Questo college è piccolo e isolato. Per alcuni studenti durante la pandemia, sembra perfetto.

Questo college è piccolo e isolato. Per alcuni studenti durante la pandemia, sembra perfetto.

SWEET BRIAR, Virginia — All'ingresso dell'ampio campus del Sweet Briar College, dove sbocciano prati pieni di fiori selvatici, i sentieri si snodano attraverso foreste secolari e le Blue Ridge Mountains modellano la linea dell'orizzonte, il cartello diceva: 'Benvenuti a casa. '

Sweet Briar, il college privato nella Virginia rurale, riaprirà agli studenti ad agosto. Si sta pubblicizzando come un rifugio sicuro nel mezzo di una pandemia e i funzionari sperano persino che il pitch possa aiutare a sostenere il suo futuro.

In tutto il paese infuria il dibattito sulla possibilità che le università possano ospitare studenti e riprendere le lezioni di persona senza peggiorare la diffusione del coronavirus. Il dibattito si sta solo intensificando con l'aumento dei casi in Arizona, Texas, Florida e altrove, e mentre gli atleti dei college tornano nei campus, dove centinaia di persone hanno già testato positivo .

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Ma Meredith Woo, il presidente di Sweet Briar, sostiene che la più grande sfida per l'apertura autunnale di qualsiasi college non sono i test o le strutture mediche: sta tenendo gli studenti separati. E Sweet Briar, un piccolo college femminile, è un posto che non ha mai avuto stadi pieni di fan per partite di calcio, lezioni di economia per 700 persone o feste che si riversavano fuori dalle confraternite.

'Siamo uno dei pochi college in grado di mantenere il distanziamento sociale', ha affermato. 'Possiamo essere al sicuro come a casa, se non più sicuri di casa'.

Convincere studenti e genitori che questo è vero sarà essenziale per Sweet Briar e altre scuole simili. Per i piccoli college privati, che dipendono dalle entrate delle tasse scolastiche degli studenti nuovi e di ritorno, la pandemia è una crisi esistenziale. E Sweet Briar, come molti college femminili e scuole rurali, ha lottato per anni per attirare abbastanza studenti.

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Ma improvvisamente il suo isolamento e la sottoiscrizione sembrano una risorsa: con più di 3.200 acri e solo poche centinaia di studenti, le lezioni possono essere facilmente limitate a piccoli gruppi. I pasti possono essere consumati a turni, con gli studenti seduti ai lati opposti di grandi tavoli. E con spazio libero nel dormitorio, nessuno ha bisogno di un compagno di stanza.

'Abbiamo parafrasato Virginia Woolf' e la sua metafora per la creatività e l'indipendenza delle donne, ha detto Woo. 'Abbiamo detto ai nostri studenti che possono avere una stanza tutta per loro'.

Pronto a girare

All'Università della California a San Diego, i funzionari prevedono di offrire test ricorrenti su studenti, docenti e personale, indipendentemente dal fatto che abbiano o meno sintomi. La Penn State University prevede di utilizzare il suo Nittany Lion Inn di 223 camere, chiuso da marzo, per mettere in quarantena gli studenti che si ammalano di virus.

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Questo è il vantaggio per le grandi università: possono attingere a centri medici accademici, competenze e budget ingenti per elaborare piani durante la pandemia. Ma i piccoli college hanno il loro vantaggio, ha affermato Richard Ekman, presidente del Council of Independent Colleges: Flessibilità. “Possono essere agili e creativi.”

Il Beloit College nel Wisconsin sta dividendo il suo semestre autunnale, offrendo due lezioni in un blocco e due nel successivo, in modo che possano passare rapidamente dalle lezioni di persona a quelle online, se necessario. Al Bowdoin College nel Maine, stanno pianificando di avere solo i loro nuovi studenti e pochi altri nel campus questo autunno, con lezioni per lo più virtuali per tutti. La Roger Williams University nel Rhode Island offre agli studenti molteplici scelte, tra cui vivere nel campus o imparare a distanza, seguire le lezioni in base a un programma di lavoro e, con la guida della facoltà, guadagnare crediti per uno stage, lavoro di volontariato o ricerca.

Con solo circa 500 persone nel campus, inclusi studenti, docenti e personale, è facile per Sweet Briar girare, ha detto Woo. E in una scuola che ha già affrontato una crisi esistenziale, sa quanto è in gioco.

Alumnae ha promesso di salvare Sweet Briar dalla chiusura dell'anno scorso. E lo hanno fatto.

Cinque anni fa, il presidente della scuola ha improvvisamente annunciato che la scuola ultracentenaria sarebbe stata chiusa alla fine del semestre primaverile - per sempre - a causa di 'insormontabili difficoltà finanziarie'. Le iscrizioni erano diminuite, da 760 10 anni fa fino a meno di 600 studenti.

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La notizia ha lasciato sbalorditi studenti e docenti e ha spronato gli alunni ad organizzarsi febbrilmente, raccogliendo fondi e montando sfide legali. Hanno raccolto più di 28 milioni di dollari in poco più di 100 giorni, hanno messo in fila un nuovo consiglio di amministrazione e presidente e hanno gridato allegria della scuola quando un giudice ha approvato un accordo legale che avrebbe permesso alla scuola di rimanere aperta.

La scuola non aveva studenti, docenti o personale quando un nuovo presidente, Phillip Stone, si è insediato nel luglio 2015. Stone e i volontari ex-alunni - che ha paragonato all'esercito di Patton - sono stati in grado di riassumere le persone, ripristinare l'assicurazione, ripristinare i programmi e attirare abbastanza studenti per riaprire il campus per il semestre autunnale. Sperava che le iscrizioni sarebbero arrivate, nel tempo, a 800.

Ma partivano da zero. L'anno scorso, la scuola aveva 353 studenti.

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E poi è arrivata la pandemia.

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Ritorno alla vita

Come la maggior parte delle scuole, Sweet Briar ha tenuto lezioni online questa primavera. Ma l'educazione è pensata per essere vissuta di persona, dalle piccole classi al vasto campus ai riti e alle tradizioni che legano gli alunni al luogo.

Molte università stanno ora valutando di tenere lezioni all'esterno, per ridurre la diffusione del virus. A Sweet Briar, è sempre stata una cosa: gli studenti studiano le farfalle che fluttuano nel campus e le api impegnate nell'apiario della scuola, i suoi alveari luminosi dipinti con colori pastello. Gli studenti di ingegneria competono in una regata di cartone in un lago del campus, usando nastro adesivo e scatole di cartone per progettare barche che possono andare da un approdo all'altro senza affondare. Gli studenti possono studiare la sostenibilità nella nuova serra gigante della scuola, dove, in un recente pomeriggio, basilico, lattuga e pomodorini spuntavano dai loro letti di terra. Quei prodotti saranno usati per i pasti degli studenti, donati alle famiglie bisognose e venduti alle persone della comunità che vogliono mangiare cibo locale.

Molti dei passatempi della scuola possono essere favorevoli alla pandemia. Gli studenti vanno a cavallo, come parte del programma equestre noto a livello nazionale della scuola o semplicemente per godersi le 18 miglia di sentieri. (Quando sono anziani, hanno un giorno per cavalcare dove vogliono, anche fino alla casa del presidente, ha detto Mimi Wroten, direttrice del programma di equitazione.) Remano vicino alla rimessa delle barche. Vagano per il campus, oltre gli edifici in mattoni georgiani, le rose rosa che per prime hanno ispirato il nome Sweet Briar, il vigneto, le foreste di querce e castagni e i pioppi dei tulipani.

In un giro intorno al campus, c'è un tratto nel bosco dove 'gli alberi sono così alti, è quasi come una pace perfetta', ha detto Tatum Wallis, uno studente di Denver. “L'intero campus tende ad essere così: ti guardi intorno e ti senti al sicuro. Ti senti a casa.”

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Quindi, anche se stanno apportando cambiamenti - riaprendo la clinica sanitaria nel campus, pianificando i controlli giornalieri dei sintomi, rinnovando i protocolli di pulizia - l'essenza della vita del campus, sperano i funzionari scolastici, rimarrà più o meno la stessa.

Alcune tradizioni potrebbero non funzionare questo autunno. Affollare una dozzina o 14 amici intorno ai tavoli a pranzo ea cena è una parte importante della vita quotidiana al Sweet Briar, ha detto Wallis. Anche lei stava avendo problemi, immaginando il giorno del trasloco senza poter correre e abbracciare gli amici.

Ma quando ha saputo che la scuola aveva intenzione di riaprire, ha pianto di gioia. 'Ci sono piccole cose su cui dovremo essere più cauti', ha detto Wallis, 'ma Sweet Briar è un posto speciale e sono disposto a fare tutto il necessario per farlo funzionare'.

Abigail McAllister, che si è da poco diplomata al liceo di Richmond, ha scelto Sweet Briar in parte perché vuole studiare ingegneria e scienze ambientali, due punti di forza della scuola, ma anche in gran parte a causa dei tempi. 'Il virus mi ha decisamente fatto venire voglia di scegliere un posto più piccolo', ha detto, e suo padre era felice della sua scelta.

Non era solo sicurezza; amava il vasto campus e la sua serra. 'Mi piace molto l'intera connessione con la natura', ha detto. 'Sentivo che mi sarebbe piaciuto molto dopo essere stato rinchiuso in casa mia per diversi mesi.'

In un'estate in cui i sondaggi prevedevano un calo delle iscrizioni, i depositi di Sweet Briar da parte degli studenti che si impegnano a partecipare sono aumentati del 20 percento. Hanno raggiunto il loro obiettivo di iscrizione di 150 nuovi studenti.

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'Nessun college lo saprà fino a quando non si presenteranno le persone', ha detto Woo. Non sanno se gli studenti internazionali potranno viaggiare. Non sanno se la recessione e la perdita di posti di lavoro terranno lontani alcuni studenti.

'Questa è la peggiore crisi dell'istruzione superiore nella memoria di nessuno', ha detto Woo. “Io stesso non so cosa pensare al riguardo. Siamo accovacciati preparati al peggio'.

Ma, ha detto, 'C'è qualcosa che mi dice che staremo bene'.