Lezioni dalla caduta della pandemia: le infezioni sono rare nelle aule, non fuori dal campus

Lezioni dalla caduta della pandemia: le infezioni sono rare nelle aule, non fuori dal campus

I college e le università che hanno insegnato agli studenti di persona questo autunno non hanno trovato prove che il nuovo coronavirus si sia diffuso in modo significativo nelle aule, nei laboratori e nelle aule, secondo numerosi dirigenti scolastici, alleviando quella che era stata una delle loro più grandi paure durante una pandemia mortale.

Un problema di salute pubblica molto più grande per l'istruzione superiore, affermano questi leader e altri esperti, è sorto negli alloggi per studenti fuori dal campus e nella scena sociale. I problemi sono emersi ovunque gli studenti si mescolassero senza distanza di protezione e maschere e dovessero affrontare meno pressioni dei pari per frenare comportamenti non sicuri.

'Ciò che è assolutamente chiaro è che non abbiamo prove di trasmissione all'interno dell'aula', ha affermato Daniel Diermeier, rettore della Vanderbilt University, che ha invitato tutti gli studenti al campus di Nashville e ha fornito una gran parte delle lezioni faccia a faccia. Ha detto che anche i dormitori della scuola da 13.000 studenti hanno resistito alla sfida.

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'Se sei al campus, stai bene', ha detto. I dati sul percorso delle infezioni hanno mostrato pericoli altrove: 'Il problema principale sono le riunioni e le feste fuori dal campus'.

In tutto il paese, tuttavia, molti college hanno svuotato i dormitori o li hanno messi in periodi di blocco per sedare le epidemie nei campus. Le aule non si sono mai riempite perché le classi numerose si sono spostate online.

Gli studenti universitari si sono messi in viaggio dopo un semestre di pandemia inquietante.

Le lezioni del semestre autunnale senza precedenti - una massiccia ricerca nazionale per bilanciare l'insegnamento online e faccia a faccia all'ombra di un temibile contagio - si stanno riversando mentre la pandemia si intensifica e i leader dell'istruzione sono alle prese con scelte difficili su quanto aprire le loro aule e campus in inverno e in primavera. Test virali, tracciamento dei contatti, alloggi in quarantena e campagne creative di salute pubblica sono diventati gli strumenti di riferimento dell'istruzione superiore, essenziali per le operazioni come i cataloghi dei corsi e i pagamenti delle tasse scolastiche.

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Studenti e professori sono doppiamente stremati, dalla fatica del passaggio forzato ai corsi online e dai sacrifici richiesti per stare al sicuro in luoghi che sono riusciti a preservare almeno una fetta di educazione di persona. Secondo la College Crisis Initiative del Davidson College, circa il 37% delle scuole quadriennali ha insegnato interamente o principalmente online in autunno e il 34% ha insegnato completamente o principalmente di persona. Il resto si basava sull'insegnamento ibrido e su altre strategie.

Il Covid-19, la malattia causata dal virus, ha ucciso almeno 281.000 persone negli Stati Uniti, ma finora è stato collegato a relativamente pochi casi di decessi nei campus. La facoltà avverte che le scuole non dovrebbero concludere da quel barlume di buone notizie che aprirsi completamente di persona è saggio o sicuro.

'Alcune persone sembrano pensare che se nessuno muore, è un successo', ha detto Richard Williams, professore di sociologia all'Università di Notre Dame. 'Ma ci sono molti studi in uscita ora che sembrano suggerire che il covid potrebbe avere alcune conseguenze a lungo termine anche per i giovani'.

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L'università cattolica di 12.000 studenti dell'Indiana ha organizzato una delle riaperture del campus più aggressive ad agosto. Ma ha lottato con le ondate di infezione all'inizio del semestre, costringendo a una temporanea sospensione dell'insegnamento di persona, e ha suscitato il disprezzo nazionale a novembre quando gli studenti si sono precipitati su un campo di calcio in una folla dopo una grande vittoria sulla Clemson University.

'Entrambi abbiamo iniziato male il semestre', ha detto Williams, 'e abbiamo concluso male il semestre'.

I funzionari di Notre Dame, tuttavia, hanno elogiato gli studenti per aver 'completato questo semestre molto insolito' e aver mostrato 'resilienza di fronte alle sfide'.

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Le scuole di tutto il mondo, grandi e piccole, sono consapevoli del pericolo del virus.

Il 30 ottobre, una studentessa di 20 anni di nome Bethany Nesbitt è stata trovata morta nella sua stanza del dormitorio al Grace College, a Winona Lake, Indiana. La scuola, citando il rapporto dell'autopsia del coroner, ha affermato che la causa della morte è stata l'embolia polmonare, ma ha riconosciuto che il covid-19 ha avuto un ruolo.

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La famiglia di Nesbitt ha dichiarato in una dichiarazione di essere risultata positiva al virus. Aveva mostrato i sintomi della malattia, ha detto la famiglia, ed era stata valutata da un medico del pronto soccorso, ma sembrava essersi ripresa mentre si isolava nella sua stanza. Ha guardato Netflix il 29 ottobre prima di andare a letto, ha detto la sua famiglia, e poi un coagulo di sangue ha portato all'embolia che le ha tolto la vita. 'Parliamo per non diffondere la paura', ha detto la famiglia in una nota, 'ma per incoraggiare gli altri a esercitare un'enorme cautela mentre i casi di COVID-19 continuano ad aumentare'.

Non si sa come Nesbitt abbia contratto il virus. La sua famiglia ha detto che era stata attenta a indossare maschere, tenersi a distanza di sicurezza dagli altri e seguire le regole di sicurezza. Il Grace College ha affermato di aver applicato le regole di salute pubblica, compreso l'uso della maschera, poiché ha ospitato circa 1.000 studenti in autunno. Ha anche condotto test virali su coloro che hanno mostrato sintomi di covid-19 e ha riscontrato 139 casi tra studenti, docenti e personale durante il semestre.

A livello nazionale, gli esperti stanno correndo per capire cosa funziona nella prevenzione delle infezioni. A giugno, i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie hanno rifiutato di raccomandare test virali universali per gli studenti che entrano in un campus, affermando che non era noto se ciò avrebbe ridotto la trasmissione più di misure come il distanziamento sociale, la copertura del viso, il lavaggio delle mani e la pulizia intensiva. In ottobre, il CDC ha cambiato la sua guida , dicendo ai college che 'una strategia di screening di ingresso combinata con regolari test seriali potrebbe prevenire o ridurre' la diffusione del virus.

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Le accademie nazionali di scienze, ingegneria e medicina hanno riferito la scorsa settimana che test rapidi e frequenti possono aiutare a rallentare la diffusione del covid-19, ma devono far parte di una risposta più ampia.

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Con fondi limitati, alcune scuole conducono molto meno test virali di altre. La Saint Louis University, con 12.000 studenti, ne ha testati casualmente una piccola parte ogni settimana. Ha anche preso di mira alcuni gruppi per i test quando sono emerse preoccupazioni su possibili infezioni. Ciò ha aiutato l'università cattolica del Missouri a continuare a insegnare di persona. Testare ripetutamente tutti 'è uno spreco di denaro e risorse preziose', ha affermato il presidente di Saint Louis Fred Pestello. Ha detto di non essere a conoscenza di eventuali ricoveri per covid-19 tra studenti, docenti e personale.

Il rapporto delle National Academies consiglia di seguire rapidamente i risultati dei test, in modo che le persone che risultano positive possano essere rapidamente isolate e i loro contatti messi in quarantena. Ore di ritardo possono fare la differenza nello sviluppo di un focolaio.

Sono essenziali forti collaborazioni con i funzionari sanitari pubblici locali, consiglia il rapporto. Le scuole devono anche incoraggiare le persone a indossare maschere, mantenere le distanze fisiche l'una dall'altra, lavarsi le mani e praticare altre abitudini di sicurezza.

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Per promuovere la salute pubblica, affermano gli esperti, i college devono tenere a mente che gli studenti hanno bisogno di una direzione chiara e coerente e che vogliono aiutare.

'Non abbiamo sfruttato abbastanza la grande creatività dei nostri studenti', ha affermato Dominique Brossard, presidente del dipartimento di comunicazione delle scienze della vita presso l'Università del Wisconsin a Madison, che ha esaminato il comportamento degli studenti per le National Academies. 'Questa è l'età in cui gli individui vogliono essere socialmente attivi, vogliono agire per il bene, sono consapevoli dei bisogni della comunità'.

Brossard ha affermato che gli amministratori dovrebbero collaborare con gli studenti per offrire loro modi sicuri per vedersi.

'Non è possibile dire agli studenti: 'Non puoi essere socievole, devi stare nei tuoi dormitori.' '

Molti docenti continuano a preoccuparsi. Mentre gli studenti bramavano un'esperienza di persona, ha affermato Timothy Yu, professore di studi sull'inglese e l'America asiatica presso il Wisconsin-Madison di 44.000 studenti, 'la questione se fosse sicuro o meno è ancora molto aperta'.

La North Carolina Central University, con circa 8.000 studenti, è rimasta aperta questo autunno anche se i vicini del sistema universitario statale hanno dovuto chiudere rapidamente e passare all'insegnamento virtuale tra picchi di casi. I leader dell'università pubblica storicamente nera di Durham hanno affermato che la vigilanza degli studenti ha fatto la differenza.

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KeShaun Coleman, 20 anni, di High Point, NC, presidente dell'associazione del governo studentesco, ha affermato che i leader degli studenti hanno fatto il giro del campus in golf cart a un certo punto, distribuendo deserti ghiacciati per premiare gli studenti che indossavano maschere e mantenendo una distanza di sicurezza. 'La nostra comunità universitaria era molto consapevole del fatto che questo virus può facilmente venire da te', ha detto.

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La North Carolina Central ha testato circa il 10% dei suoi studenti residenziali ogni settimana per il virus, registrando 4.700 test entro la fine del semestre. Novantanove studenti sono risultati positivi, la maggior parte senza mostrare alcun sintomo covid-19. Uno studente è stato ricoverato in ospedale.

L'università non ha trovato prove di trasmissione in classe. Ha in programma di espandere i test virali il prossimo semestre, ha affermato Mari Ross-Alexander, vice rettore dell'università per la salute e il benessere, 'perché i numeri stanno aumentando e non stiamo andando nella giusta direzione come nazione'.

La Purdue University ha fatto un annuncio di alto profilo diversi mesi fa che avrebbe aperto il suo campus il più ampiamente possibile per un semestre autunnale di persona. Mitchell E. Daniels Jr., presidente dell'università pubblica di 45.000 studenti dell'Indiana, ha affermato che il primo semaforo verde ha aiutato enormemente la facoltà e il personale a pianificare. 'La procrastinazione ci avrebbe fatto molto male', ha detto.

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Da agosto a inizio dicembre, Purdue ha condotto oltre 84.000 test virali, con 3.121 studenti e 341 dipendenti risultati positivi. Sette i ricoveri e nessun decesso. 'Abbiamo avuto zero - zero - infezioni in nessuna delle nostre aule', ha detto Daniels.

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C'è stato un periodo difficile in ottobre, quando Daniels ha temuto che gli studenti stessero abbassando la guardia mentre venivano visti radunarsi in gruppi non sicuri nei bar locali. 'Non è il nostro momento migliore', ha detto loro in un video del 29 ottobre, ma l'università ha sostenuto le lezioni di persona fino a quando gli studenti se ne sono andati poco prima del Ringraziamento.

Entro la fine del semestre, ha detto Daniels, i traccianti dei contatti di Purdue stavano scoprendo che le infezioni sembravano provenire dalla regione circostante nell'area del campus, piuttosto che il contrario.

Durante l'estate, ha ricordato Daniels, ha fatto una previsione 'saggiata' che se l'università si fosse preparata per gli studenti nel modo giusto, il posto più sicuro nella contea di Tippecanoe sarebbe stato un'aula di Purdue. 'Beh, probabilmente lo era', ha detto.

Daniels esalta la portata delle azioni di Purdue per salvaguardare il campus. Sono state installate più di 800 barriere in plexiglass nelle aule, sono state installate 2.600 postazioni per l'igienizzazione delle mani e sono state distribuite molte migliaia di dispositivi di protezione individuale.

I critici hanno affermato che l'università si è concentrata sull'ottica della sicurezza e temevano che alcuni docenti si sentissero sotto pressione per insegnare di persona. Col senno di poi, ha detto Daniels, alcuni dei passaggi di Purdue potrebbero non essere stati necessari per prevenire la trasmissione. Ma ha sostenuto che hanno aggiunto alla percezione della mobilitazione totale. 'Volevamo non lasciare nulla al caso', ha detto Daniels.

Alla Cornell University, che conta circa 24.000 studenti, i funzionari hanno affermato che l'insegnamento di persona ha contribuito a mantenere al sicuro la comunità circostante nello stato di New York. I sondaggi tra gli studenti avevano rivelato che anche se le lezioni fossero state tutte online, molti avevano pianificato di vivere a Itaca per l'anno scolastico. L'università temeva che gli studenti sarebbero stati molto meno propensi a seguire i protocolli di sicurezza se non avessero avuto lezioni nel campus.

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Quindi l'università ha lanciato un solido programma di test, convertendo un laboratorio utilizzato per la diagnostica animale in uno in grado di elaborare decine di migliaia di test virali a settimana. Cornell ha scelto un tampone anteriore del naso piuttosto che la versione nasofaringea più invasiva, ha affermato Gary Koretzky, professore di medicina e vice rettore, per aumentare la conformità degli studenti. Gli studenti universitari sono stati testati due volte a settimana in un processo progettato per essere facile e veloce.

In pochi giorni, ha mostrato il dashboard di Cornell, i test hanno rivelato una dozzina di casi di virus da parte degli studenti. Per lo più il conteggio giornaliero dei casi tra gli studenti variava da una cifra a zero. In tutto, 154 studenti positivi dopo l'inizio del semestre di settembre 3.

Come altre università, Cornell non ha trovato prove di trasmissione in classe. Ha fatto affidamento sui leader degli studenti, compresi i membri delle confraternite e delle confraternite, per aiutare a promuovere la salute pubblica fuori dal campus.

Ciò che contava, dicevano i funzionari, era stabilire un rituale chiaro.

'Sono stato testato ieri', ha detto Koretzky, 'e ci è voluto letteralmente meno di un minuto da quando sono arrivato sul sito a quando me ne sono andato'. Sebbene i test fossero necessari, ha detto, 'rendere le cose facili e renderle parte della cultura era probabilmente più importante delle conseguenze'.