55 persone parlare durante una sessione di commento pubblico. La stragrande maggioranza degli oratori ha condannato la risoluzione sull'equità come teoria critica della razza, secondo il video pubblico dell'incontro e l'aquila dei primati .

A quel punto, i membri del consiglio scolastico, diffidenti nei confronti del contraccolpo dell'edificio, avevano già rielaborato il documento. La seconda versione manca la linea sull'applicazione di una 'lente di equità sociale e diversità' al curriculum. Inoltre, non suggerisce più che il distretto aggiungerà autori 'emarginati' alle proprie biblioteche, né che le scuole di Traverse City daranno agli studenti maggiori opportunità di conoscere 'problemi di diversità, equità, inclusione e appartenenza'.

I funzionari hanno inoltre cancellato i termini 'razzismo' e 'violenza razziale' da un elenco di cose condannate dal distretto scolastico. Viene anche eliminato un passaggio che affermava che 'il razzismo e l'odio non hanno posto nelle nostre scuole o nella nostra società'.

La portavoce delle scuole di Traverse City Ginger Smith ha scritto in una dichiarazione che le revisioni 'forniscono semplicemente un focus più positivo per una risoluzione scritta di qualità che incarna la voce di 7 individui' - riferendosi ai membri del consiglio scolastico. Ha aggiunto: 'Penso che sia importante riconoscere che le modifiche sono una parte comprensibile del processo di scrittura'. Il consiglio scolastico ha discusso del voto sulla risoluzione alla fine di questo mese, ha detto Smith, ma non ha fissato una 'data formale'.

Nonostante le modifiche, le donne pensano ancora che la risoluzione sostenga la CRT. Ciò è in parte dovuto al fatto che afferma il sostegno alla task force per l'equità sociale, alcuni dei cui membri hanno pubblicato sui social media sposando ciò che le donne considerano un'ideologia anti-bianca. Le donne sono anche contrarie al fatto che la task force non abbia membri che rappresentino una visione del mondo conservatrice e cristiana.

E alcuni vedono la CRT incorporata nel linguaggio stesso della risoluzione, anche nella sua forma annacquata.

' 'Diversità, equità, inclusione, appartenenza', tutte queste parole suonano alla grande', ha detto Nicole Hooper, una madre di tre figli di 42 anni. “Ma quando torni indietro e osservi effettivamente il significato delle parole . . . sono intrecciati con la teoria critica della razza”.

Le donne dicono di non essere contente del livello di vetriolo a Traverse City. Ma non sono disposti a fermarsi, dicono, perché è in gioco il benessere dei bambini.

'A volte la vita è un po' come un film dell'orrore'

Camryn Wujcik, 8 anni, ha detto di aver appreso del razzismo l'anno scorso, in seconda elementare.

Ricordava la sua insegnante che spiegava 'che nella storia alcune persone che avevano la pelle nera, dovevano avere tutto diverso, anche una fontanella diversa in una scuola - o', si corresse, 'probabilmente avevano scuole diverse'.

La madre di Camryn, Carly Wujcik, non ha mai provato a parlare di razzismo con sua figlia. Non era mai stato necessario: Camryn stava crescendo White nella stragrande maggioranza di White Traverse City. Ma, curiosa di sapere cosa avrebbe detto Camryn, Carly ha accettato di lasciare che il Washington Post chiedesse i pensieri di sua figlia.

Camryn ha detto che sapere del razzismo la rende triste. Tuttavia, vuole saperne di più su cosa è successo e perché è successo, ha detto.

'Prima non sapevo nemmeno che fosse mai successo, ma ora ho capito, voglio aiutare', ha detto Camryn. 'E saperne di più mi farebbe fare l'opposto, per aiutare.'

Estelle, la dodicenne che ha parlato alla riunione del consiglio, ha detto di aver sentito molti adulti avvertire ultimamente che i bambini bianchi si sentiranno spaventati o si vergogneranno a causa di ciò che stanno imparando a scuola.

'Ma questo viene da persone che probabilmente lasciano che i loro figli guardino film horror a volte', ha ragionato. “E a volte la vita è un po' come un film dell'orrore. E dobbiamo riconoscerlo».

Nevaeh, che è stata 'scambiata' con una persona che pensava fosse un'amica del gruppo Snapchat, ha un'altra ragione per pensare che i suoi coetanei dovrebbero essere pronti ad ascoltare le difficili verità sul passato del paese, in particolare la sua storia di schiavitù dei neri.

'Mi sento come se fossi abbastanza grande per sperimentare questo genere di cose', ha detto, 'Sento che altre persone sono abbastanza grandi per conoscere tutta questa cosa'.

Il sedicenne Adeyo Ilemobade, nel frattempo, pensa che i genitori che si oppongono alla risoluzione 'non amano la verità'. L'adolescente, che è mezzo nero, non è ottimista sul fatto che cambierà idea. 'Se sono cresciuti qui', ha detto, 'allora hanno imparato a conoscere solo White'.

È concentrato nel persuadere solo una persona bianca che ha trascorso la maggior parte della sua vita a Traverse City: sua nonna, la 77enne Sharon Jennings, originaria dell'Ohio e che ha detto di non aver incontrato una persona nera o ebrea fino a quando non è andata via. al college. Il dibattito che ora sta consumando la città di Adeyo è combattuto quasi ogni notte attorno al tavolo della sua cucina.

Adeyo dice a sua nonna che crede che CRT significhi riconoscere che le minoranze sono 'spinte a essere separate' nel paese - come questo si adatta alle sue esperienze di crescita in una piccola città bianca, dove altri bambini gli lanciano la parolaccia contro di lui a scuola e dove la polizia una volta lo ha ammanettato e lo ha tenuto contro un'auto dopo averlo scambiato per un altro adolescente nero.

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Jennings gli dice come pensa che CRT significhi insegnare ai bambini bianchi e neri che la loro razza significa che sono, e saranno sempre, fondamentalmente diversi. Come teme che crescerà credendo che non ci siano opportunità per lui negli Stati Uniti, che ha sempre visto come 'il paese più incredibile' del mondo.

'È divertente', ha detto Adeyo di aver litigato con sua nonna, mentre si sedeva accanto a lei in cucina in una recente sera d'estate. 'Perché le persone che hanno comprensioni come lei sono molte delle persone che vengono da me.'

'Oh, non è giusto, cavolo', ha detto.

'Non sto dicendo che tu sei uno di loro, sto solo dicendo che le persone che condividono le stesse convinzioni a volte possono essere le persone che sono contro di me, un po''.

Jennings intervenne: 'Vuoi dire gente patriottica?' e Adeyo soffiò l'aria attraverso le labbra per la frustrazione.

Jennings vorrebbe poter convincere suo nipote che 'le persone non sono così razziste' come pensa che siano. Adeyo vorrebbe poter convincere sua nonna che 'il razzismo è ancora lì' in America.

'Non è che non lo sappia', ha detto Jennings, 'è solo che pensa che sia molto più di me perché ovviamente...'

'Perché ho dovuto sperimentarlo', ha detto Adeyo, finendo la frase di sua nonna.

Jennings annuì. 'Non ho sperimentato quello che ha', ha detto.

Julie Tate ha contribuito a questo rapporto.