Gli studenti di educazione speciale non sono solo in ritardo nella pandemia: stanno perdendo competenze chiave, dicono i genitori

Gli studenti di educazione speciale non sono solo in ritardo nella pandemia: stanno perdendo competenze chiave, dicono i genitori

La scuola superiore pubblica di Antwon Gibson nel nord-est di Washington non ha nemmeno tentato di insegnare la sua classe di 'vita indipendente' praticamente questa primavera. Il socievole diciottenne ha una disabilità intellettiva e legge ed esegue matematica al di sotto del livello scolastico. È uscito dall'aula da quando le scuole hanno chiuso a marzo e ora ha bisogno di più aiuto dalla sua famiglia per scomporre le parole multisillabiche.

Il figlio di Ayo Heinegg, uno studente di prima media in crescita nel distretto con dislessia e disturbo da deficit di attenzione/iperattività, è in genere uno studente ad alto rendimento. Ma ha faticato a tenere il passo con i suoi corsi su più piattaforme online e ha perso la sua fiducia in classe.

E nella contea di Loudoun, Theo Duran, di 8 anni, che è autistico, fa più fatica a salire le scale o a tenere in mano un pastello per scrivere, tutti compiti su cui stava facendo progressi prima che la pandemia di coronavirus colpisse e chiudesse la sua scuola.

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I genitori di tutto il paese che hanno studenti con bisogni educativi speciali affermano che la posta in gioco è alta se le scuole non riaprono presto. Dicono che i loro figli non sono solo in ritardo accademicamente, ma mancano traguardi di sviluppo e perdono le competenze chiave necessarie per una vita indipendente.

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Nelle conversazioni sull'opportunità di riaprire gli edifici scolastici o anche su come modellare l'apprendimento virtuale, i genitori di studenti di educazione speciale temono che i bisogni unici dei loro figli non vengano presi in considerazione con urgenza. I loro figli sono spesso in aule autonome con solo sei studenti e i genitori credono che ci siano modi per educarli in sicurezza offline, anche se l'intera popolazione studentesca non è pronta a tornare indietro.

È una situazione che mette in evidenza quanto sarà complicato tornare in classe. Gli insegnanti – i cui sindacati hanno protestato contro il ritorno alle lezioni di persona – affermano che questa è la popolazione di studenti che richiedono più abbracci e carezze alla schiena confortanti e che potrebbero faticare a seguire le regole di distanziamento sociale e mascherine volte a limitare la diffusione del virus .

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“I suoi insegnanti e la scuola hanno fatto davvero un lavoro ammirevole questa primavera. Ma è diventato un sostituto per il livello di impegno educativo che è veramente richiesto per questo gruppo di bambini', ha detto Kevin McGilly, il genitore adottivo di Gibson. 'Non è sostenibile a lungo termine senza danni significativi a questa popolazione di studenti'.

I distretti scolastici della nazione hanno il mandato federale di fornire ai sette milioni di studenti con disabilità americani un'istruzione su misura per le loro esigenze individuali ai sensi dell'Individs With Disabilities Education Act, noto come IDEA. Ogni bambino idoneo riceve un PEI, o programma educativo individualizzato, che definisce i servizi che lo studente è tenuto a ricevere.

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Ma ricevere tutti quei servizi era quasi impossibile in primavera, quando le scuole, da un giorno all'altro, sono passate all'apprendimento a distanza. Non c'erano piani per fornire servizi come la terapia occupazionale o fisica agli studenti di educazione speciale, e i genitori, che erano arrivati ​​a dipendere dalle scuole per prendersi cura ed educare i loro figli durante il giorno, erano improvvisamente a casa con loro, non addestrati e incapaci di soddisfare un PEI.

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Con l'estate per trovare soluzioni virtuali, alcuni distretti affermano di avere una migliore padronanza su come aiutare gli studenti di educazione speciale in autunno, incluso far incontrare gli studenti con la salute mentale, i terapisti occupazionali e fisici online. Alcuni stati hanno concesso il permesso di alleggerire i requisiti IEP nella speranza di rendere più semplice il lavoro virtuale dei fornitori di servizi, ha affermato John Eisenberg, direttore esecutivo della National Association of State Directors of Special Education. Alcuni stati hanno anche potenziato la formazione virtuale per gli insegnanti degli studenti di educazione speciale, ha affermato.

Ma questi metodi non funzioneranno per tutti gli studenti di educazione speciale, ha affermato Kristi Wilson, sovrintendente del piccolo distretto scolastico elementare di Buckeye a Buckeye, in Arizona, e sovrintendente dell'anno in Arizona per il 2020.

'È ancora un'incognita in termini di come risponderemo ai bisogni dei nostri bambini più vulnerabili', ha detto.

McGilly ha detto di aver tentato di lavorare con Gibson in primavera tanto da vicino quanto facevano i suoi insegnanti in classe, ma il loro figlio adottivo non voleva che anche i suoi genitori fossero i suoi insegnanti. Heinegg ha detto che era un lavoro a tempo pieno mantenere suo figlio in cima ai suoi compiti e prestare attenzione in classe. Duran non può accedere al computer o digitare da solo, e sua madre, Abby Duran, era esausta per aver facilitato tutti i suoi compiti e le sue lezioni ogni giorno.

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I genitori di studenti con bisogni educativi speciali affermano che non sempre sono attrezzati per aiutare gli insegnanti a soddisfare l'IEP dei loro figli. Se i genitori hanno bisogno di lavorare, il loro bambino perde lezioni e incontri con specialisti. Alcuni genitori hanno affermato che le sessioni virtuali erano così inefficaci che le hanno semplicemente saltate.

'È stato estremamente dannoso per la sua autostima', ha detto Heinegg del suo bambino di 11 anni. “Ho speso anni e molte energie per assicurarmi che amasse imparare, e questo è stato distrutto. Come si annulla?'

Anche per le scuole specializzate nell'insegnamento a studenti con difficoltà di apprendimento, le sfide con l'apprendimento a distanza erano profonde.

Quando le scuole hanno chiuso a marzo, la St. Coletta Special Education Public Charter School si è mossa rapidamente per tentare di soddisfare gli IEP dei suoi studenti. La scuola nella capitale della nazione, che serve 270 studenti di tutte le età con gravi disabilità intellettive, ha spostato le sue sessioni individuali con gli studenti online. Fisioterapisti e logopedisti hanno preso appuntamenti online con gli studenti.

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Gli insegnanti hanno incaricato i genitori di coinvolgere i loro figli in compiti come fare la spesa e apparecchiare la tavola in modo che potessero imparare le lezioni di vita indipendenti che normalmente avrebbero ricevuto a scuola.

Nonostante gli sforzi, solo il 50% circa degli studenti ha partecipato all'apprendimento virtuale. Gli altri studenti hanno ricevuto pochi servizi educativi speciali, anche se gli insegnanti li hanno contattati e hanno pubblicato tutti i compiti online.

'Alcuni genitori hanno davvero lottato e abbiamo avuto molte sfide per ottenere la partecipazione dei nostri studenti, e questo è ovviamente molto preoccupante', ha detto Christie Mandeville, preside di St. Coletta. “La sfida è cosa possiamo fare? Stiamo facendo il possibile online e cerchiamo di lavorare con le famiglie per rendere il programma il più flessibile possibile'.

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In autunno, Mandeville ha affermato che la scuola creerà una componente di apprendimento virtuale per l'IEP di ogni studente. Ad esempio, se il PEI di uno studente dice che l'obiettivo di un bambino è salire una rampa di scale ma quel bambino non vive in una casa con scale, il piano di apprendimento virtuale può richiedere che uno studente salga e scenda da un oggetto domestico - un compito che utilizza gli stessi muscoli del salire le scale.

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Nel sistema scolastico pubblico tradizionale del Distretto, il 18% dei suoi 52.000 studenti riceve servizi di istruzione speciale. Il cancelliere Lewis D. Ferebee ha affermato che il sistema scolastico fornirà agli insegnanti di educazione speciale una formazione aggiuntiva per l'apprendimento online in autunno. Il sistema scolastico ospita anche una sessione per le famiglie in modo che sappiano cosa aspettarsi dall'apprendimento online per i loro figli con bisogni speciali.

E ha detto che il sistema scolastico creerà un'appendice di apprendimento virtuale all'IEP di ogni studente, che verrà creata con il contributo di genitori e insegnanti su come implementare virtualmente il piano di educazione speciale di uno studente.

Quando le scuole riapriranno, Ferebee ha affermato che darà la priorità a studenti con bisogni educativi speciali quanto più tempo possibile nelle aule. Nel frattempo, Ferebee ha promesso di rendere l'apprendimento a distanza per tutti gli studenti in autunno più solido e strutturato, con orari giornalieri e lezioni dal vivo per studenti di ogni grado. Il sistema scolastico prevede inoltre di utilizzare meno piattaforme online in risposta alle critiche di genitori e insegnanti.

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In primavera, il Dipartimento della Pubblica Istruzione degli Stati Uniti ha affermato che sebbene i distretti fossero legalmente tenuti a fornire tutti i servizi IEP agli studenti con bisogni speciali, non voleva ostacolare gli sforzi in buona fede per farlo. Tuttavia, il dipartimento non ha spiegato cosa costituirebbe uno sforzo legittimo. A giugno ha pubblicato una guida su come le scuole possono gestire le controversie con le famiglie sui servizi di istruzione speciale, affermando che gli stati possono estendere i tempi caso per caso per risolverli.

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Angela Morabito, addetta stampa del dipartimento, ha affermato che il segretario all'istruzione Betsy DeVos riterrà 'responsabile' qualsiasi distretto che non fornisce servizi obbligatori a livello federale agli studenti con PEI. Tuttavia, non ha detto esattamente cosa significasse.

'La segretaria è stata coerente dall'inizio dell'epidemia: non ci sono scuse per non educare tutti i bambini', ha detto in una e-mail. 'L'obbligo di rispettare la legge federale sui diritti civili non è sospeso a causa del covid'.

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Tuttavia, fino a quando non inizia l'apprendimento di persona, alcuni genitori sono scettici che i loro figli possano essere aiutati.

Da quando la scuola pubblica di Ethan Spiros in Arizona ha chiuso a marzo, lo studente di educazione speciale è stato più arrabbiato e fisicamente più aggressivo, ha detto sua madre. Spiros, che è nato con la polimicrogiria, una condizione che causa gravi disabilità intellettive, non fa terapia fisica da mesi e la sua camminata è diventata più traballante.

'Non ha capacità di attenzione e se il computer non sta giocando a Sesame Street sbatte il portatile', ha detto sua madre, Jennifer Spiros. 'È stato frustrante e una perdita di tempo'.

A Washington, Gibson afferma che l'incertezza sul prossimo anno accademico è stressante. Ha partecipato a tutte le opportunità virtuali ed è stanco di tutte le telefonate di terapisti e assistenti sociali. Anche se è solo un giorno alla settimana, dice che sarà felice di tornare in classe.

'Quando la scuola è diventata virtuale, è stato difficile imparare online, non l'avevo mai fatto prima', ha detto Gibson. “Sono arrabbiato perché voglio andare a scuola. E sento diversi giorni di quando torniamo a scuola. Mi mancano i miei insegnanti e mi mancano i miei amici”.

Hannah Natanson ha contribuito a questo rapporto.