Washington ha pompato 35 miliardi di dollari in sussidi di emergenza per studenti universitari. Ecco come sta andando.

Washington ha pompato 35 miliardi di dollari in sussidi di emergenza per studenti universitari. Ecco come sta andando. correzione

Una versione precedente di questo articolo affermava che il Congresso aveva stanziato 30 miliardi di dollari in aiuti di emergenza per gli studenti universitari. L'importo corretto è 35 miliardi di dollari. Diceva anche che Sara Goldrick-Rab era una professoressa di politica dell'istruzione superiore e sociologia alla Temple University. È professore di sociologia e medicina. Questa versione è stata corretta.

Sono passati quasi cinque mesi da quando la studentessa del secondo anno della Virginia Commonwealth University Brittany Ofori ha perso il suo lavoro part-time in un centro per tossicodipendenti quando ha ricevuto un'offerta di aiuto inaspettata.

Un'organizzazione universitaria per studenti universitari di prima generazione come Ofori, 20 anni, le ha inviato un'e-mail a febbraio sulle sovvenzioni per l'assistenza alla pandemia di coronavirus dall'università pubblica di Richmond. A quel tempo, Ofori stava usando i suoi risparmi per pagare le bollette. Vivere a casa ha alleviato una spesa, ma non tutte. E nessuno dei suoi colloqui di lavoro portava al lavoro.

'Quando ho ricevuto l'e-mail, ho pensato: 'Questi soldi potrebbero essere utilizzati per tante cose: cibo, bollette o frequentare un corso estivo'', ha detto Ofori, uno specialista in psicologia che ha fatto domanda e ha ricevuto $ 2.000. 'L'ultimo anno è stato difficile, e sta ancora andando'.

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I college e le università sono pieni di soldi per aiutare studenti come Ofori. Il Congresso ha stanziato 35 miliardi di dollari in aiuti di emergenza dalla scorsa primavera per gli studenti che affrontano insicurezza abitativa, lavorativa e alimentare.

È il più grande investimento federale in borse di studio per salvare studenti in crisi e un'impresa piena di ostacoli burocratici. Tuttavia, la proliferazione dei programmi di aiuto di emergenza è una delle poche tendenze emerse dalla pandemia che gli esperti dell'istruzione superiore sperano che rimanga dopo la crisi sanitaria.

Il programma di sovvenzioni di emergenza per gli studenti universitari parte a rilento

Le scuole, anche quelle che hanno offerto aiuti di emergenza prima della crisi della salute pubblica, stanno imparando lezioni fondamentali su come servire gli studenti i cui bisogni sono inesorabili e in continua evoluzione.

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La pandemia ha messo a nudo l'esistenza precaria degli studenti universitari abituati a spendere ogni dollaro per coprire i propri bisogni di base e ha spinto gli altri in quelle condizioni. La persistente disoccupazione e sottoccupazione hanno creato una crisi prolungata. Gli studenti che avevano bisogno di laptop quando le lezioni si sono spostate online lo scorso anno ora hanno bisogno di aiuto con le tasse scolastiche non retribuite.

'Riceviamo regolarmente e-mail da studenti che continuano a dirci che stanno lottando per soddisfare i loro bisogni di base', ha affermato Michelle Asha Cooper, assistente segretaria ad interim per l'istruzione post-secondaria presso il Dipartimento dell'Istruzione. 'Sostenere gli studenti e garantire che siano in grado di continuare la loro istruzione aiuterà con una forte ripresa'.

I programmi di aiuto sostenuti da incentivi potrebbero anche influenzare la futura politica federale. In campagna elettorale, il presidente Biden proposto un programma federale per aiutare i college comunitari con borse di studio per studenti che affrontano sfide finanziarie impreviste. La Casa Bianca ha rifiutato di elaborare piani per sviluppare ulteriormente o promuovere la politica, ma i sostenitori degli studenti sono incoraggiati dall'idea.

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'Sapevamo prima della pandemia che un fondo di emergenza per gli studenti che erano solo una gomma a terra o una fattura medica lontano dall'abbandono avrebbe mantenuto molti in un corso per laurearsi', ha affermato Kyle Southern, direttore della politica di istruzione superiore e advocacy per Young Invincibles, un gruppo di advocacy. 'Ora, l'amministrazione dovrebbe perseguire questo investimento necessario... per tutti gli studenti, indipendentemente dallo stato di immigrazione o dall'istituto'.

VCU è tra le centinaia di scuole che avevano offerto assistenza finanziaria di emergenza prima della pandemia. I prestiti e le sovvenzioni per l'istruzione non sono progettati per coprire la riparazione dell'auto o altre spese impreviste che possono far deragliare gli studenti, quindi le scuole hanno utilizzato donazioni e fondi istituzionali per aiutare chi è nel bisogno.

Quando gli studenti affrontano difficoltà finanziarie, questi college si fanno avanti

Ma aumentare i programmi che in genere aiutano una manciata di persone a soddisfare le esigenze di migliaia è impegnativo.

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Con il primo round di incentivi, la VCU ha automaticamente assegnato metà dei 10,1 milioni di dollari ricevuti a studenti il ​​cui reddito familiare era sufficientemente basso da poter beneficiare della sovvenzione federale Pell. Il resto è stato messo a disposizione di altri studenti che potevano beneficiare di aiuti finanziari.

La strategia ha permesso all'università di spendere rapidamente la sua dotazione. Ma a metà del processo, gli amministratori si sono resi conto che la domanda per gli studenti che richiedevano aiuto era un problema. Le domande richiedevano troppo tempo per tutte le persone coinvolte.

'La domanda era così grande che in una settimana abbiamo ricevuto 1.500 domande', ha affermato Tomikia LeGrande, vicepresidente per la strategia e la gestione delle iscrizioni presso VCU. 'Stai parlando di un periodo dell'anno in cui ci stiamo preparando per l'estate e premiamo per l'autunno, oltre a provare a rivedere rapidamente queste applicazioni per aiutare gli studenti. Abbiamo dovuto semplificarlo».

L'università ha ridisegnato la domanda, creando un modulo online che gli studenti potevano completare in cinque minuti. Secondo l'università, le modifiche hanno aiutato la VCU a distribuire il 99% del secondo piatto di aiuti agli studenti in 45 giorni.

Ofori stima che ci siano voluti circa due minuti per compilare e inviare la richiesta. Era uno stress in meno in un anno senza che ne mancassero. Perdere un membro della famiglia a causa del coronavirus è stato devastante. Perdere la libertà di vivere e frequentare le lezioni ha lasciato Ofori isolato, anche in una casa piena di fratelli.

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'Diventa travolgente', ha detto Ofori. “La casa può essere caotica. Passo molto tempo dentro e sta prendendo un pedaggio.”

Essere consapevoli delle difficoltà che affliggono i suoi studenti è stato un principio guida per Keith Curry, presidente del Compton College in California.

Mentre la pandemia ha preso piede lo scorso anno, Curry ha collaborato con Grubhub e Everytable per consegnare i pasti agli studenti dopo aver realizzato che una banca alimentare con sede nel campus avrebbe richiesto ad alcuni di utilizzare i mezzi pubblici e di rischiare l'esposizione al coronavirus.

'Stiamo cercando di capire come proteggere le persone e soddisfare i loro bisogni di base', ha detto Curry. “Sono nato e cresciuto a Compton. Capisco. So che i nostri studenti stanno lottando'.

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Una delle maggiori sfide di Compton è diventata fornire assistenza finanziaria agli studenti in modo efficiente ed equo. Curry ha chiesto l'aiuto di Edquity, una società di tecnologia dell'istruzione che ha sviluppato un'app per aiutare le università a gestire i programmi di aiuto di emergenza.

Combattere l'insicurezza alimentare

L'app chiede ai candidati le loro esigenze, i supporti e la data prevista di laurea, dando la priorità a quelli con difficoltà che potrebbero far fallire il loro completamento. Le approvazioni vengono effettuate entro 24 ore e le sovvenzioni vengono erogate entro due giorni.

Ora nel suo ultimo anno a Compton, Kevin Quincy Jones, 51 anni, che è arrivato all'istruzione superiore più tardi nella vita, ha fatto affidamento su due sovvenzioni di emergenza per pagare il servizio a banda larga e generi alimentari. Essendo stato un senzatetto, Jones ha detto di essere intraprendente nel mettere ogni dollaro al lavoro, ma i $ 550 in aiuti gli hanno dato la possibilità di concentrarsi sulla laurea invece di tirare avanti.

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'Significava che potevo spendere $ 50 in più in generi alimentari, acquistare cibo di qualità', ha detto Jones. 'Il supporto generale mi ha fatto andare avanti.'

Mantenere gli studenti sulla strada per la laurea è l'obiettivo finale delle sovvenzioni di emergenza. La pandemia ha messo da parte molti che devono dare la priorità al sostegno delle loro famiglie rispetto al completamento degli studi. Potrebbe essere stata Brittany Dominguez, una studentessa dell'ultimo anno del Carleton College in Minnesota.

Quando è tornata a casa a Houston dopo che la pandemia è stata dichiarata la scorsa primavera, Dominguez, 22 anni, ha trovato lavoro al Chick-fil-A per aiutare sua madre con le spese. Lavorare quel lavoro e il suo lavoro studio-lavoro da remoto mentre seguiva un carico completo di corsi era travolgente. L'incoraggiamento del suo dipartimento di sociologia e l'inaspettata assegnazione di fondi di stimolo hanno fatto la differenza, ha affermato.

'C'era molto da fare con la mia famiglia', ha detto Dominguez. “Mia madre ha una serie di lavori per mantenere un flusso costante di entrate, oltre a essere una domestica e una tata, e io la aiutavo mentre lavoravo. Era difficile.'

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Carleton ha automaticamente dato a Dominguez $ 1.000 in aiuti dal suo primo pool di aiuti per la pandemia di coronavirus e $ 1.100 dal secondo pool perché era una beneficiaria della sovvenzione Pell. Il college privato di arti liberali usava parte della sua assegnazione per altri studenti che non si qualificavano automaticamente ma avevano anche bisogno di aiuto.

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La Morgan State University di Baltimora ha adottato una strategia simile nel suddividere la sua dotazione di fondi di soccorso. L'università pubblica di ricerca di 7.634 studenti ha fornito circa 9.300 borse di emergenza nei semestri primaverili e autunnali. E il bisogno non si arrende.

'Gli studenti sono ancora molto colpiti dalla disoccupazione... malattie, spese mediche e spese funerarie', ha affermato Kara Turner, vicepresidente delle iscrizioni e del successo studentesco presso Morgan State. 'Non prevedo che il nostro fondo di emergenza andrà via.'

Turner teme che l'università storicamente nera non raggiunga tutti coloro che potrebbero aver bisogno di supporto. Morgan State ha partecipato a un studio condotto dall'organizzazione no-profit Hope Center for College, Community and Justice, che in autunno ha intervistato 195.000 studenti di 202 istituzioni sull'insicurezza dei bisogni di base.

Solo la metà degli studenti era a conoscenza delle sovvenzioni federali di emergenza e solo 1 su 5 di tutti gli intervistati aveva fatto domanda. Eppure quasi 3 su 5 dei 195.000 studenti hanno affermato di non avere un accesso adeguato al cibo o all'alloggio.

'E 'stato davvero deludente', ha detto Turner. “Abbiamo inviato numerose e-mail, ma abbiamo ancora del lavoro da fare. Forse collaborare con gruppi di studenti aiuterebbe a spargere la voce'.

La comunicazione non è l'unico problema identificato nel sondaggio di Hope Center. Tra gli studenti che hanno fatto domanda per gli aiuti di emergenza, quasi 6 su 10 hanno affermato che l'esperienza è stata stressante.

Una lamentela comune sui programmi di sovvenzioni di emergenza è che i college costringono gli studenti a dimostrare la loro povertà con lunghi saggi che spiegano perché hanno bisogno di aiuto. Alcune scuole richiedono anche che i candidati siano in buona posizione finanziaria e accademica, i sostenitori dei criteri affermano che ignorano il modo in cui le interruzioni finanziarie possono influenzare gli studenti.

'Dobbiamo mettere i soldi nelle mani degli studenti in un modo che non li disumani', ha detto Sara Goldrick-Rab, professore di sociologia e medicina alla Temple University di Filadelfia, che ha fondato l'Hope Center.

Si preoccupa anche che i college facciano troppo affidamento sull'applicazione gratuita per gli aiuti federali agli studenti per determinare la necessità. Il modulo utilizza i dati sul reddito dei due anni precedenti, che non riescono a catturare l'attuale situazione finanziaria di uno studente.

I college stanno camminando sul filo del rasoio con i fondi di stimolo. Le istituzioni devono ottenere denaro agli studenti senza commettere passi falsi che potrebbero innescare un audit da parte del Dipartimento dell'Istruzione.

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L'amministrazione Trump ha emesso una guida incoerente e ha ridotto l'ammissibilità degli studenti. Per paura di entrare in conflitto con il dipartimento, i college hanno concesso quasi esclusivamente sovvenzioni di emergenza dalla prima legge di stimolo agli studenti che ricevevano aiuti finanziari federali. I critici di questo approccio affermano che ha aggiunto un ostacolo inutile e creato iniquità nella distribuzione che il Congresso non ha mai voluto.

'Molti college sono ancora molto cauti', ha affermato Cooper del Dipartimento dell'Istruzione. “Le sfide iniziali dello scorso anno – orientamenti poco chiari e spesso mutevoli – hanno creato paura. I leader istituzionali stanno anche osservando le loro legislazioni statali per assicurarsi che i loro stanziamenti rimangano coerenti in modo che possano fare piani appropriati'.

Il Dipartimento dell'Istruzione ha continuato a chiarire i parametri delle sovvenzioni. Da quando l'amministrazione Biden ha pubblicato le sue linee guida a marzo, c'è stato un costante aumento della spesa.

Tra le altre cose, le ultime linee guida consentono ai college, con il consenso di uno studente, di utilizzare le sovvenzioni per pagare i saldi in sospeso risalenti al 13 marzo 2020, quando il presidente Donald Trump ha dichiarato l'emergenza nazionale. Ciò spianerebbe la strada a uno studente con una trascrizione in sospeso per iscriversi nuovamente o trasferirsi altrove.

Sebbene la guida non abbia risolto la questione se gli studenti internazionali e privi di documenti possano ricevere borse di studio - una questione ancora in fase di revisione presso il dipartimento - ha chiarito l'ammissibilità dei rifugiati e degli studenti a cui è stato concesso asilo.

Le scuole hanno un anno per spendere i dollari di stimolo una volta che sono stati rilasciati dal Dipartimento dell'Istruzione. Secondo il dipartimento, dei due round di finanziamenti di emergenza assegnati fino ad oggi, i college e le università hanno speso circa il 99 percento del primo piatto e il 58 percento del secondo. Il terzo round di denaro dovrebbe essere rilasciato nelle prossime settimane.

'Le scuole stanno cercando di essere consapevoli di alcuni degli effetti a lungo termine della pandemia', ha affermato Megan Coval, vicepresidente della politica e delle relazioni federali presso la National Association of Student Financial Aid Administrators. “Vedo le scuole che vogliono trattenere alcuni fondi per gli studenti che vengono da loro più tardi con problemi legati al covid. Questa [crisi] sta causando un dolore prolungato”.