Una crisi di salute mentale si stava diffondendo nei campus universitari. La pandemia ha peggiorato le cose.

Una crisi di salute mentale si stava diffondendo nei campus universitari. La pandemia ha peggiorato le cose.

Jesse Brownell ha detto di essersi sentita persa la scorsa primavera, quando la pandemia di coronavirus ha sconvolto il suo primo anno al Dartmouth College. Ma nei mesi successivi la diciannovenne si è rimessa in piedi. Si è trasferita in una casa vicino al campus con gli amici quest'anno scolastico e ha ripreso gli allenamenti con la squadra di squash femminile.

Poi, all'inizio di questo mese, ha contratto il coronavirus e ha dovuto trascorrere più di una settimana in un alloggio in isolamento. Non poteva stare con gli amici e le era stato impedito di fare sport. Da sola, si consumava con i compiti.

'Mi sentivo come se fossi in una spirale', ha detto Brownell. Aggiunge che non pensa che si sentirà a suo agio a stare da sola per un po'. “Semplicemente non mi aspettavo l'impatto mentale. Sicuramente mi sento ancora un po' più giù di morale, mentalmente confuso'.

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In tutto il paese, alcuni dirigenti scolastici ed esperti affermano che la pandemia ha portato nuova urgenza a una crisi di salute mentale che si stava dipanando da anni nei campus universitari. Dall'isolamento sociale all'accresciuta sensazione di inadeguatezza, gli studenti affermano che ha reso più difficile concentrarsi sulla scuola e mettere a dura prova le famiglie e le amicizie.

Il coronavirus sta mettendo a dura prova quelli di noi con l'ansia. Abbiamo bisogno di avere un aiuto per la salute mentale disponibile quando la pandemia finirà.

I giovani adulti di età compresa tra 18 e 24 anni hanno lottato per anni in modo sproporzionato con la malattia mentale rispetto ai gruppi più anziani e gli esperti citano fattori sottostanti come aspettative elevate, social media e pressioni finanziarie. Ora, le prove mostrano che gli studenti universitari hanno sperimentato tassi più elevati di ansia, depressione e ideazione suicidaria nel 2020 rispetto al 2019.

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Nonostante le promesse di vaccini e un ritorno alla normalità in autunno, gli studenti sono ancora stressati, sovraccaricando i centri di consulenza del campus di richieste di cure. Non riuscendo a vedere la maggior parte degli studenti di persona, i consulenti scolastici hanno risposto sviluppando strumenti di auto-aiuto e ospitando sessioni di terapia virtuale.

Molti studenti, indipendentemente dal fatto che abbiano contratto il virus o meno, si stanno riprendendo dall'ultimo anno di incertezza e si chiedono quando si riprenderanno.

Il coronavirus ha reso gli studenti universitari già stressati ancora più ansiosi e depressi, secondo uno studio

'Che cosa sto facendo di sbagliato?'

Quando l'anziano Cameron Nolan è tornato al Morehouse College per il semestre primaverile, non era la persona che era un anno fa, quando ha fatto in fretta le valigie e si è trasferito a casa con sua madre a Jackson, Miss.

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Nolan era appena stato eletto presidente del corpo studentesco al college di Atlanta quando la pandemia ha preso piede negli Stati Uniti. Morehouse ha chiuso il suo campus e, all'improvviso, il ventunenne non ha potuto condurre come aveva immaginato.

'Sono un leader così sfacciato ed estroverso', ha detto Nolan, laureato in economia. “Ero in perdita. Ho letteralmente perso la connessione umana e, per un momento, non avevo idea di come volevo ancora realizzare i miei obiettivi'.

Nolan ha trovato un lavoro a Walmart ed è riuscito a rimanere al passo con i suoi compiti scolastici, ma essere lontano dalla vita che ha costruito a scuola è stato difficile, ha detto. Al liceo, ha lavorato duramente per assicurarsi le borse di studio, i punteggi dei test e il GPA di cui aveva bisogno per avere successo alla Morehouse.

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'Tutto ciò che sembrava essere stato vano quando devi tornare nella tua città natale', ha detto.

Nolan ha detto che ha iniziato a piangere di più a casa, solo per liberare le sue emozioni represse. Morehouse offre consulenza e altri servizi, ma Nolan ha detto di aver affrontato il problema mantenendosi in contatto con i suoi amici di scuola, ciò che Nolan chiama la sua 'banda di fratelli'.

'Gli uomini di colore devono essere ipermaschili in ogni momento', ha detto Nolan. “Va perfettamente bene sentire le tue emozioni. Va benissimo essere tristi'.

Ha anche trascorso molto tempo a scrivere un diario, delineando con ansia il suo futuro per quando avrebbe potuto finalmente ricominciare la sua vita. Il lockdown ha fatto sentire Nolan come se la sua vita si fosse fermata ma, online, sembrava che gli altri si stessero ancora muovendo. Scorreva Instagram e vedeva persone che facevano viaggi, trovavano nuovi lavori e compravano auto.

Adolescenti durante la pandemia di coronavirus

'Anche se queste cose sono esperienze positive, ti guardi come, 'Cosa sto facendo di sbagliato?'', ha detto Nolan. 'Quando hai questo sovraccarico di positività, ti senti sempre indietro'.

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Quello che stava facendo Nolan - scorrere e confrontare - non è insolito, ha detto Ryan Patel, psichiatra del centro di consulenza dell'Ohio State University e presidente eletto della sezione di salute mentale dell'American College Health Association. La popolarità dei social media è uno dei fattori che porta a maggiori tassi di ansia tra i giovani e ad aumentare la pressione che sentono per raggiungere.

'Questa è la prima generazione di studenti che ha trascorso l'intera adolescenza su smartphone, social media e cose del genere', ha affermato Patel. 'Soprattutto con questo tipo di tecnologie, possono confrontare il loro sé medio con i momenti brillanti sui social media e pensare erroneamente che tutti siano così in tutti gli aspetti della loro vita'.

I pericoli dell'isolamento

Grace Zopelis prova una fitta di delusione quando scorre i social media e vede i suoi compagni di classe uscire in piccoli gruppi fuori dalla scuola.

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La matricola dell'American University nutriva grandi speranze per il college. Ha frequentato il liceo in una piccola città del Connecticut e non aveva molti amici. La pandemia ha interrotto il suo ultimo anno: si è laureata con una cerimonia drive-through e, come salutatoria, ha registrato il suo discorso in una biblioteca vuota. Quando sono iniziate le vacanze estive, era esaurita.

AU, come molte università, ha detto agli studenti in arrivo che il campus riaprirà parzialmente in autunno dopo la chiusura dello scorso marzo. Ma quando le condizioni sono cambiate, la scuola ha annunciato a luglio che avrebbe operato online e chiuso le residenze.

Donne che vivono sole durante la pandemia

'L'unica cosa che mi ha impedito di perdere completamente la testa è stata semplicemente portata via', ricorda di aver pensato Zopelis. Ha abbandonato le sue speranze di vivere in un dormitorio e ha trovato un appartamento a circa un miglio dal campus.

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Ha stretto legami con alcuni altri studenti ma, nel complesso, la diciannovenne ha detto di sentirsi sola e sopraffatta dalle esigenze della scuola. Non si aspetta di mantenere il GPA 4.0 che aveva al liceo.

'Sono questa reclusa che vive nel mio appartamento da sola', ha detto Zopelis.

L'AU ha riaperto alcune residenze questo mese, ma molti studenti hanno cercato di replicare la vita comune in condomini, case e persino hotel vicini, formando amicizie nel processo.

Zopelis, che durante l'estate ha deciso di vivere da sola, non si rendeva conto che le sarebbe mancato così tanto.

'È stata un po' dura', ha detto. 'Sento che mi sto perdendo molto, socialmente.'

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L'isolamento che Zopelis e gli altri studenti stanno vivendo sembra innaturale, ha affermato Michael R. Lovell, presidente della Marquette University di Milwaukee.

'Il college è il momento più sociale della tua vita', ha detto Lovell. 'Quando sei isolato in una pandemia, è molto, molto difficile per gli studenti superare un momento in cui sentono pressione e stress'.

I consulenti dell'AU hanno offerto servizi agli studenti, inclusi screening anonimi sulla salute mentale, workshop virtuali e sessioni di terapia di gruppo. Ma, cauta nel perseguire la consulenza, Zopelis sta cercando di gestire i sentimenti da sola. Ha adottato un gatto siamese di nome Toby, che ha detto che ha aiutato.

'Non so se avrò un'esperienza positiva o meno', ha detto Zopelis a proposito della consulenza. 'È difficile aprirsi su problemi personali, specialmente con qualcuno che non conosci.'

Dopo aver preso il virus, non c'è più uno sbocco

Neanche Brownell, 19 anni, ha cercato servizi di salute mentale. Il centro di consulenza di Dartmouth ha offerto risorse durante il periodo di 10 giorni del secondo anno in un alloggio in isolamento, ma ha detto che si sentiva a disagio nel discutere della sua salute mentale con la scuola.

Invece, ha fatto affidamento sulle telefonate con la sua ragazza, gli amici e la famiglia per far fronte allo stress mentale che derivava dall'essere tenuta dentro per giorni e giorni. Brownell non sa come abbia contratto il virus, ma c'è stata un'epidemia nel campus tra la fine di febbraio e l'inizio di marzo, e lei era tra quelle malate. Quindi, è stata portata di corsa in isolamento, portando solo uno zaino e un laptop, insieme ad alcuni vestiti, articoli da toeletta e un diffusore di oli essenziali.

Ha mantenuto la sua connessione con il mondo esterno attraverso lezioni online e conversazioni quotidiane con un'infermiera del campus. Altrimenti, c'era poco da fare, quindi Brownell si immerse nel lavoro scolastico.

'Mi sentivo in colpa quando non stavo facendo i compiti in isolamento', ha detto, aggiungendo che sentiva più pressione del normale per eccellere accademicamente. 'Mi ha fatto sentire inadeguato come studente.'

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Brownell è abituato alle aspettative della Ivy League ma, da estroverso, allevia lo stress trascorrendo del tempo con altre persone. Improvvisamente, quella presa mancava. Incapace di uscire all'aperto, ha visto altre persone solo quando è uscita dalla sua stanza per recuperare i pasti da un'area comune all'interno del dormitorio di isolamento.

Brownell, che ha intenzione di laurearsi in governo e storia dell'arte, ha detto di essersi persa nei suoi pensieri. Era preoccupata per il bilancio che il virus avrebbe avuto sulla sua salute e nervosa per il ritardo a scuola.

Mentre era in isolamento, stava combattendo contro i sintomi - forti mal di testa e stanchezza - così come le scadenze incombenti e la solitudine. L'intero calvario ha avuto effetti duraturi.

'La mia ansia per i compiti scolastici è decisamente ancora sollevata', ha detto.

Le sfide sono arrivate in un anno particolarmente impegnativo ad Hannover, N.H., campus di circa 6.600 studenti. A novembre, la matricola Beau DuBray è morta suicida, il giornale del campus, il Dartmouth, segnalato . Un altro studente del primo anno, Connor Tiffany, è morto 'inaspettatamente' il 14 marzo, hanno detto i funzionari della scuola.

'È stato duro per tutti', ha detto Brownell.

'È demoralizzante'

Per Patrick Peralta, uno studente di governo e politica presso l'Università del Maryland a College Park, gli ultimi 12 mesi hanno prodotto un diverso tipo di ansia. Uno che può essere più difficile da descrivere.

Peralta, che fa parte della Asian American Student Union di U-Md., ha monitorato gli attacchi non provocati contro asiatici e asiatici americani: un uomo è stato ferito in faccia su un treno della metropolitana, una donna è stata aggredita e ferita vicino a casa sua, un 84 -uomo di un anno è stato spinto violentemente e poi è morto.

L'U-Md. L'organizzazione studentesca ha parlato sui social media dell'aumento della violenza anti-asiatica, condannando gli attacchi e gli atti vandalici delle imprese di proprietà asiatica. Ma gli studenti hanno avvertito: 'Le parole non sono abbastanza'.

Poi, un uomo armato ha aperto il fuoco su tre centri termali della zona di Atlanta, lasciando otto persone, sei delle quali erano donne asiatiche, morte.

'Siamo ansiosi e terrorizzati da ciò che accadrà a noi e alle nostre famiglie', ha detto Peralta. “Viviamo in questo costante stato di precarietà e questo perpetuo stato di paura perché non sappiamo cosa ci accadrà”.

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Sagar Matharu, un altro membro dell'AASU, ha affermato che il razzismo e l'ansia che ne deriva fanno parte della sua vita da quando ha memoria. Al suo liceo a Frederick, Md., Matharu ha detto che qualcuno che una volta ha chiamato un amico ha detto che era 'sporco' e lo ha accusato di avere una malattia.

'È qualcosa che ha davvero schiacciato la mia salute mentale per molto tempo', ha detto Matharu, che è indiano americano. L'esperienza lo fece sentire solo e tradito. 'Quella solitudine si è tradotta in ansia, depressione, un'intera miriade di conseguenze sulla salute mentale'.

I recenti attacchi alle terme hanno portato alla luce i sentimenti che Matharu aveva al liceo. Ma la sua comunità all'U-Md. impedisce loro di diventare opprimenti.

Anche se, separato dalla pandemia, il lutto è stato relegato su Zoom.

Gli studenti si supportano anche a vicenda attraverso eventi traumatici tramite testo, invece che faccia a faccia. Ha reso un anno teso ancora più faticoso, poiché gli studenti di colore affrontano ondate di violenza e sconvolgimenti sociali. Gli studenti neri hanno fatto sacrifici simili la scorsa estate quando il mondo ha reagito all'uccisione di George Floyd da parte della polizia e alle richieste di giustizia per Breonna Taylor e Ahmaud Arbery.

'È demoralizzante', ha detto Matharu. 'Fa male. Ma quando ne parlo con la mia comunità, non provo quella sensazione di solitudine che provavo una volta'.

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Muoversi attraverso la crisi

Nei campus di tutto il paese, il personale dei centri di consulenza è 'più impegnato che mai', ha affermato Patel. Non solo più studenti richiedono aiuto, ma le loro esigenze sono più varie.

La pandemia ha anche introdotto la sfida unica di fornire assistenza sanitaria mentale attraverso i confini statali. Quando gli studenti si sono sparpagliati nelle loro case in tutto il paese, gli operatori sanitari all'interno del campus hanno improvvisamente affrontato un miscuglio di leggi sulle licenze che determinavano dove potevano e non potevano esercitare. Decine di stati hanno allentato le loro restrizioni, ma il 60% degli studenti afferma ancora che la pandemia ha reso più difficile l'accesso all'assistenza sanitaria mentale, sondaggi mostrare.

Per colmare le lacune, i consulenti stanno producendo video di auto-aiuto, condividendo consigli sui social media e utilizzando programmi di terapia assistita da computer che possono essere efficaci quanto il trattamento di persona, ha affermato Patel.

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Joan Gabel, presidente dell'Università del Minnesota, sta intensificando gli sforzi per riunire i cinque campus che compongono il sistema universitario statale per comprendere la crisi della salute mentale attraverso dati e ricerca.

L'idea per l'iniziativa è nata nel periodo in cui Gabel è arrivata all'università nel 2019, quando ha sentito costantemente dagli studenti che avevano bisogno di più supporto per la salute mentale.

'Questo è stato quasi tre anni fa, ed è solo peggiorato', ha detto Gabel. I funzionari all'interno del sistema universitario sperano di sviluppare un quadro che possa essere replicato in altre istituzioni.

“Questa non è un'area per la concorrenza. Vogliamo che tutti i nostri studenti abbiano successo', ha detto Gabel. 'Quando gli studenti stanno bene, in particolare quando la loro salute mentale è buona, persistono meglio'.

Anche i leader della Marquette University stanno cercando di imparare dalla pandemia e dal modo in cui ha colpito gli studenti. Alcune delle misure installate negli ultimi mesi, compresi gli sforzi per formare gli studenti a identificare reciprocamente i segni di una crisi di salute mentale e l'invio di consulenti nelle classi per condividere le risorse, hanno avuto un impatto positivo, ha affermato Lovell.

I funzionari hanno anche sparpagliato i giorni di salute mentale per tutto il semestre, quando le lezioni vengono cancellate e i professori sono scoraggiati dall'assegnare lavoro.

'È davvero importante per noi fornire risorse e strumenti per gli studenti in modo che non arrivino al punto in cui siamo in crisi', ha affermato Lovell. 'La pandemia ha davvero attenuato le pressioni che sentiamo per aiutare gli studenti con la salute mentale'.