'Non ce ne andiamo': il primo leader nero di Sewanee aiuta a spingere una resa dei conti razziale all'università

'Non ce ne andiamo': il primo leader nero di Sewanee aiuta a spingere una resa dei conti razziale all'università

SEWANEE, Tenn. - Reuben E. Brigety II guardò la bottiglia di tequila fracassata trovata fuori dalla porta d'ingresso della casa del campus della sua famiglia e ribolliva. Il primo vice rettore nero e presidente dell'Università del Sud sapeva quella mattina d'autunno che i colpevoli che lui chiama 'fantasmi' avevano colpito di nuovo.

Decise allora, dopo aver subito oltraggi in silenzio, di chiamare in pubblico questi intimidatori sconosciuti. Così ha pronunciato, con toni pacati, severi e misurati, un discorso esplosivo qui il 7 febbraio alla Cappella di Ognissanti che ha lanciato un'ondata di introspezione per la scuola nota come Sewanee.

'Chen Hall, la nostra casa, è stata ripetutamente vandalizzata da fantasmi che arrivavano di notte', ha detto Brigety all'università in un commento registrato in video . “Hanno devastato il nostro prato con lattine di birra e bottiglie di liquori. Hanno lasciato messaggi minacciosi su cartelli rubati vicino alla nostra porta sul retro. E hanno preso misure per garantire che io e la mia famiglia abbiamo visto gli insulti indecenti che si sono lasciati alle spalle”.

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Brigety dichiarò che avrebbe perdonato i fantasmi ma non avrebbe ceduto a loro. 'La santità, la sicurezza e la dignità della mia famiglia sono inviolate e non ce ne andiamo', ha detto. E poi Brigety ha convocato la comunità universitaria – docenti, personale, studenti e alunni – per dialogare sui suoi valori. “Sta a te decidere chi siamo, cosa tollereremo e come vivremo insieme”, ha detto.

Il mese scorso, un altro incidente ha scosso Sewanee. Il 14 marzo, Brigety divulgato che alcuni studenti di Sewanee che avevano partecipato a una partita di lacrosse il giorno prima avevano gridato la parola n e altri epiteti razzisti a una squadra ospite dell'Emmanuel College in Georgia. La squadra ospite comprendeva uomini afroamericani, asiatici americani, nativi americani, bianchi e latini, ha scritto Brigety. Il roster di Sewanee sembra essere per lo più bianco.

'Così pronunciati sono stati gli insulti gridati nel terzo trimestre che gli ufficiali di gioco sul campo hanno ordinato che i fan di Sewanee venissero cancellati prima che il gioco potesse continuare', ha scritto Brigety in un'e-mail alla comunità del campus. Lui e il direttore sportivo si sono scusati con i visitatori dopo la partita e si sono impegnati a indagare. Non si sapeva esattamente quanti studenti fossero implicati nell'uso degli epiteti. In centinaia sono usciti dalla classe lunedì, ha detto Brigety, per manifestare contro il razzismo.

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Questi eventi hanno accelerato una resa dei conti morale e razziale per una scuola fondata poco prima della Guerra Civile per fungere da forza accademica per una società schiavista dedita alla supremazia bianca. La resa dei conti è iniziata diversi anni fa e si è intensificata l'anno scorso con l'arrivo di Brigety.

I college e le università a livello nazionale stanno riesaminando il loro passato e presente, rinominando edifici, rimuovendo statue o targhe che onoravano i leader confederati o altri sostenitori della supremazia bianca e riconoscendo i legami con la schiavitù e la lunga storia della nazione di discriminazione razziale.

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Ma ciò che si sta svolgendo qui si distingue.

Il discorso di Brigety del 7 febbraio ha sollevato domande immediate: chi erano i colpevoli, quali erano le loro motivazioni e cosa dicevano esattamente i messaggi minacciosi? Brigety, in un'intervista il mese scorso nella casa in cui vive con sua moglie e due figli adolescenti, ha rifiutato di fornire molti dettagli.

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'Ti dirò che non c'erano epiteti razziali convenzionalmente intesi inclusi in essi', ha detto dei messaggi inviati fuori casa sua a ottobre, 'ma non era nemmeno una lettera d'amore'.

Sewanee, con circa 1.725 studenti universitari e altri 75 studenti laureati, è stata fondata dai vescovi episcopali del sud e rimane affiliata alla Chiesa episcopale. Il vescovo Robert S. Skirving della diocesi episcopale della Carolina dell'Est, che è rettore dell'università e presiede il consiglio di amministrazione di Sewanee, ha denunciato il vandalismo.

Citando la riservatezza delle discussioni interne, Skirving ha rifiutato di specificare ciò che aveva sentito sulle minacce. Ma ha detto che le domande sulla razza non possono essere ignorate dopo che il primo leader afroamericano dell'università è stato soggetto a tali incidenti.

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'Ha assolutamente una componente razziale', ha detto Skirving, che è White. “Non è la mia storia da raccontare. È suo. È la persona di colore contro cui sono state intraprese queste azioni”.

Non ci sono stati arresti e Brigety ha detto di non essere interessato a portare avanti un'indagine.

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Brigety, 47 anni, nativa di Jacksonville, in Florida, si è insediata a giugno come diciassettesimo vice cancelliere di Sewanee dopo aver prestato servizio per cinque anni come preside della Elliott School of International Affairs presso la George Washington University. In precedenza, è stato ambasciatore degli Stati Uniti presso l'Unione africana sotto il presidente Barack Obama. Si è laureato all'Accademia navale degli Stati Uniti, ha conseguito un dottorato in affari internazionali presso l'Università di Cambridge e recentemente ha pubblicato su Foreign Affairs un articolo su potere, tribalismo e valutazione del rischio di conflitto.

Si autodefinisce anglofilo, ama i papillon e l'equitazione - anche, sì, la caccia alla volpe - e ha abbracciato la cultura distintiva degli accademici e dell'avventura all'aria aperta che si trova qui nel campus boscoso noto come Domain in una distesa rurale del Altopiano del Cumberland a nord-ovest di Chattanooga.

US News & World Report classifica Sewanee tra i primi 50 college di arti liberali. L'università ha anche una scuola di teologia e programmi di master in inglese e scrittura creativa. Più della metà dei suoi studenti proviene da Tennessee, Georgia, Texas, Alabama, Virginia e North Carolina.

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Secondo i dati federali, circa il 4% degli studenti universitari si identifica come nero o afroamericano e il 5% come ispanico o latino. L'1% degli studenti è asiatico-americano, il 3% è multirazziale e il 4% è internazionale. La scuola è sempre stata prevalentemente bianca. Il suo primo laureato nero ha ricevuto una laurea in teologia nel 1965. Il primo studente nero a ricevere una laurea si è laureato nel 1970.

Sewanee sta spingendo per diversificare, una sfida impegnativa per molti college di arti liberali. Gli aiuti finanziari saranno fondamentali. L'anno scorso, l'università ha annunciato che soddisferà tutte le esigenze finanziarie di tutti gli studenti ammessi attraverso una combinazione di borse di studio, sovvenzioni, prestiti federali e opportunità di studio del lavoro. Con la politica precedente, a volte si chiedeva alle famiglie di pagare molto più di quanto potessero permettersi. La quota annuale di Sewanee per tasse scolastiche, tasse, vitto e alloggio, senza aiuti, ammonterà a $ 63,530 nel prossimo anno scolastico.

Diversi studenti di colore hanno elogiato gli accademici qui e molti aspetti dell'esperienza sociale.

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Lakeisha Phillips, 21 anni, una giovane afroamericana nata e cresciuta in Germania, indossa un abito nero ornato di spille per mostrare il suo orgoglio per Sewanee mentre fa i tour del campus. L'Ordine dell'abito, un gruppo aperto a studenti di alto livello, è guidato quest'anno da un anziano del Myanmar.

Phillips ha sottolineato che uno dei suoi spilli indica la sua fedeltà a Corvonero, una casa nella scuola immaginaria di Hogwarts dai racconti di Harry Potter. L'onnipresente architettura gotica in pietra di Sewanee attira molti confronti con Hogwarts in questi giorni da studenti e visitatori.

Phillips si descrive come una sostenitrice schietta della comunità nera nel campus, attiva nel governo studentesco e negli sforzi per reclutare studenti più diversi all'università. 'Sono davvero cresciuta nella mia identità di donna nera', ha detto.

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Alcuni studenti riferiscono di razzismo duraturo e sentimenti di stanchezza.

Cameron Noel, 22 anni, un anziano nero di Washington, ha detto che un giorno stava camminando nel campus quando alcuni uomini bianchi che non conosceva sono passati davanti e lo hanno chiamato con la n-word. Non sapeva da dove venissero. 'Ho iniziato a urlare di nuovo', ha detto. Nelle classi con studenti prevalentemente bianchi, ha detto, può essere estenuante. 'Non vuoi essere sempre il portavoce dell'uguaglianza razziale', ha detto.

Quando ha saputo cosa è successo a Brigety a casa sua, Noel ha detto: 'La mia reazione iniziale è stata, delusa ma non sorpresa'.

Klarke Stricklen, 21 anni, junior di Chattanooga, è vicepresidente di un'unità NAACP lanciata qui di recente. 'Gli studenti neri del campus sentono ogni giorno tensioni razziali', ha detto. A volte, sono cose apparentemente piccole, come una semplice mancanza di riconoscimento da parte dei compagni di classe. Quando sente altri nel campus che cercano di ridurre al minimo i problemi razziali, affermando 'Questa non è Sewanee', Stricklen si dice: 'Non si tratta di chi pensiamo di essere. Si tratta di chi saremo'.

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Stricklen è un assistente di ricerca per il Progetto Roberson su schiavitù, razza e riconciliazione , dal nome di Houston Bryan Roberson, il primo professore afroamericano di ruolo a Sewanee. Lanciato nel 2017, il progetto è un motore primario nel lavoro di portare alla luce la storia di Sewanee. Sponsorizza anche forum come una recente discussione online su come le università con legami storici con la schiavitù potrebbero rispondere al movimento per le riparazioni.

'Dobbiamo fare i conti con il nostro passato', ha detto Stricklen. 'Non si nasconde.'

I fatti, come ha documentato il Roberson Project, sono chiari. La prima pietra dell'università fu posta nell'ottobre 1860, poco prima dello scoppio della guerra civile. Uno dei principali fondatori dell'università fu il vescovo episcopale Leonidas Polk della Louisiana, uno schiavista, che sarebbe diventato un generale confederato noto come il 'vescovo combattente'. Il ritratto di Polk è ancora appeso nella reception del Sewanee Inn.

“L'Università è stata l'unica istituzione di istruzione superiore progettata fin dall'inizio per rappresentare, proteggere e promuovere la civiltà della schiavitù del Sud; e lanciato espressamente per la società schiavista del Sud', i professori di storia di Sewanee Woody Register e il reverendo Benjamin King hanno scritto in un riassunto della ricerca l'anno scorso per il progetto Roberson.

Dopo la guerra civile, Register e King scrissero, 'l'identità di Sewanee come 'figlio della Confederazione' emerse in molti modi: coloro che ricoprivano ruoli chiave di leadership in genere erano stati proprietari di schiavi, difensori della schiavitù e della secessione e leader militari confederati; e alcuni dei donatori più importanti erano stati i proprietari o i beneficiari di alcune delle più grandi piantagioni basate sulla schiavitù nel sud anteguerra”.

Per una parte significativa del 20 ° secolo, hanno scritto, 'le politiche e le pratiche nel campus hanno perpetuato Jim Crow, la supremazia bianca e le mitologie sulle cause onorevoli rappresentate dalla Confederazione'.

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Nel 1940, scrissero gli storici, le United Daughters of the Confederacy e la leadership dell'università mantennero l'impegno di costruire un memoriale del campus per un generale confederato, Edmund Kirby Smith. Fu spesso celebrato per aver resistito alla resa a ovest del fiume Mississippi il più a lungo possibile, e dopo la guerra si unì alla facoltà di Sewanee. Il memoriale si trovava nella sua posizione prominente su University Avenue fino a quando non è stato spostato nel 2017 nel cimitero dell'università.

La narrativa confederata è profondamente intrecciata nello sfondo del campus. Nella svettante Cappella di Ognissanti, un pannello di vetro colorato etichettato 'Riconciliazione' fino a poco tempo fa mostrava un vescovo che reggeva una bandiera di battaglia confederata accanto a un'altra che reggeva la bandiera degli Stati Uniti. Su University Avenue, un indicatore storico evidenzia un luogo noto come 'Rebel's Rest', dove, si diceva, il vescovo Polk risiedeva prima della 'guerra tra gli Stati'.

A settembre, il consiglio di reggenza dell'università ha emesso una dichiarazione di riferimento riconoscendo che Sewanee 'è stata a lungo coinvolta e ha avuto un ruolo nella schiavitù, nella segregazione razziale e nella supremazia bianca'. Il consiglio ha anche dichiarato: 'L'Università del Sud rifiuta categoricamente la sua passata venerazione per la Confederazione e per la 'Causa persa''.

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I reggenti hanno riconosciuto che gli alunni con cari ricordi della scuola potrebbero vedere le cose in modo diverso. 'Molti diranno comprensibilmente che non riconoscono il loro Sewanee in queste parole', hanno scritto. 'Altri, tuttavia, vedranno il Sewanee della loro esperienza catturato fin troppo chiaramente.'

Il vescovo Skirving, che è anche reggente, ha affermato che l'università si stava muovendo verso la dichiarazione, ma l'ha accelerata l'anno scorso tra le manifestazioni di giustizia razziale che hanno travolto la nazione dopo che George Floyd, un uomo di colore, è stato ucciso a Minneapolis mentre era in custodia della polizia. La dichiarazione si è fermata prima delle scuse o dell'espressione di rammarico, ma Skirving ha affermato che non escluderà 'la possibilità di scuse più esplicite o altre espressioni del genere mentre andiamo avanti'.

Il 29 marzo, l'università ha rimosso il pannello di vetro colorato con l'emblema confederato. 'C'è un'urgenza', ha detto il reverendo Peter Gray, il cappellano dell'università. “È ovviamente un simbolo che non appartiene a uno spazio che dovrebbe essere uno spazio di accoglienza.” Entrambe le bandiere nel pannello saranno sostituite con immagini di paesaggi, ha affermato. Il pannello sarà etichettato come 'Riunificazione'.

Entro giugno, l'università prevede di istituire un comitato per rivedere ulteriormente i nomi e i simboli degli edifici intorno al campus e raccomandare modifiche. Brigety vuole anche diversificare docenti e personale, garantire che l'università insegni la sua storia completa e pura e sviluppare un programma di verità e riconciliazione che sarebbe un modello per il Sud.

Il vescovo Robert C. Wright, il primo afroamericano a guidare la diocesi episcopale di Atlanta, ha affermato che l'atmosfera della Confederazione era così densa su Sewanee-le targhe, i nomi degli edifici, i ritratti-quando lo visitò diversi anni fa, decise tranquillamente di non tornare fino a quando le cose non fossero cambiate. La sua diocesi è una delle 28 legate al governo dell'università.

Fedele sostenitore di Brigety, Wright ha affermato che ora pensa che l'università abbia compiuto importanti passi avanti e che visiterà volentieri non appena la pandemia di coronavirus lo consentirà.

Disturbato da quello che è successo a Brigety, Wright ha detto: 'Sto cercando opportunità con altri colleghi per unirmi con una sola voce e dire che questo non ha posto a Sewanee'. Essere un pioniere, ha detto Wright, comporta alcune difficoltà. 'Questo va con il territorio', ha detto. 'Ma sai, è il 2021.'

Diversi studenti si sono detti inorriditi nell'apprendere degli abusi subiti da Brigety. 'Ho pianto, e anche mia madre', ha detto Zoë Mihalas, 18 anni, una matricola bianca di Brevard, Carolina del Nord.

'Basta abbastanza', ha detto Sam Everette, 22 anni, un anziano bianco di Mountain Brook, Ala., che ha giocato come running back nella squadra di football. “Ero così deluso che sia successo. È stato davvero triste sentire che il vice cancelliere stava attraversando questo.

Everette ha anche detto che era contento di sapere che i reggenti avevano rinunciato alla Confederazione, ma un po' incredulo che ci fosse voluto così tanto tempo. 'Quando è successo, ero tipo, 'Aspetta. Non l'hanno ancora fatto?' '

Per sua stessa ammissione, Brigety si è criticato come vice cancelliere per vari motivi. Ha imposto restrizioni significative al movimento studentesco per stabilire una 'bolla' di salute pubblica che consenta al campus di funzionare in autunno e in primavera. Molti studenti e le loro famiglie si sono irritati per quei limiti.

All'inizio dell'anno scolastico, altri erano sospettosi della sua applicazione di una regola di tolleranza zero contro le droghe nel campus, e i critici hanno affermato che era anche troppo zelante nei tentativi di frenare il consumo di alcol da parte degli studenti. 'Tutto ciò che Sewanee rappresenta è in gioco qui', un critico ha scritto su Twitter ultimo agosto. 'Non lasciare che @ReubenBrigety trasformi ciò che tutti noi amavamo nel suo stato di polizia personale.'

Brigety ha detto che si è rapidamente adattato dopo il tumulto e che le questioni relative a droghe e alcol sono ora in fase di revisione.

Non è chiaro se questi o altri punti focali abbiano alimentato l'animosità dei vandali che hanno disturbato la casa della sua famiglia.

'Non è compito mio capire cosa intendessero queste persone', ha detto Brigety. Ma ha sottolineato che 'generazioni di famiglie nere sono state terrorizzate con il favore delle tenebre'. E ha insistito sul fatto che non lo avrebbe sopportato.

Prima di fare un colloquio per il lavoro qui, ha detto Brigety, ha interrogato il reclutatore che lo ha contattato per conto di Sewanee. Voleva essere sicuro che l'università sapesse cosa avrebbe ottenuto assumendolo. Non sarebbe stato un portavoce della causa persa.

“In un 2021 multiculturale, non funzionerà”, ha detto Brigety. 'Puoi abbracciare la Confederazione o abbracciare il futuro, ma non puoi fare entrambe le cose'.