Il sacro e il profano: un ex membro del consiglio di una scuola charter di Washington D.C. chiede un cambiamento

Il sacro e il profano: un ex membro del consiglio di una scuola charter di Washington D.C. chiede un cambiamento

Steve Bumbaugh è un ex membro del D.C. Public Charter School Board, dopo aver fatto parte del gruppo di volontari di sette membri dal 2015 fino all'inizio di quest'anno. Durante quel periodo, Bumbaugh visitò numerose scuole charter e partecipò a molte riunioni del consiglio in cui si discuteva se le scuole dovessero essere autorizzate, sanzionate o chiuse.

Le charter school sono finanziate con fondi pubblici ma operano indipendentemente dai sistemi scolastici nelle aree in cui si trovano. Nella capitale della nazione, i charter iscrivono quasi tanti studenti della città quanti ne fa il sistema. I sostenitori delle carte affermano di fornire alle famiglie un'alternativa necessaria alle scuole nei distretti tradizionali. I critici affermano che, in media, non forniscono risultati migliori per gli studenti rispetto ai distretti tradizionali e allontanano il denaro pubblico dai distretti che educano la maggior parte degli scolari.

Bumbaugh è un grande sostenitore delle charter school. In questo post insolito, scrive della sua esperienza nel consiglio di amministrazione e formula raccomandazioni per il cambiamento che, secondo lui, porterà una migliore rappresentanza da parte della comunità.

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Bumbaugh ha lavorato nel campo dell'istruzione per diversi decenni in vari ruoli. Ha conseguito una laurea in economia e scienze politiche presso la Yale University e un MBA presso la Stanford University Graduate School of Business.

di Steve Bumbaugh

Torniamo a settembre 2017. Ero nel sud-est di Washington, D.C., in programma per visitare una scuola tra un'ora. Ricordo di aver visitato 25 anni fa, quando faceva parte del sistema scolastico pubblico di Washington. Quella scuola è stata chiusa nel 2009 - una delle dozzine chiuse negli ultimi 15 anni - e ora diverse scuole charter occupano il campus.

Al momento di questa visita, ero membro del consiglio di amministrazione del D.C. Public Charter School Board (PCSB), avendo iniziato il mio mandato nel 2015 e prestando servizio fino all'inizio di quest'anno. In tale veste, ho visitato dozzine di scuole charter con sede a Washington. A volte lasciavo quelle visite rattristato, addirittura sconfitto.

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Questa era una di quelle volte.

In diversi decenni di lavoro all'intersezione tra educazione e povertà, ho imparato che gran parte del carattere di una scuola può essere indovinato attraverso il suo rituale di inizio giornata. Così quel giorno del 2017, sono arrivato presto e mi sono seduto nella mia macchina, abbastanza lontano da non essere notato da nessuno, ma abbastanza vicino da poter osservare il viavai. Diverse giovani donne nere sono arrivate a scuola con i loro bambini che sembrano avere 5 o 6 anni. Sono stati accolti dai membri del personale e li ho osservati mentre avevano conversazioni che sembravano tese con le donne. Alcune di queste donne se ne sono andate con i figli al seguito. Altri hanno consegnato i loro figli ai membri del personale e se ne sono andati.

Quando sono entrato nella scuola per la mia visita programmata, sono stato accolto da uno dei fondatori, un uomo sulla trentina con energia e fascino. È stato raggiunto dal presidente del consiglio di amministrazione della scuola, un distinto senior partner di uno degli studi legali blue-chip di DC. Mi hanno portato a fare un giro di diverse aule. Ho notato che la dirigenza della scuola era interamente bianca come lo erano molti degli insegnanti. Tutti gli studenti erano afroamericani, la maggior parte provenienti da famiglie che hanno difficoltà finanziarie.

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Per la maggior parte, la scuola sembrava la maggior parte delle altre scuole charter 'senza scuse' nella capitale della nazione, che punteggiano i quartieri afroamericani a basso reddito e in altri luoghi in tutto il paese.

Queste scuole iniziano con la convinzione che non ci sia una buona ragione per gli enormi divari accademici tra studenti di minoranza privilegiati e poveri - e che una rigorosa disciplina, obbedienza, metodi di insegnamento uniformi e altre politiche potrebbero cancellare i divari. Una caratteristica di molte di queste scuole, e una evidente in questa visita al sito, sono le linee dipinte sui pavimenti dei corridoi. Ci si aspetta che gli studenti camminino su queste linee mentre si spostano da una classe all'altra. Qualsiasi deviazione rischia di comportare una punizione. Gli unici altri posti in cui l'avevo visto prima erano gli istituti penitenziari.

Entrai in un'aula materna dove gli studenti erano riuniti in semicerchio su un tappeto. Come i bambini di 4 anni curiosi di tutto il mondo, gli studenti hanno girato la testa per scrutarci. Molti sorrisero ampiamente e alcuni addirittura salutarono. L'insegnante scattò verso i bambini, chiedendo la loro attenzione. Sono rimasto sorpreso dalla sua aggressività. Erano, dopo tutto, bambini di 4 anni impegnati in comportamenti adeguati all'età.

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Quella sera ho chiamato una persona dello staff di questa scuola che conosco da diversi anni. Le ho chiesto di tradurre le scene a cui ho assistito fuori dalla scuola. La conversazione è andata più o meno così:

--“Questi studiosi probabilmente avevano violazioni uniformi. Le persone dello staff probabilmente stavano dicendo alle mamme di andare a casa per far cambiare i bambini'.

--'Non ho notato che indossavano qualcosa di diverso dagli altri bambini.'

--“Beh, potrebbero aver avuto le scarpe del colore sbagliato. O forse avevano la maglietta del colore giusto, ma non aveva le insegne della scuola'.

--'Devono tornare a casa per questo?'

--'A meno che non vogliano trascorrere la giornata in una stanza di supporto comportamentale.'

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Incredulo, ho sollecitato il mio amico per i dettagli. Ho scoperto che i bambini di 3 anni potrebbero trascorrere un'intera giornata in isolamento, lontano dai loro compagni di classe, se indossassero le scarpe del colore sbagliato. Sono sbalordito. È anche legale?

Questo tipo di interazione tra studenti e personale non era raro nelle charter school senza scuse che ho visitato nel corso degli anni.

Occasionalmente ho visitato scuole che combinano rigore accademico e gentilezza con corpi studenteschi per lo più neri e a basso reddito. Ma quelle scuole erano l'eccezione. Ho visto scuole in cui ai bambini viene insegnato a seguire gli insegnanti con gli occhi, muovere la bocca in un modo specifico e impegnarsi in altri rituali umilianti che hanno poco valore educativo.

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Ho visitato una scuola che ha sospeso il 40% dei suoi bambini di 5 anni a cui era stata diagnosticata una disabilità. In alcune scuole, quando i bambini sono malati, i loro genitori sono stati costretti a produrre un certificato medico perché i dirigenti scolastici credevano che i genitori stessero mentendo. Ma alcuni di questi genitori non erano assicurati e non c'erano - e non ci sono ancora - molti medici nei loro quartieri. L'ottenimento di un certificato medico richiedeva loro di portare i propri figli su autobus pubblici affollati in modo che potessero recarsi in cliniche di salute pubblica o pronto soccorso.

Le scuole che lo fanno ancora dicono a questi genitori che non si fidano di loro. E mentre ai bambini di queste scuole viene insegnata la matematica computazionale e l'analisi testuale, imparano anche che sono congenitamente profani.

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Le scuole charter sono nate una generazione fa a Washington, DC, quando la città era povera e alle prese con un'epidemia di omicidi decennale. Facevo parte di un gruppo di ventenni frustrati dalla mancanza di progressi nel sistema scolastico pubblico della città, a lungo travagliato. Stavamo creando programmi per il sistema delle scuole pubbliche DC che superavano notevolmente i normali risultati accademici del distretto e volevamo trasformare questi programmi in vere scuole.

Abbiamo parlato di creare soluzioni con genitori e studenti, lavorando per trattenere ogni singolo studente, esortando alla pazienza nel costruire l'infrastruttura da cui scaturirebbero risultati accademici migliori.

Ma ben poco di questa visione era attraente per un gruppo emergente di finanziatori e politici che scommettevano enormi sulle charter school. Hanno presentato una visione, non basata su uno straccio di prova, che i bambini neri e marroni avrebbero prosperato se gli fosse stato insegnato 'carattere' e 'grinta'. Il modo per farlo, a quanto pare, era creare un modello di istruzione a catena di montaggio con regole rigide. I bambini che non potevano rispettare queste regole sono stati 'consigliati' per tornare alle tradizionali scuole pubbliche. Ora circa un terzo delle charter school della DC sono nella categoria senza scuse, iscrivendo almeno la metà della popolazione studentesca charter. (Alcune di queste scuole dicono che stanno cambiando, ma non ho visto prove concrete di ciò.)

Alcune scuole charter 'senza scuse' dicono che stanno cambiando. Sono loro? Possono?

Ricorda, questo era un periodo in cui le comunità nere erano devastate da un'epidemia di cocaina crack e leggi sulla giustizia penale che mandavano i neri in prigione per condanne molto più lunghe rispetto ai bianchi arrestati per aver usato essenzialmente la stessa droga. Hillary Clinton, allora first lady, metteva in guardia contro 'quei tipi di bambini che sono chiamati super predatori, senza coscienza, senza empatia' - che molti di noi hanno interpretato come bambini neri a basso reddito. In questo contesto, le persone potenti che non avevano familiarità con le comunità a basso reddito sono state facilmente sedotte dai piani per controllare strettamente i bambini che altrimenti potrebbero diventare adulti pericolosi.

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Il DC Public Charter School Board è stato creato nel 1996, in un momento in cui i tassi di omicidi nel distretto erano così alti che la città era soprannominata la 'capitale degli omicidi'. Non c'è da meravigliarsi se il D.C. Public Charter School Board è saltato sul carro delle 'non scuse'.

Cosa abbiamo guadagnato da questo sistema? A partire dal 2018-19 - gli ultimi dati disponibili sul sito web del consiglio della scuola charter - solo l'8,5 percento degli studenti delle scuole superiori neri (circa l'80 percento della popolazione studentesca) nelle scuole charter è stato ritenuto esperto in matematica e il 21 percento in lingua inglese Arti, secondo i punteggi dell'esame PARCC standardizzato.

Ci sono alcune scuole charter che stanno facendo un lavoro straordinario, ma il sistema stesso è inefficace. La stragrande maggioranza dei nostri studenti non è nemmeno lontanamente pronta per i rigori dei corsi universitari.

Dopo milioni di dollari di investimenti e la creazione di decine di scuole - ce n'erano 128 attive quest'anno - è tempo per noi di ammettere che questo esperimento non sta funzionando come dovrebbe.

Allora cosa bisogna fare?

Il Distretto deve ripensare le sue charter school e, più specificamente, le charter school devono essere integrate. 'Chocolate City' è stata sostituita da una città in cui i residenti bianchi a reddito più elevato e uno spettro più diversificato di residenti neri esistono in egual numero.

Una delle poche politiche scalabili che ha notevolmente migliorato i risultati accademici per gli studenti neri è stata l'integrazione delle scuole pubbliche americane negli anni '70 e '80. Il Performance Management Framework che classifica la qualità di ogni charter school dovrebbe garantire che le scuole riflettano i dati demografici della città così com'è oggi, in particolare dato che le charter school non sono vincolate dai confini di quartiere che impongono la segregazione nelle scuole pubbliche tradizionali.

New York City fornisce un modello legale replicabile per mettere in atto un sistema di scuole charter che impedisce la proliferazione di una tendenza preoccupante nelle scuole charter di Washington: charter d'élite che essenzialmente escludono i bambini neri vulnerabili e a basso reddito. (Anche se la città ha anche alcune delle carte senza scuse più eclatanti.)

Quello che abbiamo ora, con alcune notevoli eccezioni, è un sistema in cui le famiglie con molte risorse si affollano in una manciata di scuole desiderabili che hanno liste d'attesa incredibilmente lunghe e gli studenti di famiglie povere frequentano scuole senza scuse o charter che lottano per rimanere aperti. Una scuola che serve un corpo studentesco in cui il 6-8 percento degli studenti soddisfa la definizione di 'a rischio' non dovrebbe essere considerata di livello superiore quando il 51 percento degli studenti (una statistica confermata da un membro dello staff del consiglio di fondazione) nell'intero sistema sono a rischio.

Allo stesso modo, le scuole non dovrebbero essere penalizzate o incoraggiate in modo sottile a lasciare gli studenti con scarse prestazioni quando servono corpi studenteschi che sono in gran parte a rischio.

'Separato e uguale' non dovrebbe stare in una delle città più liberali degli Stati Uniti.

Inoltre, la potenza deve essere distribuita in modo più uniforme. A prima vista, la concentrazione del potere istituzionale non è evidente presso il Public Charter School Board.

La maggior parte dei membri del consiglio, compreso l'attuale direttore esecutivo, sono neri o latini. Uno sguardo più attento - e mi sto includendo in questa osservazione - rivela che non siamo nemmeno lontanamente simili alla maggior parte delle famiglie con bambini che frequentano le scuole pubbliche charter di Washington. L'80 per cento di queste famiglie sono afroamericani che hanno diritto al pranzo gratuito e ridotto, che non è la stessa cosa che a rischio, ma che è generalmente visto come un indicatore della povertà scolastica.

Le persone che fanno parte del consiglio della scuola charter sono professionisti altamente istruiti. Da quando ho iniziato a far parte del pannello - che ha sette volontari a rotazione, tutti nominati dal sindaco di D.C. - ci sono stati 10 membri in carica, la metà dei quali ha frequentato le università di Yale, Stanford o Harvard, o una combinazione dei tre. Conosciamo bene i contorni del potere istituzionale e sappiamo operare all'interno dei suoi confini raramente articolati ma chiaramente delineati. Siamo stati premiati per aver decodificato queste regole e averle rispettate, motivo per cui siamo stati selezionati per questi ambiti ruoli. Forniamo copertura attraverso la diversità ottica.

Ma se vogliamo davvero abbracciare l'equità, è tempo di ripensare la composizione del Public Charter School Board. Il sindaco di D.C. Muriel Bowser avrà un'opportunità unica di rimodellare questo consiglio nel prossimo anno, poiché cinque dei suoi sette membri saranno nominati.

Abbiamo bisogno di un consiglio con membri che riflettano le comunità servite dal settore charter di Washington. Mentre le città si spostano dai consigli scolastici eletti alle nomine dei sindaci, è fondamentale che le voci che un tempo rappresentavano le comunità a basso reddito continuino a essere presenti.

Nel Distretto, l'80% delle famiglie che frequentano i charter hanno diritto al pranzo gratuito e ridotto, ma il consiglio della scuola charter non ha nominato nei suoi 25 anni di storia un solo membro del consiglio che vive in povertà. Perché non adattare i contorni del PCSB per riflettere le comunità in cui si trovano queste scuole invece di chiedere incessantemente ai neri poveri di acclimatarsi?

Continuare a governare le charter school senza il contributo di genitori a basso reddito le priva dell'agenzia. Questo flusso di potere unidirezionale è precisamente l'errore che questo movimento ha commesso a livello di studente. Coinvolgere i genitori nella co-architettura del settore segnerebbe un passo avanti evolutivo.

Infine, le scuole “senza scuse” devono essere bandite a titolo definitivo. Il fallimento centrale del movimento per la riforma dell'istruzione è l'imitazione delle istituzioni carcerarie, stabilite e spesso celebrate da outsider con grandi risorse. L'idea che gli studenti neri e latini a basso reddito debbano essere strettamente controllati per fare bene è una reliquia di Jim Crow.

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I miei genitori erano ministri protestanti la cui dottrina si rifletteva meglio nel Sermone sul Monte di Gesù. Nella loro teologia, le élite guardano con sospetto ai più vulnerabili, anche se sono i più vulnerabili - i poveri, gli emarginati - che possono redimere un mondo imperfetto. Sono i poveri che sono sacri. La loro sofferenza immeritata è sia incessante che redentrice. Questa inversione di ciò che è veramente sacro e ciò che è genuinamente profano è un tema persistente nella religione perché lo spirito umano è così incline a schierarsi con il potere; il percorso di minor resistenza. Il mondo della riforma dell'istruzione non è diverso da questo punto di vista.

Quando insegnavo alla Eastern High School nei primi anni '90, proibivamo ai nostri studenti di indossare magliette popolari tra la loro generazione che mostravano parolacce e immagini di armi da fuoco. Essendo adolescenti, si sono opposti a questa restrizione accusandoci di violare i loro diritti.

Un giorno, a pranzo, abbiamo messo sotto processo il codice di abbigliamento. Nella mia discussione conclusiva ho chiesto all'imputato se avrebbe indossato una maglietta offensiva a casa di sua nonna o in chiesa. “No” ha risposto. Un po' teatralmente ho saltato: 'Certo che non lo faresti! La casa e la chiesa di tua nonna sono spazi sacri». Ho tirato il laccio stretto alla gola della sua discussione, chiedendogli in un sussurro: 'Perché la mia classe non è uno spazio sacro?'

Allora come oggi, i luoghi sacri non esistono nei loro quartieri. Dove sono le librerie, i cinema e gli studi d'arte? Sono nei quartieri più ricchi dove le persone sono sacre.

Questo accaparramento del sacro si esprime in notevoli attacchi di paradosso. Nel mondo della riforma dell'istruzione, quelli di noi che possono ritirarsi nei propri luoghi sacri a volte si aspettano di essere lodati per il semplice motivo che ci occupiamo del profano.

Quindi, anche se il mondo della riforma dell'istruzione è pieno di leader i cui figli sono troppo sacri per frequentare le scuole che hanno fondato, finanziato o comunque sostenuto, ci si aspetta che ignoriamo la contraddizione quando pubblicizziamo queste scuole al pubblico in generale.

Questo perché c'è una comprensione a livello quasi cellulare che alcuni bambini meritano spazi sacri e altri dovrebbero accettare con gratitudine ciò che il sacro dà loro.

In un'epoca in cui i segni Black Lives Matter sono onnipresenti ed è in corso una conversazione nazionale su come districare il nostro storico sistema di caste, il PCSB ha un ruolo da svolgere.

Possiamo creare un sistema che consideri sacro ogni bambino, indipendentemente dalla fascia etnica o dallo status socio-economico.

E poiché i movimenti sociali efficaci non sono guidati da estranei, dobbiamo creare un sistema in cui le famiglie che frequentano queste scuole partecipino pienamente alle istituzioni del potere. Questo è il contratto bello e disordinato richiesto dalla democrazia.