'Ci deve essere una contabilità': l'ex avvocato AT&T afferma che l'azienda ha sistematicamente sovraccaricato le scuole più bisognose

'Ci deve essere una contabilità': l'ex avvocato AT&T afferma che l'azienda ha sistematicamente sovraccaricato le scuole più bisognose

Theodore Marcus una volta era un avvocato interno di AT&T, con il compito di verificare se il gigante delle telecomunicazioni stesse sovraccaricando scuole e biblioteche per Internet e il servizio telefonico.

Marcus arrivò a credere che AT&T non applicasse i prezzi bassi richiesti dalla legge, fuorviando il governo sulla sua conformità alle regole di un programma federale e poi respinse le sue preoccupazioni. Pochi mesi prima di lasciare AT&T, Marcus ha consegnato quelle che pensava fossero informazioni schiaccianti a un avvocato che faceva causa alla società, con l'aspettativa che avrebbe potuto condividere il pagamento se la causa fosse stata vittoriosa.

Di conseguenza, AT&T sta ora accusando Marcus di 'scioccante' cattiva condotta legale e sta cercando di persuadere un giudice federale a respingere una causa radicale per questo motivo. Il futuro del caso dipenderà, in parte, dal fatto che un tribunale federale consideri Marcus un informatore che cerca di riparare un torto, o un avvocato aziendale che viola i suoi doveri verso il suo ex datore di lavoro.

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Marcus non ha mai stipulato un accordo per beneficiare delle cause pendenti, che sostengono un addebito eccessivo, e non è in grado di condividere i proventi. Ma è furioso, dicendo che AT&T ha abusato di un programma del governo progettato per aiutare le scuole bisognose, e sta descrivendo pubblicamente le sue accuse per la prima volta.

'Non ci sono state conseguenze per un gruppo di persone... che non sono riuscite a fare ciò che avrebbero dovuto fare per un programma che dovrebbe prendersi cura dei bambini poveri', ha detto in un'intervista al Washington Post. “Questo è ciò che mi sta guidando. Questi sono poveri ragazzi neri e marroni e non possono badare a se stessi e devi fare ciò che è giusto. Ci deve essere una contabilità'.

Il programma in questione, chiamato E-Rate, è stato autorizzato dal Congresso e istituito dalla Federal Communications Commission nel 1996 per aiutare a collegare scuole e biblioteche ai servizi di telecomunicazione, compresa quella che allora era una fiorente Internet. I clienti Telecom pagano una piccola quota su ogni bolletta telefonica in un fondo, che fornisce sussidi, con maggiori aiuti per le scuole più povere. Nell'ultimo anno, poiché la pandemia di coronavirus ha imposto l'apprendimento a distanza su milioni di bambini, i responsabili delle politiche hanno preso in considerazione l'espansione del programma per coprire le connessioni Internet nelle case degli studenti.

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E-Rate ha portato alle società di telecomunicazioni miliardi di dollari di entrate, ma è arrivato con un problema: hanno dovuto addebitare quello che la legge chiama il 'prezzo corrispondente più basso' o LCP, definito come non più di quello che pagano i clienti simili. È un calcolo complicato, perché non esistono due contratti identici. I vettori sono responsabili della certificazione della loro conformità.

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Per quasi due decenni, compreso il periodo in cui Marcus era all'AT&T, il programma ha dovuto rifiutare le scuole perché mancavano i fondi per coprire tutte le loro richieste. A partire dal 2015, il governo ha raddoppiato il fondo a circa 4 miliardi di dollari l'anno, più che sufficienti per rimborsare tutti i candidati idonei. Nel 2020, i sussidi E-Rate hanno coperto 2,9 miliardi di dollari di costi di Internet per oltre 21.000 scuole e biblioteche.

Se il modello di sovrapprezzo sostenuto da Marcus e altri è vero, il gigante delle telecomunicazioni ha privato centinaia di distretti scolastici a livello nazionale di milioni di dollari che avrebbero potuto utilizzare per le spese scolastiche. Il denaro limitato nel fondo E-Rate in quel momento avrebbe potuto finanziare il servizio a più comunità.

In una dichiarazione, Fletcher Cook, portavoce di AT&T, ha affermato che la società ha sempre rispettato la regola del prezzo più basso. Ha accusato Marcus di aver sollevato preoccupazioni dopo una scarsa valutazione delle prestazioni e di non aver ricevuto una posizione che cercava. AT&T ha anche osservato che il governo degli Stati Uniti ha rifiutato di intervenire nelle cause legali relative al sovraccarico e ha affermato che le revisioni interne hanno rilevato che la società non ha fatto nulla di sbagliato.

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Il portavoce ha definito l'affermazione di Marcus secondo cui le azioni di AT&T danneggiano i bambini che vivono in povertà 'infondata e offensiva'.

'Rispettiamo le regole del programma E-Rate e non ci sono prove a sostegno di queste assurde affermazioni', ha affermato Cook.

Marcus ha affermato che la scarsa valutazione delle prestazioni è avvenuta dopo aver sollevato domande internamente e che AT&T non gli ha mai negato una posizione che cercava.

Le affermazioni di Marcus sollevano anche interrogativi sul ruolo e sulla risposta del governo, poiché sapeva di queste accuse da più di un decennio. Per anni, i regolatori federali sono stati riluttanti ad affrontare possibili abusi da parte delle società di telecomunicazioni, anche se hanno indagato sulle scuole per possibili frodi nel programma, ha affermato Tom Wheeler, che è stato presidente della FCC dal 2013 al 2017.

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'Per incentivare le compagnie telefoniche a collegarsi, tutti hanno opportunamente ignorato la regola del prezzo più basso', ha detto Wheeler. Il governo, ha aggiunto, 'non l'ha mai applicato, perché era considerato scoraggiante per le aziende'.

In una dichiarazione, Jessica Rosenworcel, la nuova presidentessa della FCC, ha affermato che l'agenzia dovrebbe fare di più per garantire che le scuole abbiano accesso a servizi Internet a prezzi accessibili.

'È chiaro', ha affermato, 'che in futuro dovremo monitorare in modo aggressivo il rispetto delle nostre regole e, ove necessario, raddoppiare i nostri controlli per proteggere l'integrità di questo programma vitale'.

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In azienda crescono i sospetti

Marcus, 57 anni, è cresciuto in Indiana e si è trasferito nel distretto quando aveva 10 anni. La famiglia, in difficoltà finanziarie, è approdata in una casa che era appartenuta allo zio di Marcus nel quartiere di Columbia Heights.

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Marcus dice di aver ricevuto una buona educazione in una scuola cattolica, che suo padre alla fine si unì a loro a Washington e che fu accettato all'Università della Virginia. Nel 1991, ha conseguito una laurea in giurisprudenza presso l'Università del Texas ad Austin.

Nel 2000 è diventato un avvocato interno per BellSouth, un precursore di AT&T. Faceva parte di un team che gestiva le posizioni di politica federale dell'azienda e rappresentava AT&T presso i regolatori della FCC.

Nel 2008, un consulente del Wisconsin di nome Todd Heath ha intentato una causa contro AT&T e a Marcus è stato chiesto di esaminarlo. AT&T ha descritto Marcus come la sua 'persona di riferimento legale' nella sua risposta alla causa di Heath e ad altri problemi di E-Rate.

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Heath si guadagnava da vivere aiutando i distretti scolastici a capire se avevano pagato in eccesso per i servizi e, in tal caso, a ottenere rimborsi. Ha notato che alcuni dei suoi clienti stavano pagando molto più di altri essenzialmente per gli stessi servizi e ha intentato una causa federale contro Wisconsin Bell, una divisione di AT&T.

Heath è diventato quello che viene chiamato un qui tam querelante, il che significa che sta facendo causa per conto del governo ai sensi del Federal False Claims Act, progettato per sradicare i tentativi di frode al governo. Se vince, si alza per raccogliere una quota dell'insediamento.

I documenti di Heath affermano che AT&T non ha creato un metodo per determinare il prezzo più basso fino al 2009, 13 anni dopo l'inizio di E-Rate. Sostiene che ogni richiesta di rimborso presentata al governo tra il 1997 e il 2009 era falsa e che sebbene il costo sia difficile da calcolare, è 'almeno' di centinaia di milioni di dollari.

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Dopo aver esaminato le accuse di Heath, Marcus ha affermato di aver concluso che la società non aveva rispettato la regola del prezzo più basso e che aveva fuorviato gli investigatori federali al riguardo. In seguito si è allarmato quando, ha detto, i dirigenti di AT&T hanno respinto le sue preoccupazioni.

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Ha raccontato gli eventi che lo hanno portato a queste conclusioni nelle interviste con The Post e attraverso una cronologia di 47 pagine che ha scritto nel 2011. Il Post ha anche esaminato le copie delle note e delle e-mail interne di AT&T in possesso di Marcus, nonché i documenti tra cui documenti del tribunale e mostre causali.

Nel 2008, Marcus ha partecipato a un incontro a Dallas sul programma E-Rate, durante il quale non è stata discussa la regola dei prezzi, ha detto. In questo incontro, i funzionari AT&T hanno distribuito un documento di formazione di 61 pagine per i dipendenti che lavorano su E-Rate che non includeva alcuna menzione dei requisiti di prezzo più basso. Marcus ha conservato il documento.

Nella sua dichiarazione, AT&T ha confermato un'accusa centrale contro la società: per anni non ha formato i suoi dipendenti su come rispettare la regola del prezzo più basso. Cook, il portavoce di AT&T, ha affermato che ciò è dovuto al fatto che il governo non ha fornito indicazioni per rispettarlo fino al 2012.

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Cook ha affermato che nel 2009, dopo che le accuse di Heath sono state archiviate, la società ha iniziato a formare i dipendenti per offrire il prezzo corrispondente più basso. Prima di allora, ha detto, AT&T ha fissato i prezzi in conformità con la Sezione 202 (a) del Telecommunications Act, che generalmente proibisce la discriminazione nei prezzi.

Alcuni esperti hanno messo in dubbio questa logica, affermando che la regola del prezzo più basso è più rigorosa e più specifica delle disposizioni sulla non discriminazione e che la regola copre i servizi Internet, mentre le disposizioni sulla non discriminazione non lo fanno.

'Il prezzo corrispondente più basso è una regola separata con le sue conseguenze di applicazione', ha affermato John Windhausen Jr., fondatore e direttore esecutivo della Schools, Health & Libraries Broadband Coalition.

Marcus si è anche preoccupato per un'indagine federale su potenziali frodi in Indiana. Nel dicembre 2008, la FCC ha inviato ad AT&T i termini di una proposta di transazione, che richiedeva alla società di documentare che era conforme alla regola del prezzo più basso nello stato, ha affermato Marcus.

AT&T ha affermato che l'accordo ha portato a verifiche annuali che hanno rilevato che la società era conforme alla regola dei prezzi.

L'accordo proposto ha causato confusione all'interno dell'azienda, ha detto Marcus. Gli sembrava che quasi nessuno conoscesse la regola dei prezzi e temeva che AT&T non l'avesse seguita.

Marcus era particolarmente preoccupato, perché, nel difendere AT&T, afferma che i funzionari dell'azienda hanno detto agli investigatori che aveva addebitato tariffe appropriate in linea con il requisito del prezzo più basso. Ora, temeva che AT&T si fosse travisato davanti all'ufficio del procuratore degli Stati Uniti.

Nel settembre 2009, Marcus ha condotto un'indagine interna volta a scoprire se i dipendenti AT&T in prima linea nei contratti E-Rate fossero a conoscenza della regola del prezzo più basso.

La revisione ha rilevato che diversi dipendenti che hanno trascorso più di un decennio a lavorare su accordi E-Rate per scuole e biblioteche non erano a conoscenza di una regola del prezzo più basso, secondo le note che Marcus ha detto che sono state prese dagli avvocati AT&T presenti per le interviste e viste da La Posta. Due manager di lunga data non avevano mai sentito il termine 'prezzo corrispondente più basso', ma pensavano che fosse qualcosa di cui sarebbe stato responsabile il dipartimento dei prezzi, indicano le note.

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Il Post ha individuato e intervistato in modo indipendente tre ex dipendenti AT&T che hanno lavorato su contratti E-Rate in vari momenti negli ultimi due decenni e hanno scoperto che non avevano una comprensione comune della regola del prezzo più basso e di come l'azienda avrebbe dovuto implementarla.

Una di loro, che ha iniziato a lavorare presso AT&T dopo il 2009, ha affermato di essere stata istruita sulla regola del prezzo più basso, ma di non essere a conoscenza di alcun requisito per valutare se una scuola fosse addebitata più di un'altra.

Nel 2010, alcuni distretti scolastici a livello nazionale si stavano rendendo conto del problema del sovraccarico. Nell'agosto di quell'anno, i revisori delle scuole pubbliche di Detroit hanno riferito che AT&T ha sovraccaricato il distretto di almeno $ 2,8 milioni in cinque anni e ha addebitato centinaia di migliaia di dollari di tasse statali a un sistema scolastico esente da tasse.

AT&T ha affermato che un'indagine interna ha stabilito che la società non ha sovraccaricato le scuole di Detroit, ma ha rifiutato di fornire una copia dei risultati.

Marcus ha affermato che entro il 2011 era diventato frustrato e convinto che la società non fosse stata sincera con il governo sulla sua conformità alla regola del prezzo più basso durante l'indagine dell'Indiana. Lo considerava un potenziale crimine e portò le sue preoccupazioni a Wayne Watts, all'epoca consigliere generale di AT&T. Watts ha detto a Marcus in una e-mail che stava chiedendo a uno studio legale esterno di indagare sulla questione.

Non è stato possibile contattare Watts per un commento.

Due mesi dopo, la società ha informato Marcus via e-mail che l'indagine si è conclusa senza trovare 'alcun atto illegale o non etico' da parte di AT&T.

AT&T ha confermato di aver assunto una società esterna per indagare e ha affermato che la società 'non ha concluso che non si è verificata alcuna violazione della legge o degli obblighi etici legali'.

'Siamo sempre veritieri e precisi nelle nostre dichiarazioni al procuratore degli Stati Uniti o a qualsiasi altra agenzia', ​​ha affermato la società, rifiutandosi di condividere la documentazione dei risultati dell'indagine.

Marcus ha detto che dopo aver ricevuto l'e-mail, ha parlato con Bill Drexel, allora vicepresidente senior di AT&T, dell'indagine e se AT&T fosse obbligata a correggere il record con i pubblici ministeri federali nell'inchiesta dell'Indiana, perché AT&T ha detto loro che la società era in conformità al momento con le regole dei prezzi. Ha detto che Drexel gli ha detto che la società non aveva un 'dovere affermativo di rivelare' nulla ai pubblici ministeri. Drexel ha rifiutato di commentare.

Indignato, Marcus prese in considerazione l'idea di portare le sue accuse al di fuori dell'azienda.

Miliardi di dollari, con scarso controllo

Per anni, i regolatori federali hanno fatto poco per far rispettare le regole del programma E-Rate, anche in mezzo a crescenti prove di frode e abuso. Gli osservatori governativi hanno affermato che E-Rate è vulnerabile alle frodi perché si affida alle società di telecomunicazioni per autocertificare che stanno offrendo i prezzi bassi richiesti.

A settembre, il Government Accountability Office ha raccomandato che la FCC si sottoponga a una revisione formale dei controlli antifrode, cosa che l'agenzia si è ripetutamente impegnata a fare ma non ha fatto.

Una portavoce della FCC ha affermato che la commissione si assume l'obbligo di eliminare frodi e abusi sul serio e ha un programma 'robusto' per gestire tali rischi. Ha detto che la commissione ha iniziato ad attuare le raccomandazioni del GAO.

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Lo sforzo più chiaro del governo federale per far rispettare la regola del prezzo più basso è arrivato nel 2016, quando la FCC ha emesso un'azione esecutiva contro AT&T. L'agenzia ha affermato che la società ha addebitato a due distretti scolastici pubblici dell'area di Orlando una tariffa fino a sei volte superiore a quella applicata a un consorzio in tutto lo stato di altre scuole pubbliche e biblioteche in Florida.

L'agenzia ha raccomandato una multa di $ 106.425 per aver violato 'volontariamente' la regola del prezzo più basso. Le e-mail fornite da AT&T come parte del caso della FCC hanno mostrato che la società sapeva che le scuole avevano diritto a una tariffa più bassa, ma le hanno comunque addebitate in eccesso.

AT&T ha impugnato la decisione, sostenendo che il governo ha mancato, di un mese, il termine di un anno per trovare società in violazione della legge. La società ha anche affermato che i due distretti scolastici della Florida hanno scelto liberamente di non aderire al consorzio in tutto lo stato quando ciò avrebbe dato loro un tasso inferiore. 'Siamo fiduciosi che avremmo prevalso se la FCC non avesse archiviato il caso', ha affermato AT&T.

La FCC prevedeva di utilizzare il caso per ritenere AT&T responsabile dei suoi prezzi scolastici e dare l'esempio che le società di telecomunicazioni avrebbero dovuto seguire a livello nazionale, ha affermato Travis LeBlanc, ex capo dell'ufficio di applicazione della FCC, che ha guidato l'indagine. Ma pochi mesi dopo l'emissione dell'ordine, Donald Trump è stato eletto presidente e un repubblicano considerato amico dell'industria delle telecomunicazioni ha assunto il ruolo di presidente della FCC. Ajit Pai, un ex dirigente di Verizon, ha seguito l'ordine per quattro anni prima di annullarlo l'anno scorso. Ha concordato con AT&T che i termini di prescrizione erano scaduti.

Pai ha rivolto domande a un rappresentante, che ha rifiutato di commentare.

Geoffrey Starks, uno dei due commissari democratici della FCC, ha affermato all'epoca che i problemi di budget che molte scuole hanno dovuto affrontare durante la pandemia di coronavirus sottolineano perché il governo dovrebbe fare di più per assicurarsi di pagare prezzi bassi per il servizio Internet.

'Non sono in disaccordo con il risultato di oggi, ma voglio sottolineare quanto sia necessario fare di più per dare alla regola del prezzo più basso corrispondente i denti di cui ha bisogno', ha scritto.

Svelare segreti

Vedendo poche speranze di cambiare AT&T dall'interno, Marcus ha lasciato il suo lavoro nel 2011. Ha promesso di ritenere l'azienda responsabile per quello che considerava il trattamento dannoso di centinaia di scuole.

Un mese prima di partire, portò i documenti di formazione interna di AT&T e altro materiale a Scott Shepherd, l'avvocato che allora rappresentava Todd Heath, che stava facendo causa ad AT&T per i suoi prezzi in Wisconsin. Marcus ha chiesto una consulenza legale a Shepherd e gli ha parlato di diventare una parte silenziosa della causa, o di presentarne una nuova e di condividere i proventi in caso di successo del caso, ha detto Marcus.

Heath ha rifiutato di commentare, ha detto uno dei suoi avvocati. Shepherd ha rifiutato di commentare, ha detto il suo avvocato.

Poco dopo aver incontrato Shepherd, Marcus ha cercato di presentare le informazioni a un avvocato del Dipartimento di Giustizia che ha lavorato su questi problemi. Ha detto che gli è stato detto che il dipartimento non poteva accettare le informazioni a causa di vincoli di privilegio avvocato-cliente. Una portavoce del Dipartimento di Giustizia ha rifiutato di commentare.

Nello stesso anno, Heath ha intentato una seconda causa più ampia, sostenendo che AT&T aveva ignorato la regola del basso prezzo in 17 stati e tre grandi città. Come prova, ha citato le diapositive di formazione che Marcus ha ricevuto in quella riunione di Dallas, che non menzionano la regola del prezzo basso.

Marcus non è parte nelle cause pendenti. Ma AT&T sta usando le sue azioni per cercare di persuadere un giudice federale a respingere la causa multistatale. La società sostiene che Marcus ha sbagliato a condividere i documenti interni e che Heath ha sbagliato a usarli nel suo caso.

A settembre, AT&T si è mossa per archiviare il caso, affermando che il querelante si basava su informazioni ottenute in modo non etico da Marcus. La scoperta è in corso e Marcus è stato recentemente deposto. Un giudice federale non si è ancora pronunciato sulla mozione di rigetto.

'Questo è un caso scioccante di cattiva condotta dell'avvocato', ha detto AT&T nella sua mozione. Marcus ha detto che le accuse di AT&T contro di lui lo hanno turbato abbastanza da rendere pubbliche le sue lamentele.

Il caso ora dipende dal fatto che il giudice respinga la causa sulla base delle accuse di AT&T sulla condotta di Marcus.

Il privilegio avvocato-cliente di solito impedisce agli avvocati di rivelare tutto ciò che apprendono nella loro comunicazione con un cliente. Tuttavia, le leggi statunitensi e i codici etici degli avvocati fanno un'eccezione per qualsiasi informazione appresa da un cliente che sembra commettere un crimine, ha affermato Dennis Ventry, professore di legge presso l'Università della California presso la Davis School of Law.

Marcus ora è un avvocato presso la FCC, che lavora in un'area estranea a E-Rate. Nella sua casa di Spotsylvania, in Virginia, a pochi passi dal sito di un campo di battaglia della Guerra Civile, tiene pile di appunti che documentano il suo tempo all'AT&T, recentemente li tira fuori e li sparge sul tavolo della sua sala da pranzo per farli rivedere da un giornalista.

Ha detto che spera che mettendo la sua storia nel disco, farà luce su AT&T e su come sia rimasta impunita.

'La gente non ci crede se non ci metti il ​​tuo nome e non ti assumi il rischio', ha detto Marcus. 'Quindi ci sto mettendo il mio nome e sto correndo il rischio.'