Parzialmente nascosti dall'isolamento, molti degli scolari della nazione lottano con la salute mentale

Parzialmente nascosti dall'isolamento, molti degli scolari della nazione lottano con la salute mentale

A più di 10 mesi dall'inizio della pandemia, la salute mentale è una crisi latente per molti degli scolari della nazione, in parte nascosta dall'isolamento ma sempre più evidente nell'angoscia dei genitori, nelle preoccupazioni dei consulenti e in un primo corpo di ricerca.

Rintanati a casa, gli studenti vivono nel bagliore degli schermi dei computer, amici e insegnanti scomparsi. Alcuni stanno fallendo le lezioni. Alcuni sono depressi. Alcuni fanno parte di famiglie alle prese con posti di lavoro persi, carenze nell'assistenza all'infanzia o bollette che non possono essere pagate.

Alcuni studenti si prendono cura o soffrono i parenti con covid-19, la malattia causata dal coronavirus, che ha causato più di 400.000 vittime negli Stati Uniti.

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I problemi di salute mentale rappresentano una quota crescente delle visite dei bambini ai pronto soccorso ospedalieri, secondo i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie . Da marzo, quando è stata dichiarata la pandemia, a ottobre, la cifra è aumentata del 31% per i ragazzi dai 12 ai 17 anni e del 24% per i bambini dai 5 agli 11 anni rispetto allo stesso periodo del 2019.

Altri suggeriscono che le ricadute della pandemia potrebbero riverberarsi ben oltre il tempo delle mascherine e delle quarantene.

'Gli studenti stanno lottando su tutta la linea', ha affermato Jennifer Rothman, senior manager per i servizi per i giovani e i giovani adulti presso l'organizzazione no profit National Alliance on Mental Illness. 'È l'isolamento sociale, la solitudine, i cambiamenti nelle loro routine'.

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'Gli studenti che potrebbero non aver mai avuto un sintomo di una condizione di salute mentale prima della pandemia ora hanno sintomi', ha detto Rothman.

Lily Villa, 16 anni, studentessa della Mabton High School nello stato di Washington, ha detto di aver lottato con l'ansia prima della pandemia, ma è peggio. L'aggiunta di un altro livello è il tabù culturale, ha detto: i problemi di salute mentale non sono ampiamente discussi nella sua comunità latina.

'La maggior parte delle volte è solo l'incertezza della scuola', ha detto. “Quando potrò tornare indietro? In che modo i miei voti saranno influenzati non solo perché frequento la scuola online, ma anche a causa della mia salute mentale?'

'I miei coetanei hanno lottato allo stesso modo, alcuni di loro anche peggio', ha detto.

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Nel Maryland, la studentessa di scuola media di Melissa George è diventata sempre più depressa a causa della pandemia, ha detto, incapace di concentrarsi sulla scuola per schermo, sulle classi bocciate, sui compagni di classe e sugli amici scomparsi.

Ci sono state visite da uno psichiatra, viaggi al pronto soccorso e un soggiorno di tre settimane in una struttura psichiatrica. Sono una famiglia di due persone e George lavora nell'assistenza sanitaria. Il suo adolescente ha avuto difficoltà prima, ma ora è molto peggio, ha detto.

'Ho paura che questo la porti su un sentiero oscuro che avrebbe potuto essere evitato se avesse avuto più opportunità con amici, insegnanti e colleghi', ha detto. “Non so cos'altro posso fare. Mi sento devastato'.

Un numero crescente di studi che esaminano l'impatto del covid-19 mostra problemi di salute mentale in aumento nei bambini e negli adolescenti, ha affermato Sharon Hoover, professore di psichiatria infantile e adolescenziale presso la University of Maryland School of Medicine e condirettore del Center for Salute mentale scolastica.

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'Molti ragazzi delle scuole stanno soffrendo', ha detto. 'Non c'è dubbio.'

Gli studenti più vulnerabili sono spesso i più colpiti: tendono ad avere maggiori disagi familiari e difficoltà economiche, meno accesso ai servizi di salute mentale e meno dispositivi per connettersi alla scuola.

Gli esperti sottolineano che gli studenti possono avere esperienze molto diverse di isolamento a casa. Alcuni stanno andando meglio a livello accademico, liberi da ansie sociali, pressioni e distrazioni dei coetanei e dormono di più. Alcuni hanno legato di più con le loro famiglie.

Ma altri sono visibilmente in difficoltà: bambini che non si alzano dal letto, che smettono di mangiare, che si fanno del male o si allontanano da famiglie e amici. Ragazzi che falliscono i corsi o non vogliono più collegarsi.

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'È difficile vedere tuo figlio ferito così tanto', ha detto una madre a Silver Spring, Md., che ha detto che sua figlia adolescente ha improvvisamente smesso di mangiare e di fare i compiti a metà autunno. 'È un totale di 180 [gradi] dal modo in cui era.'

La sua bambina delle elementari, che ha lottato prima della pandemia, ha avuto bisogno di 'seri interventi accademici e medici', ha detto la madre, che ha parlato a condizione di anonimato per proteggere la privacy dei suoi figli.

'Eravamo una famiglia di successo che si aspettava buoni voti', ha detto. 'Ora è solo: 'Passa e stai bene'. I voti non contano affatto'.

Sotto il radar

Con così tanti studenti che imparano a distanza, i problemi possono essere più difficili da individuare. Spesso, insegnanti e consulenti non vedono i volti dei loro studenti durante le sessioni di Zoom. Gli adolescenti in particolare non accendono le videocamere del laptop, non volendo mostrare le loro case sullo sfondo o sentendosi a disagio nel mostrare se stessi.

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'È ancora più difficile creare fiducia e vedere i non verbali di uno studente se tutto ciò che vedi è uno schermo nero su Zoom', ha affermato John Nwosu, un consulente scolastico nell'area di Atlanta.

Mentre Nwosu usa Zoom, trova gli studenti più ricettivi quando lo vedono di persona. A volte fa un giro con loro intorno all'edificio scolastico, allontanandosi socialmente ma connettendosi 'ovunque si trovino'.

'È difficile per loro ottenere il supporto per la salute mentale di cui hanno bisogno', ha detto Nwosu. 'Dobbiamo essere più intenzionali e attivi'.

Nel Maryland meridionale, Jake Heibel, preside della Great Mills High School, ha affermato che la distanza creata dalla pandemia rende poco chiara la vera immagine della salute mentale.

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'Sono molto preoccupato che non ne sappiamo nemmeno la metà e che passeremo mesi e anni a scavare', ha detto. “Non sappiamo cosa non sappiamo.”

Ma alcuni trovano un modo. Jan Desmarais-Morse, un consulente di scuola media a Goshen, nell'India, ha ricordato un bambino che ha scritto a un insegnante su Zoom: 'Non mi sento al sicuro a casa mia'.

'Non sappiamo il trauma che gli studenti stanno vivendo', ha detto.

Molti operatori del benessere dei bambini affermano che desiderano che gli studenti si facciano avanti. Le denunce di abusi sui minori sono diminuite notevolmente, non perché ci siano meno danni ai bambini, ma perché così tanto non viene segnalato, dicono gli esperti.

Sulla base della tendenza di oltre 20 anni di monitoraggio dei casi, decine di migliaia di bambini abusati non sono giunti all'attenzione delle autorità durante la pandemia, ha affermato Teresa Huizar, direttore esecutivo della National Children's Alliance, un organismo di accreditamento per la difesa dei 900 bambini del paese. centri.

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Gli insegnanti sono tra i frequenti reporter di potenziali abusi, un ruolo imposto dalla legge.

'Ci sono bambini vulnerabili in America che sono intrappolati a casa in circostanze pericolose', ha detto Huizar. 'Anche se un bambino volesse rivelare qualcosa, sarebbe molto difficile in questo momento'.

Problemi in peggioramento

I problemi di salute mentale erano in aumento per i giovani prima della pandemia. Il suicidio ha raggiunto un livello record, la seconda causa di morte per le persone di età compresa tra 10 e 24 anni. L'anno scorso molti più studenti delle scuole superiori hanno riportato sentimenti persistenti di tristezza o disperazione rispetto a un decennio fa, secondo Data CDC .

Alla ricerca di una causa, gli esperti hanno esplorato gli effetti dello stress domestico e scolastico, dei social media, dei cellulari, della disconnessione e della mancanza di sonno.

La pandemia ha peggiorato i problemi di salute mentale esistenti per alcuni studenti, mentre ha creato nuovi problemi per altri.

Per Mekeala Watkins, una studentessa della Redan High School di Stone Mountain, in Georgia, il bilancio della pandemia è peggiorato nel tempo. L'apprendimento online significa un mucchio di lavoro ogni giorno.

'Alcuni giorni mi spengo completamente e la mia mente e il mio corpo si rifiutano di fare qualsiasi cosa, il che è dannoso per i miei voti e non è giusto per il mio cane o la mia famiglia', ha detto. 'Ho avuto così tanti attacchi di panico in questi ultimi mesi mentre cercavo di completare tutto'.

La sua scuola ha creato un team di insegnanti e amministratori per supportare gli studenti. Ma lei non li ha cercati.

'È difficile uscire e chiedere esplicitamente aiuto o chiedere una pausa', ha detto.

Per gli studenti di colore, la pandemia ha assunto un'altra dimensione perché ha colpito più duramente le comunità nere e ispaniche. E poi George Floyd è stato ucciso, focalizzando l'attenzione del Paese sulla sua storia di razzismo sistemico.

“Stanno cercando di gestire entrambe le cose. . . e dolore', ha detto Erlanger Turner, psicologo e assistente professore alla Pepperdine University.

Alcuni hanno anche vacillato per l'assalto del 6 gennaio al Campidoglio degli Stati Uniti da parte di estremisti pro-Trump e per le differenze nella risposta della polizia tra la rivolta e le proteste di Black Lives Matter.

I genitori si lamentano di ciò che stanno vivendo i loro figli e molti lottano con la propria angoscia.

Kirsi Chavez, madre di tre bambini nelle scuole pubbliche della città di Alexandria in Virginia, ha detto di aver recentemente preso sua figlia di 9 anni in un centro ricreativo e le è stato detto dal personale che il bambino aveva minacciato di saltare da un balcone.

'Si sente triste, depressa, abbandonata', ha detto Chavez, che lavora e ha detto che ha cercato senza successo di ottenere una posizione online in modo da poter stare con i suoi figli ogni giorno.

Chavez ha trovato un terapista per una visita di emergenza, ma ora sta lottando per trovare più aiuto.

“Devono aprire le scuole”, ha detto. “Si tratta di salute mentale. Gli studenti non possono restare a casa così a lungo».

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Amber Boykin, psicologa scolastica nel nord della Louisiana, ha affermato che il suo sistema scolastico ha effettuato più valutazioni delle minacce per l'ideazione suicidaria nella prima metà di questo anno scolastico rispetto a tutto il 2019-2020.

La disperazione e la disconnessione sono particolarmente problematiche, ha detto. La connessione scolastica è un fattore protettivo per gli studenti - 'un cuscinetto per lo stress', ha detto.

'Sono preoccupata per questo', ha detto. 'Penso che questo sia qualcosa con cui avremo a che fare negli anni a venire'.

Una nuova pubblicazione revisione di decine di studi sugli effetti dell'isolamento sociale e della solitudine sulla salute mentale di bambini e adolescenti precedentemente sani hanno scoperto che aumentavano il rischio di depressione e forse di ansia fino a nove anni.

La recensione, pubblicata a novembre sul Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry, ha esaminato 63 studi pertinenti, tra cui 51.576 bambini, tra il 1946 e il 2020, inclusa un'indagine retrospettiva dopo una precedente pandemia.

Marian Earls, un pediatra della Carolina del Nord che dirige un gruppo di lavoro sulla salute mentale presso l'American Academy of Pediatrics, ha affermato che è importante ricordare che gli studenti non solo soffrono della separazione e dell'interruzione, ma sono anche colpiti dallo stress dei loro genitori.

'Questa è davvero una preoccupazione di due generazioni', ha detto.

Diversi psicologi affermano che la stanchezza è diffusa e che i mesi freddi tengono le famiglie ancora più rinchiuse.

Nella zona di Washington, lo psicologo Jonathan Dalton, direttore del Center for Anxiety and Behavioral Change, ha descritto molti dei giovani pazienti del suo studio come sopraffatti, ansiosi o depressi.

La lista d'attesa per il trattamento si estende da tre a quattro mesi, ha detto. Le famiglie continuano a chiamare.

'La domanda è la più alta che abbiamo mai visto', ha detto Dalton.

Un fatto straziante

Jesus Jara, sovrintendente delle scuole della contea di Clark, in Nevada, afferma che il bilancio della pandemia è amplificato da un fatto straziante: nel primo semestre dell'anno, il suo sistema - il quinto più grande della nazione - ha perso 10 studenti e due laureati del 2020 a suicidio.

Ciò viene confrontato con nove studenti per l'intero anno scolastico nel 2019-2020, la maggior parte dei quali è morta dopo che la pandemia ha chiuso le scuole a marzo, secondo i funzionari del sistema scolastico, che include Las Vegas.

'È stato davvero scoraggiante, è stato davvero preoccupante per questa comunità, che circa due settimane e mezzo fa ho perso un bambino di 9 anni', ha detto Jara in un'intervista. In un caso, ha detto, uno studente ha lasciato un biglietto in cui diceva che 'non c'era niente da aspettarsi da quando la scuola è stata chiusa'.

I dati dell'ufficio del coroner della contea - conservati per anno solare, senza status di scuola - mostrano un salto di un anno nel suicidio ma una tendenza irregolare. Ventiquattro persone di età pari o inferiore a 18 anni sono morte per suicidio quest'anno, rispetto alle 16 dell'anno scorso, 23 nel 2018 e 17 nel 2017 e 2016.

Jara sottolinea che la pandemia è stata economicamente devastante per Las Vegas e molti genitori sono senza lavoro. 'La nostra industria numero uno è il turismo, e in questo momento è molto limitato', ha detto.

Il suo sistema scolastico è completamente virtuale da marzo e, secondo Jara, la salute mentale dovrebbe ora essere presa in considerazione nel calcolo della riapertura delle scuole. Sta anticipando un ritorno all'inizio di febbraio alle lezioni di persona, a partire dall'asilo fino alla terza elementare.

Colleen Neely, consulente di una scuola superiore nella contea di Clark, ha affermato di aver visto peggiorare i problemi di salute mentale tra gli studenti in ciascuno dei 15 anni in cui è stata al lavoro.

A due mesi dall'inizio della pandemia, Neely ha perso uno studente che si fermava ogni giorno nel suo ufficio. Ha avuto difficoltà nel corso degli anni, ma stava voltando l'angolo e stava per ricevere il massimo diploma statale, ha detto.

'Era uno di quei ragazzi che pensavo di essere in contatto con tutta la sua vita', ha detto.

Dalla sua morte a maggio, un'altra studentessa del suo liceo di Las Vegas è morta suicida.

'Un'ondata di bisogno'

Dalla pandemia, i distretti scolastici e gli stati hanno cercato di rafforzare le risorse per i giovani in una miriade di modi, anche se da nessuna parte i funzionari dicono che quello che stanno facendo è sufficiente.

Alcuni consulenti e psicologi si presentano ai pasti scolastici o ai siti di distribuzione di tecnologia per connettersi con le famiglie, ha affermato Kelly Vaillancourt Strobach, direttore della politica e dell'avvocatura presso l'Associazione nazionale degli psicologi scolastici. 'Gli psicologi stanno diventando molto più creativi su come raggiungere le famiglie', ha detto Strobach.

I sistemi scolastici includono informazioni sulle risorse per la salute mentale nei messaggi ai genitori e incorporano attività di benessere nei loro piani di riapertura.

In Nevada, il sistema scolastico utilizza un programma per computer che avvisa gli educatori e la polizia 24 ore su 24, 7 giorni su 7, quando gli studenti cercano online informazioni che potrebbero suggerire autolesionismo, hanno detto i funzionari. Il monitoraggio continua durante la notte e nei fine settimana, i controlli sul benessere sono stati ampliati e le squadre di salute mentale sono attive in ogni scuola.

'Penso che tutti ci stiano provando', ha affermato Bob Farrace, chief communication officer della National Association of Secondary School Principals. 'Ma c'è un'ondata di bisogno'.

Molti distretti scolastici hanno da tempo mancato nel corso degli anni l'assunzione di consulenti, assistenti sociali e psicologi, secondo gli standard stabiliti dai gruppi professionali. L'American School Counselor Association, ad esempio, raccomanda 1 consulente ogni 250 studenti. La media nazionale: da 1 a 430.

La media nazionale per gli psicologi scolastici va da 1 a quasi 1.400 studenti, quasi tre volte la raccomandazione.

In molte aree, la pandemia è stata un altro campanello d'allarme.

In New York, i funzionari della città e della scuola hanno annunciato un'iniziativa per la salute mentale che riguarderà i 27 quartieri più colpiti dal covid-19, con una prima fase incentrata su circa 380.000 studenti in 830 scuole. I piani includono screening per la salute mentale degli studenti e l'assunzione di 150 assistenti sociali aggiuntivi. 'Non puoi avere successo accademico se stai lottando internamente', ha detto un tweet dell'ufficio del sindaco.

Nella contea di Palm Beach, in Florida, i leader del sistema scolastico indicano diversi modi in cui stanno cercando di aiutare. June Eassa, assistente sovrintendente incaricato del benessere degli studenti, ha assunto 'professionisti della salute della scuola' per supportare gli studenti.

Alcuni sono terapisti autorizzati; altri sanno coordinare le risorse e trovare gli specialisti necessari. Squadre separate per le crisi di salute mentale rispondono alle emergenze.

Quando la pandemia ha chiuso le scuole in primavera, il distretto ha istituito una hotline per studenti, insegnanti e genitori che avevano problemi a casa e avevano bisogno di aiuto.

'Eravamo preoccupati di non poter tenere il polso a tutti i nostri figli', ha detto. Finora sono arrivate circa 100 chiamate da studenti e genitori, con problemi che vanno dal bisogno di aiuto con i compiti alle chiamate sugli abusi.

In classe, gli insegnanti hanno anche apportato modifiche per ridurre lo stress.

Susan Barber, insegnante di letteratura Advanced Placement presso la Grady High School di Atlanta, chiede agli studenti ogni lunedì di parlare di una cosa che hanno fatto per la loro salute mentale durante il fine settimana.

Ha incorporato i check-in sulla salute mentale e le attività di costruzione della comunità nelle lezioni quotidiane.

'Anche se questo ha significato meno tempo per gli accademici, ne è valsa la pena il compromesso nella piccola perdita di tempo didattico', ha affermato.

Per la pausa invernale, i compiti di Barber includono prendersi una pausa dalla tecnologia, passare del tempo con la famiglia, mangiare del buon cibo, leggere un libro per divertirsi, uscire e compiere un atto casuale di gentilezza.

L'idea, ha detto, è quella di offrire ai suoi studenti 'attività intenzionali per allontanarsi dal computer e fare qualcosa per la propria salute mentale'.