Nella 'stanza Juul': le sigarette elettroniche generano una forma di dipendenza adolescenziale che preoccupa medici, genitori e scuole

Nella 'stanza Juul': le sigarette elettroniche generano una forma di dipendenza adolescenziale che preoccupa medici, genitori e scuole

Quando suo figlio era una matricola del liceo, Kristin Beauparlant ha notato un cambiamento. Il giocatore di hockey ha iniziato a farsi gasare più facilmente sul ghiaccio. Beauparlant poteva sentire la tosse e il respiro sibilante di suo figlio dagli spalti. Ma era il suo comportamento che la spaventava di più. L'ansia e gli sbalzi d'umore di Cade Beauparlant peggiorarono, le sue esplosioni così improvvise ed esplosive che sua madre disse che era venuta a temerlo.

Ci sono voluti più di tre anni - e l'aiuto di un rinomato pediatra - per capire cosa stava succedendo: suo figlio era dipendente dalla nicotina, consegnato da una Juul, un'elegante sigaretta elettronica che sembra una chiavetta USB.

Poiché le sigarette elettroniche sono aumentate di popolarità tra gli adolescenti negli ultimi due anni, i pediatri riferiscono di aver visto adolescenti che si comportano meno come consumatori di tabacco e più come pazienti con disturbi da abuso di sostanze.

Alcuni giovani hanno fatto ricorso al furto dei loro genitori o alla vendita di accessori per sigarette elettroniche per sostenere le loro abitudini, hanno affermato gli specialisti del trattamento delle dipendenze. E anche se molti adolescenti ritengono che le sigarette elettroniche siano sicure, alcuni si presentano con segni di tossicità da nicotina, una condizione precedentemente osservata nei bambini piccoli che hanno ingerito accidentalmente gomme alla nicotina. Altri stanno segnalando problemi respiratori. Dopo più di tre anni di svapo quotidiano, a Beauparlant è stata diagnosticata una malattia polmonare restrittiva. Sua madre ha detto che sta lavorando con un avvocato per presentare un'azione legale collettiva contro Juul che lo costringerebbe ad aprire centri di trattamento.

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“Pensavamo ai vaporizzatori proprio come pensavamo alle sigarette. Col tempo ci siamo resi conto di no, no. Questo è qualcosa di veramente diverso', ha affermato Sharon Levy, direttrice dell'Adolescent Substance Use and Addiction Program presso il Boston Children's Hospital. Lei e altri medici hanno affermato di ritenere di assistere per la prima volta ai danni provocati dall'esposizione ripetuta ad alti livelli di nicotina sui giovani corpi.

Sebbene il fenomeno debba ancora essere descritto nella letteratura medica, le prove aneddotiche dei principali specialisti della dipendenza a Boston e New York e delle famiglie alle prese con la dipendenza da sigaretta elettronica adolescenziale indicano conseguenze inedite dell'uso tra gli adolescenti. Diverse famiglie hanno citato in giudizio Juul, accusandolo di causare dipendenza da nicotina nei loro figli e descrivendo sintomi di dipendenza estrema.

I medici hanno affermato di ritenere che i comportamenti degli adolescenti dipendenti dalle sigarette elettroniche possano essere collegati al loro design: molti prodotti, tra cui Juul, consentono agli utenti di ingerire molta più nicotina di quanto farebbero con le sigarette tradizionali. Le preoccupazioni per l'uso da parte degli adolescenti hanno alimentato il divieto di vendita di sigarette elettroniche adottato a giugno da San Francisco, una mossa che l'ha resa la prima grande città a vietare i dispositivi di consegna della nicotina.

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'Con i Juul, i bambini sono in grado di ottenere una dose molto più alta di nicotina - e la dose è importante', ha detto Levy. 'Questi bambini hanno comportamenti che vediamo spesso nei pazienti che hanno dipendenza da oppiacei o marijuana, ma in genere non li vediamo con i bambini che hanno sviluppato dipendenza dalle tradizionali sigarette di tabacco'.

Questa settimana, una sottocommissione della Camera ha accusato Juul Labs di prendere di mira bambini e adolescenti, anche nelle scuole e nei campi estivi. Funzionari dell'azienda hanno affermato che lo sforzo – che coinvolge circa una mezza dozzina di scuole e programmi per i giovani – è cessato lo scorso autunno ed è stato progettato per educare i giovani sui pericoli della dipendenza da nicotina.

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Juul ha difeso il design dei suoi prodotti, affermando che sono stati progettati pensando ai fumatori adulti. La società afferma che i propri studi clinici mostrano che la nicotina viene assorbita più lentamente attraverso l'uso della sua sigaretta elettronica rispetto alle sigarette tradizionali.

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Ma i medici dicono che gli adolescenti consumano le sigarette elettroniche a ritmi molto più veloci rispetto alle sigarette tradizionali, con alcuni che consumano un baccello o più al giorno, equivalente alla quantità di nicotina in un pacchetto di sigarette. Il vapore della sigaretta elettronica non brucia la gola tanto quanto il fumo di sigaretta e la sua discrezione consente ai consumatori di usare le sigarette elettroniche più frequentemente.

Nel 2018, più del 37% di Dodicesima elementare ha riferito di aver svapato almeno una volta negli ultimi 12 mesi, secondo i risultati diffusi dal National Institute on Drug Abuse, anche se molti erano troppo giovani per acquistare legalmente i prodotti. Un anno prima, la cifra era di circa il 28%. Quando agli adolescenti è stato chiesto informazioni sull'uso nei 30 giorni precedenti il ​​sondaggio, il 21% ha affermato di aver svapato, ovvero quasi il doppio rispetto al 2017.

A causa di una varietà di fattori - genetica, traumi, comportamento dei pari - alcuni adolescenti sviluppano un forte attaccamento ai prodotti, legami che sono incrollabili anche di fronte a conseguenze crescenti. Gli esperti affermano che i cervelli degli adolescenti sono particolarmente vulnerabili alla dipendenza perché sono ancora in via di sviluppo e che è più facile per gli adolescenti cadere vittima di prodotti che creano dipendenza perché hanno meno controllo degli impulsi.

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Temono che la sostanza chimica modellerà il cervello degli adolescenti, innescando i loro 'percorsi di ricompensa' e rendendoli più vulnerabili ad altri tipi di abuso di sostanze. Temono anche che molti pediatri non abbiano l'esperienza e le cure per aiutare i giovani che non possono smettere. E ci sono poche opzioni di trattamento per gli adolescenti dipendenti dalla nicotina. Mentre i fumatori adulti che cercano di smettere hanno beneficiato dei cerotti alla nicotina e del farmaco vareniclina, meglio conosciuto come Chantix, ci sono poche prove che questi trattamenti funzionino per i giovani, secondo Jonathan Winickoff, un pediatra e ricercatore presso il Massachusetts General Hospital specializzato nella cessazione del tabacco. e chi ha curato Cade Beauparlant.

Il giornalista Moriah Balingit sugli adolescenti dipendenti dallo svapo: 'Quello che stavano descrivendo questi ragazzi sembrava davvero insopportabile'.

'Ora abbiamo milioni di bambini, milioni di adolescenti che utilizzano principalmente Juul - e in alcuni casi altri dispositivi - che non sono in grado di smettere', ha detto Winickoff. 'È qualcosa che non abbiamo l'infrastruttura per affrontare.'

In risposta alle critiche e al controllo della Food and Drug Administration, Juul Labs ha adottato misure per contrastare l'uso da parte degli adolescenti. La società ha rimosso i baccelli al gusto di frutta, le cartucce riempite con liquidi alla nicotina, dai negozi al dettaglio, sebbene rimangano disponibili online. L'azienda ha anche spostato il marketing in modo che gli adulti utilizzino il dispositivo per smettere di fumare, abbandonando i social media e supportando leggi che aumentano l'età minima per l'acquisto delle sigarette elettroniche a 21 anni.

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'Come padre di adolescenti, è assolutamente straziante vedere un giovane alle prese con la dipendenza', ha detto in una nota Kevin Burns, CEO di Juul Labs. 'Stiamo lavorando in modo aggressivo per essere una parte significativa della soluzione all'uso di prodotti a base di nicotina da parte dei minorenni'.

Le sigarette elettroniche sono state introdotte come un modo per smettere di fumare, permettendo loro di soddisfare le loro voglie di nicotina senza accendersi.

Ma molti adolescenti riferiscono che lo svapo si è fatto strada nella vita scolastica e nella cultura adolescenziale sotto forma di barzellette, meme e gergo. Gli adolescenti dicono che i loro coetanei a volte si riferiscono al bagno come alla 'stanza Juul', un cenno alla frequente vista di adolescenti che passano una sigaretta elettronica nei bagni della scuola. E i video di studenti che fanno scherzi ai loro coetanei passando un'unità USB invece di una Juul circolano sugli account dei social media per adolescenti. Parole come 'ghosting', che si riferisce a trattenere una boccata di Juul per assorbire più nicotina, e 'nic malati' sono diventate parte del lessico degli adolescenti.

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L'aumento dell'uso ha portato i membri del Congresso a chiedere l'innalzamento dell'età minima per l'acquisto a livello nazionale da 18 a 21 anni. La FDA ha lavorato per frenare l'uso di sigarette elettroniche da parte dei minorenni, minacciando le aziende con sanzioni se non si impegnano di più per mantenere i loro prodotti dalle mani di adolescenti.

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Molte scuole non sanno come gestire Juul e altre sigarette elettroniche. Alcuni educatori segnalano un aumento del numero di studenti sospesi dopo essere stati scoperti con le sigarette elettroniche.

Gli amministratori scolastici disperati hanno vietato le unità USB perché sono indistinguibili da Juuls. Altri hanno rimosso le porte del bagno perché gli adolescenti si radunavano regolarmente lì per svapare, e alcuni hanno persino iniziato a perquisire gli studenti.

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Jonathan Bryant, amministratore capo della Lincoln Charter School nella Carolina del Nord, ha stimato che tre quarti delle sospensioni nell'anno accademico appena terminato erano legate allo svapo, e alcuni studenti sono stati sospesi più di una volta. Dopo aver notato l'aumento delle sospensioni, ha detto che sta valutando alternative alla punizione, riconoscendo che un giorno fuori dalla scuola potrebbe significare un giorno passato a casa a svapare. Invece, sta contemplando l'istruzione obbligatoria sui pericoli dello svapo.

'È ovvio, in qualche modo, che la sospensione alla fine non risolve il problema', ha detto Bryant.

Luka Kinard ha fatto il suo primo tiro di Juul durante la partita di football del suo primo anno alla High Point High School in North Carolina. Nel giro di un paio di settimane, ha detto che era diventata un'abitudine e nel giro di pochi mesi aveva iniziato a vendere i baccelli. I suoi compagni di classe lo chiamavano 'The Fiend', ha detto.

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A casa, ha detto, è diventato irregolare, a volte prende a pugni i muri, distrugge mobili o lancia oggetti quando era arrabbiato con i suoi genitori per aver confiscato le sue sigarette elettroniche. Una volta ha buttato giù la porta sul retro della sua casa quando i suoi genitori gli avevano detto di uscire per rinfrescarsi.

'Sono diventato molto esplosivo', ha detto Luka, che ora ha 16 anni.

I genitori in cerca di aiuto hanno incontrato pediatri che non capivano l'entità della dipendenza o avevano poche risposte. Alla fine, la madre di Luka, Kelly Kinard, ha iniziato a fare ricerche sui programmi di abuso di sostanze ospedaliere, ma ha faticato a trovarne uno che prendesse un adolescente dipendente dalla nicotina.

A Martinsburg, W.Va., una comunità in preda alla crisi degli oppioidi, la Martinsburg High ha sospeso 27 studenti nell'anno scolastico appena terminato – 20 in più rispetto all'anno scolastico precedente – in relazione allo svapo. L'addetto alle risorse della scuola ha anche rilasciato citazioni penali a molti di quegli studenti in base al divieto dello stato sul tabacco nei campus delle scuole pubbliche.

Circa il 70% degli studenti della Martinsburg High proviene da famiglie a basso reddito e circa un terzo degli studenti sono persone di colore, dati demografici che contraddicono le ipotesi precedenti sull'epidemia confinata alle comunità bianche più ricche dove i tassi di fumo sono diminuiti drasticamente.

Quando il preside Trent Sherman ha iniziato a beccare gli studenti con le sigarette elettroniche, a volte chiamava a casa e veniva a sapere che i genitori le avevano acquistate per i loro figli, cercando di svezzarli dal fumo. Non era sicuro di come comportarsi con gli studenti catturati con le sigarette elettroniche, quindi ha deciso di trattare i dispositivi come faceva con le sigarette, sospendendo gli studenti per un giorno. Gli studenti catturati una seconda volta potrebbero essere sospesi da cinque a dieci giorni.

Ora, la scuola sta riesaminando il modo in cui disciplina gli studenti e sta valutando di rinnovare il suo approccio agli adolescenti sorpresi a svapare a scuola dopo che il preside ha notato molti recidivi.

Cade Beauparlant era una matricola alla Newburyport High School nel Massachusetts quando è andato nel bagno dei ragazzi e ha visto i compagni di classe che passavano un minuscolo dispositivo, mettendo le labbra all'estremità e inspirando profondamente. Ha deciso di provarlo. Quando il vapore al gusto di menta è entrato nei suoi polmoni, ha avuto un brusio alla testa e un impeto di euforia.

'Mi sono sentito fantastico', ha detto Beauparlant, che ora ha 18 anni. 'Volevo solo farlo di nuovo'.

Beauparlant ha detto che svapava quasi tutti i giorni del liceo, ma non è stato catturato fino all'ultimo anno. A quel punto, la nicotina era arrivata a dominare la sua vita. Ha speso centinaia di dollari per alimentare un'abitudine che costava fino a $ 5 al giorno - una cifra non piccola per un adolescente che lavora in una pizzeria - e ha iniziato a dare passaggi agli amici in cambio di loro che gli guadagnavano un baccello.

Dopo essere stato scoperto con la Juul, Beauparlant è stato escluso dal giocare a hockey per gran parte della stagione, ponendo fine alle sue prospettive di praticare lo sport a livello collegiale. Winickoff, il pediatra di Boston, ha prescritto gomme alla nicotina per aiutare l'adolescente a ridurre l'uso di sigarette elettroniche. Lentamente, ha detto Kristin Beauparlant, ha visto emergere un altro giovane. Suo figlio non è più esploso di rabbia. Non era più distante. Anche i suoi insegnanti e il preside della scuola hanno notato un cambiamento.

'Abbiamo perso quattro anni di Cade a causa di questa dipendenza', ha detto Kristin Beauparlant. Ora che ha tagliato, 'Sembra solo un bambino diverso. Non puoi fare a meno di dire che c'è una correlazione'.

Laurie McGinley e William Wan hanno contribuito a questo rapporto.

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