UNC-Chapel Hill si lancia di persona nonostante la crisi del coronavirus

UNC-Chapel Hill si lancia di persona nonostante la crisi del coronavirus

CHAPEL HILL, N.C. — Sei studenti mascherati si sono uniti a un professore mascherato questa settimana in una piccola sala seminari della Carroll Hall per il debutto di un corso sui media interattivi. Le sedie a rotelle sono state disposte a diversi piedi di distanza in una planimetria appositamente contrassegnata per scoraggiare chiunque potesse sentire l'impulso di infrangere le regole di correre e sedersi accanto a un compagno di classe.

Altri tredici studenti, smascherati, sono stati collegati contemporaneamente attraverso telecamere provenienti da altre parti degli Stati Uniti e fino a Singapore e in Cina. I loro volti si libravano in una serie di riquadri Zoom proiettati su schermi video.

'Questo è un giorno unico', ha detto Steven King alla sua classe lunedì all'inizio di un semestre autunnale diverso da qualsiasi altro nella lunga storia dell'Università della Carolina del Nord a Chapel Hill. 'Sappiamo tutti che le cose sono diverse'. Così diverso che l'università deve fare i conti con il fatto che il semplice atto di tenere lezioni come questa, in parte a distanza e in parte di persona, accelererà la diffusione del nuovo coronavirus.

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Sua madre, ha detto loro King, sta combattendo il covid-19, la malattia causata dal coronavirus, in un ospedale da quasi due settimane ed è stata appena tolta da un ventilatore. Parlando sempre attraverso la sua maschera, ha promesso standard elevati e una rigorosa applicazione delle scadenze nonostante la crisi della salute pubblica.

L'apprendimento va avanti, disse King. 'Supera questi problemi, concentrati e porta a termine il lavoro'.

Alex Berenfeld, 20 anni, una giovane di Charlotte, ha detto in seguito di essere euforica di essere tornata a Chapel Hill. 'Questo è fattibile', ha detto. 'Ho imparato oggi.'

Home by Thanksgiving: una strategia emergente per riaprire i campus

Questo è un primo assaggio di come appare l'istruzione superiore in Pandemic America in un'importante università statale che insiste per riportare un gran numero di studenti al campus mesi dopo che il coronavirus li ha costretti a disperdersi. Ci sono innumerevoli litri di disinfettante per le mani e secchi di salviette disinfettanti. Ci sono corsie pedonali a senso unico per prevenire il rischio di corridoi intasati. Ci sono 'ambasciatori' alle porte per guidare il traffico pedonale e indicare scatole di maschere di ricambio.

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C'è sollievo alla ripresa della routine, rassegnazione alla stranezza dei nuovi editti, ansia per tutte le incognite. C'è il rischio.

Per paura di esacerbare la pandemia, molte importanti scuole, tra cui la Princeton University e l'Università della California a Berkeley, stanno portando pochi o nessun studente al campus e iniziano l'anno scolastico interamente online.

Ma l'UNC-Chapel Hill è stata lanciata con circa 5.800 studenti nei dormitori - che riempiono più della metà dei suoi letti - e altri che vivono nelle vicinanze fuori dal campus. Più della metà delle sue classi include l'insegnamento faccia a faccia.

L'università ha circa 20.000 studenti universitari e 10.000 studenti laureati, e una quota molto ampia si trova ora a Chapel Hill o nelle vicinanze, il risultato di una decisione di spingere per quanto più insegnamento e ricerca di persona consentirebbero le condizioni di salute pubblica.

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Per settimane, facoltà e autorità locali si sono preoccupate di accelerare le operazioni quando il virus che ha ucciso almeno 159.000 americani continua a diffondersi pericolosamente in questo stato e in tutto il paese. UN cruscotto universitario mostra che 149 studenti e 40 dipendenti sono risultati positivi al virus da febbraio, con 11 nuovi casi la scorsa settimana.

La 'convinzione che possiamo tornare in sicurezza al campus insieme a 30.000 studenti si sta rapidamente erodendo', Mimi V. Chapman, presidente della facoltà, ha scritto il 21 luglio ai leader del consiglio di amministrazione del sistema UNC e ai fiduciari dell'UNC-Chapel Hill.

Il 29 luglio, il dipartimento della salute della contea di Orange, che ha giurisdizione su Chapel Hill, ha esortato l'università a fornire alloggi solo agli studenti in condizioni di grave necessità e a prendere in considerazione la possibilità di passare completamente online almeno per le prime cinque settimane del mandato. Senza un cambiamento, ha scritto il direttore sanitario della contea Quintana Stewart, 'potremmo diventare rapidamente un punto caldo per nuovi casi poiché migliaia di studenti provenienti da tutto il paese/mondo si fondono nel campus dell'UNC'.

Kevin M. Guskiewicz, rettore dell'università, difende il lancio autunnale come sicuro e coerente con la sua missione pubblica. Dice che è stato sviluppato con la guida di esperti in malattie infettive ed epidemiologia. Come padre di uno studente di Chapel Hill, ha detto il cancelliere, ha un interesse personale nella salute del campus. 'Non chiederei mai al genitore di un altro studente di fare qualcosa che non farei come genitore per mio figlio', ha detto Guskiewicz in un'intervista.

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Come neuroscienziato, Guskiewicz ha studiato le lesioni cerebrali traumatiche nei giocatori di football. Ha detto che raccoglie e vaglia le prove per prendere decisioni. In questo momento, ha detto, l'università ha una solida campagna per la salute pubblica - i cartelli ovunque incoraggiano l'uso della maschera e il distanziamento fisico - e la capacità di rilevare e trattare le epidemie.

'Alla fine della giornata, mi sono reso conto che dovevo effettuare una chiamata in base alle informazioni in mio possesso', ha detto. 'E non renderà tutti felici'.

Se le condizioni dovessero peggiorare, ha detto Guskiewicz, ci riconsidererà.

Quest'estate molti dirigenti universitari ci hanno già ripensato. Diverse università private nella capitale della nazione - Howard, Georgetown, George Washington e American - stanno passando ai semestri online.

Caos coast to coast come un anno scolastico come nessun altro lancio

Anche alcune importanti università pubbliche stanno cambiando rotta. L'Università della Virginia aveva pianificato di iniziare l'insegnamento universitario di persona il 25 agosto. Ora ritarderà questo passaggio fino a dopo il Labor Day. L'Università del Maryland ha annunciato lunedì che l'insegnamento faccia a faccia per gli studenti universitari sarebbe stato posticipato di due settimane, al 14 settembre, per consentire un'espansione dei test virali nel campus. 'Non esiteremo a passare a misure più rigorose' se necessario, U-Md. Il presidente Darryll J. Pines ha scritto in una dichiarazione pubblica.

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Ma le università pubbliche in questo stato, così come molte in South Carolina, Georgia, Michigan, Florida e altrove, stanno spingendo avanti con piani aggressivi per portare gli studenti al campus.

I docenti dell'UNC-Chapel Hill hanno la possibilità di insegnare a distanza, affermano i funzionari, e gli studenti possono seguire i corsi da casa, se preferiscono. Ciò presenta alle famiglie una scelta molto insolita in quanto soppesano ambizione e rischio.

Per Jayla Cobbs, 17 anni, è stata una scelta facile. Figlia di un'infermiera e di un vice sceriffo a Whiteville, N.C., Cobbs disdegna gli americani che hanno fatto saltare le maschere, il lavaggio delle mani e il distanziamento fisico e hanno permesso al virus di diffondersi. Si è stufata della debacle della salute pubblica durante i mesi di isolamento a casa anche se prevedeva di andare alla scuola dei suoi sogni. I suoi genitori l'hanno lasciata la scorsa settimana.

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'Penso al college da quando avevo 8 anni e ho in mente Carolina sin dalle scuole medie', ha detto dal suo dormitorio attraverso una chiamata Zoom. “La gente del paese mi stava portando via la vita. E ho deciso di riprenderlo».

Per Lilly Behbehani, 18 anni, è stato molto più difficile. Era stata entusiasta di lasciare la sua casa nel Somerset, Md., per un'avventura educativa. Poi ha letto che alcuni docenti sconsigliavano agli studenti di venire al campus. E all'ultimo minuto, il suo orario di lezione si è rivelato completamente remoto. Un professore ha inviato alla sua classe un'e-mail di scuse che ha rifiutato i piani per insegnare di persona. La scorsa settimana, Behbehani e sua madre hanno concordato che avrebbe dovuto annullare il contratto di alloggio del campus e studiare a casa in autunno.

'Sono estremamente preoccupata per il covid', ha detto. “È una malattia così incerta. Non sai mai quali problemi di salute seguiranno. E ho molta paura di diffonderlo ai miei genitori'.

L'approccio a due binari ha contribuito a proteggere le finanze dell'università in un momento precario per l'istruzione superiore pubblica poiché la recessione economica intacca le entrate statali. Ora sono iscritti ventimila studenti universitari, con un aumento del 2% rispetto all'autunno precedente.

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Se l'università non avesse dato alle famiglie la possibilità di scegliere tra l'istruzione nel campus o l'istruzione a distanza, il numero di dipendenti potrebbe essere diminuito. 'Avremmo un problema', ha detto Stephen Farmer, vice rettore per le iscrizioni e le ammissioni universitarie.

Chapel Hill, fondata nel XVIII secolo, nota per l'atletica Tar Heel e stimata per accademici e ricercatori, ha molto in gioco con il piano che chiama ' Roadmap per l'autunno 2020 .” L'università ha scelto di iniziare il semestre otto giorni prima del solito e terminare l'insegnamento di persona per il Giorno del Ringraziamento nel tentativo di ridurre al minimo i viaggi degli studenti durante le vacanze e limitare la diffusione virale. Si richiede agli studenti di indossare le mascherine all'interno (tranne che nelle proprie stanze del dormitorio con le porte chiuse) e all'aperto in luoghi dove non è possibile un'adeguata distanza dagli altri.

L'università, a differenza di alcune scuole, non sta testando tutti nel campus per il virus. I funzionari hanno notato che il test universale è non consigliato dai Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie. Ma hanno in programma di testare tutti coloro che mostrano sintomi di coronavirus, così come alcune persone scoperte attraverso la traccia dei contatti per essere state esposte al virus.

In alcuni campus un nuovo rito autunnale: test per il Coronavirus

Gli atleti studenti ricevono regolarmente test per il coronavirus. (Un gruppo di casi positivi è emerso tra i giocatori di calcio all'inizio dell'estate.) Inoltre, l'università prevede di testare circa 2.000 studenti che vivono in dormitori ma non mostrano sintomi. Due dormitori sono stati messi da parte per isolare coloro che sono portatori confermati e mettere in quarantena coloro che hanno avuto contatti stretti con una persona infetta.

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Quando il virus si è diffuso in tutto il paese quest'estate, l'università ha cercato di 'dedensificare' il campus in qualche modo liberando gli studenti dai loro contratti di alloggio. A partire da questa settimana, le residenze erano occupate per circa il 63%. Gli studenti generalmente vivono in stanze singole o doppie.

David J. Weber, professore di medicina, pediatria ed epidemiologia e direttore medico associato degli ospedali UNC, che consiglia il cancelliere, ha affermato che il piano è valido. Ha detto che non esiterebbe a raccomandare un'inversione se la situazione peggiorasse fino a un punto inaccettabile. 'Dobbiamo essere tutti flessibili', ha detto.

Alcuni leader studenteschi sono dubbiosi.

'Perché stiamo ancora andando avanti a tutto vapore quando vediamo altre comunità fare marcia indietro?' ha chiesto Reeves Moseley, il presidente del corpo studentesco, in un'intervista a Franklin Street fuori dal campus. Il ventunenne di Argyle, in Texas, ha detto che avrebbe voluto che l'università avesse aperto dormitori solo agli studenti con i bisogni più urgenti.

Tamiya Troy, presidente del Black Student Movement, ha previsto che si verificheranno focolai quando gli studenti cedono all'impulso di fare festa e socializzare. 'Possiamo andare completamente online', ha detto il ventenne senior di Fayetteville, NC, in un'intervista telefonica. 'Non è l'ideale per tutti, ma è la scommessa più sicura'.

Maschere richieste e meno feste (presumibilmente): come sarà il college questo autunno?

Alcuni dipendenti qui e altrove nel sistema UNC hanno intentato un'azione legale collettiva accusando il sistema di non aver adottato misure di sicurezza adeguate. Il sistema ha affermato che sta prendendo 'tutte le precauzioni necessarie' per salvaguardare i campus. Governanti e custodi vogliono che l'UNC-Chapel Hill faccia di più per proteggerli dal virus. Anche i professori sono al limite.

Elyse Crystall, una veterana della facoltà di inglese, che ha rifiutato di darle l'età, insegnerà tre corsi autunnali a distanza. Ha detto di essere furibonda per il fatto che l'università stia riportando indietro così tanti studenti. 'Questa è la vita o la morte', ha detto. “Questa non è solo una causa liberale che mi interessa. È una cosa seria. Quindi correrò il rischio di parlare'.

Ma Steven King, 39 anni, professore associato di giornalismo e media, che una volta ha lavorato per il Washington Post, ha affermato di sentirsi al sicuro in classe. King, padre di tre figli, ha citato la malattia di sua madre affermando che prende il virus molto sul serio. 'Questo è molto reale per me.'

Molti qui concordano che un importante problema potenziale è la cultura del partito fuori dal campus. Franklin Street, che normalmente passa di notte, è relativamente tranquilla perché i bar e i ristoranti chiudono presto per ordine della sanità pubblica.

Ma un folto gruppo di giovani donne, apparentemente provenienti da una sorellanza, è stato avvistato una notte recente aggirarsi per una casa del centro di Chapel Hill senza indossare maschere o mantenere una distanza di protezione. Il video dell'incidente è circolato sui social. Allarmato da questo e da altri rapporti simili, la scorsa settimana Guskiewicz ha scritto una lettera severa alle confraternite e alle confraternite lamentando 'azioni sconsiderate' che 'mettono in discussione la tua capacità collettiva di autogovernare i comportamenti dei tuoi membri'.

Il rettore ha avvertito che gli studenti e le organizzazioni che non rispettano gli standard di salute pubblica dell'università potrebbero subire gravi punizioni. 'L'unico modo in cui possiamo riprendere l'insegnamento e l'apprendimento nel campus è se tutti fanno la loro parte', ha scritto. Martedì, ha detto a The Post che tre studenti sono stati cacciati dagli alloggi del campus per non aver rispettato gli standard.

Gran parte della vita del campus è sospesa. La banda musicale è stata messa da parte. La squadra di calcio si sta allenando, ma non è chiaro se la stagione dell'ACC possa andare avanti.

In un normale giorno di apertura, una folla di studenti si allinea su Cameron Avenue per sorseggiare un sorso da una fontana sotto una rotonda neoclassica nota come Old Well. Si dice che coloro che lo faranno riceveranno buona fortuna o addirittura A.

Quest'anno non c'era la fila. L'università ha chiuso l'acqua, altro rituale che cade nelle precauzioni pandemiche.

Meredith Ammons è venuta comunque al punto di riferimento per posare per una foto e sorseggiare da una bottiglia d'acqua sostitutiva che ha portato per l'occasione. La ventunenne di Fayetteville, la cui madre e sorella si sono laureate all'UNC, ha confessato di non aver mai ottenuto quel mistico aumento di una media di 4.0 voti. Ma ogni anno torna al Vecchio Pozzo. 'È una parte così grande dell'esperienza', ha detto. 'Questa è la mia seconda casa'.