Perché questo discorso di Frederick Douglass del 1852 - 'Che cos'è lo schiavo è il 4 luglio?' - dovrebbe essere insegnato agli studenti di oggi

Perché questo discorso di Frederick Douglass del 1852 - 'Che cos'è lo schiavo è il 4 luglio?' - dovrebbe essere insegnato agli studenti di oggi

L'anno scorso in questo periodo ho pubblicato il seguente post su un importante discorso che Frederick Douglass ha tenuto sulla schiavitù americana nel 1852 e sul perché gli studenti del 21° secolo dovrebbero impararlo.

Oggi il paese sta subendo una resa dei conti nazionale sull'ingiustizia e l'ingiustizia razziale dopo che a maggio è iniziata una rivolta nazionale per protestare contro l'uccisione da parte del poliziotto di Minneapolis di George Floyd, un uomo di colore disarmato. Le parole di Douglass sono più rilevanti che mai.

Ecco il post:

'Che cos'è per lo schiavo il quattro luglio?' Questo è il titolo rivelatore di un discorso che lo statista nero e abolizionista Frederick Douglass pronunciò il 5 luglio 1852 a Rochester, N.Y.

È un'orazione che gli studenti dovrebbero imparare insieme alla storia di come il Congresso Continentale, riunitosi il 2 luglio 1776 a Filadelfia, dichiarò l'indipendenza dalla Gran Bretagna e poi il 4 luglio approvò il documento motivando l'azione.

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Douglass ha tenuto il discorso (leggilo sotto) nella Corinthian Hall ai membri bianchi della Rochester Ladies' Anti-Slavery Society. Ha espresso rispetto per i padri fondatori del paese, definendoli 'coraggiosi' e 'veramente grandi'. Ha paragonato il modo in cui sono stati trattati dagli inglesi prima dell'indipendenza con il trattamento degli schiavi e li ha esortati a considerare gli schiavi come americani.

(Ricorderete che il 1° febbraio 2017, il presidente Trump ha fatto commenti per onorare il Black History Month e ha parlato di Douglass come se fosse ancora vivo: 'Frederick Douglass è un esempio di qualcuno che ha fatto un lavoro straordinario e viene riconosciuto di più e altro, noto.' Presumibilmente, qualcuno ha detto a Trump ormai che Douglass se n'è andato da tempo, anche se il suo lavoro è ancora con noi.)

La Guerra Civile era a meno di un decennio di distanza quando Douglass ha tenuto questo discorso, in cui ha fatto riferimento alle celebrazioni del Giorno dell'Indipendenza che hanno avuto luogo il giorno precedente:

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Concittadini, non manco di rispetto per i padri di questa repubblica. I firmatari della Dichiarazione di Indipendenza erano uomini coraggiosi. Erano anche grandi uomini, abbastanza grandi da dare fama a una grande epoca. Non capita spesso a una nazione di allevare, in una volta, un tale numero di uomini veramente grandi. Il punto da cui sono costretto a vederli non è certo il più favorevole; e tuttavia non posso contemplare le loro grandi gesta con meno di ammirazione. Erano statisti, patrioti ed eroi, e per il bene che hanno fatto e per i principi per i quali hanno lottato, mi unirò a voi per onorare la loro memoria... Concittadini; al di sopra della tua gioia nazionale e tumultuosa, odo il triste lamento di milioni di persone! le cui catene, ieri pesanti e dolorose, sono oggi rese più intollerabili dalle grida giubilari che le giungono. Se dimentico, se oggi non ricordo fedelmente quei sanguinanti figli del dolore, 'possa la mia mano destra dimenticare la sua astuzia e possa la mia lingua aderire al palato!' Dimenticarli, passare con leggerezza sui loro torti, ed entrare in sintonia con il tema popolare, sarebbe un tradimento molto scandaloso e scandaloso, e mi farebbe un rimprovero davanti a Dio e al mondo. Il mio soggetto, quindi concittadini, è LA SCHIAVIT AMERICANA. Vedrò, questo giorno, e le sue caratteristiche popolari, dal punto di vista dello schiavo. In piedi, lì, identificato con il servo americano, facendo miei i suoi torti, non esito a dichiarare, con tutta la mia anima, che il carattere e la condotta di questa nazione non mi sono mai apparsi più neri di questo 4 luglio!

Il discorso spiega come gli americani schiavizzati vedessero il 4 luglio a metà del 19° secolo, e continua a risuonare oggi.

“Fornisce una visione diversa di ciò che quel momento storico ha significato per centinaia di migliaia di americani; che i neri vengono dimenticati il ​​4 luglio in America prima della guerra civile, e la celebrazione all'ingrosso di essa è un'indicazione del licenziamento di una razza e delle esperienze di un'intera razza ', William Green, professore e storico all'Università di Augusta a Minneapolis, ha detto MinnPost, un'impresa di giornalismo apartitica senza scopo di lucro .

Ecco il testo del discorso:

'Che cos'è per lo schiavo il quattro luglio?' — Frederick Douglass, 5 luglio 1852 Signor Presidente, Amici e Concittadini: Colui che potrebbe rivolgersi a questo pubblico senza una sensazione di tremito, ha nervi più forti di me. Non ricordo di essere mai apparso come oratore davanti a un'assemblea più timidamente, né con maggiore sfiducia nelle mie capacità, di quanto non faccia oggi. Un sentimento si è insinuato in me, del tutto sfavorevole all'esercizio delle mie limitate facoltà di parola. Il compito che ho di fronte richiede molta riflessione e studio per il suo corretto svolgimento. So che scuse di questo tipo sono generalmente considerate piatte e prive di significato. Confido, tuttavia, che il mio non venga considerato così. Se dovessi sembrare a mio agio, il mio aspetto mi traviserebbe molto. La poca esperienza che ho avuto nell'affrontare incontri pubblici, nelle scuole di campagna, non mi serve a nulla in questa occasione. I giornali e i manifesti dicono che devo pronunciare un'orazione del 4 luglio. Questo suona certamente grande e fuori dal comune, perché è vero che ho avuto spesso il privilegio di parlare in questa bellissima Sala e di rivolgermi a molti che ora mi onorano della loro presenza. Ma né i loro volti familiari, né la misura perfetta che penso di avere di Corinthian Hall, sembrano liberarmi dall'imbarazzo. Il fatto è, signore e signori, che la distanza tra questa piattaforma e la piantagione di schiavi, da cui sono fuggito, è notevole, e le difficoltà da superare per passare da quest'ultima alla prima non sono affatto piccole. Che io sia qui oggi è per me motivo di stupore oltre che di gratitudine. Non ti sorprenderai, quindi, se in ciò che ho da dire non evidenzi alcuna preparazione elaborata, né abbellisco il mio discorso con alcun sordido altisonante. Con poca esperienza e con meno apprendimento, sono stato in grado di mettere insieme i miei pensieri frettolosamente e imperfettamente; e confidando nella tua paziente e generosa indulgenza, procederò a esporli davanti a te. Questo, ai fini di questa celebrazione, è il 4 luglio. È il compleanno della vostra indipendenza nazionale e della vostra libertà politica. Questo è per voi ciò che è stata la Pasqua per il popolo di Dio emancipato. Riporta la tua mente al giorno e all'atto della tua grande liberazione; e ai segni e ai prodigi associati a quell'atto e a quel giorno. Questa celebrazione segna anche l'inizio di un altro anno della vostra vita nazionale; e ti ricorda che la Repubblica d'America ha ormai 76 anni. Sono lieto, concittadini, che la vostra nazione sia così giovane. Settantasei anni, anche se una buona vecchiaia per un uomo, non è che un puntino nella vita di una nazione. Tre anni e dieci è il tempo assegnato ai singoli uomini; ma le nazioni contano i loro anni a migliaia. Stando a questo fatto, tu sei, anche adesso, solo all'inizio della tua carriera nazionale, ancora indugiando nel periodo dell'infanzia. Ripeto, sono contento che sia così. C'è speranza nel pensiero, e la speranza è tanto necessaria, sotto le nuvole scure che si abbassano sopra l'orizzonte. L'occhio del riformatore incontra lampi rabbiosi, preannunciando tempi disastrosi; ma il suo cuore può benissimo battere più leggero al pensiero che l'America è giovane, e che è ancora nella fase impressionante della sua esistenza. Non può sperare che alte lezioni di saggezza, giustizia e verità diano ancora una direzione al suo destino? Se la nazione fosse più vecchia, il cuore del patriota potrebbe essere più triste e la fronte del riformatore più pesante. Il suo futuro potrebbe essere avvolto nell'oscurità, e la speranza dei suoi profeti spegnersi nel dolore. C'è consolazione nel pensiero che l'America è giovane. I grandi corsi d'acqua non vengono facilmente deviati dai canali, consumati in profondità nel corso dei secoli. A volte possono sorgere in quieta e maestosa maestà e inondare la terra, rinfrescando e fertilizzando la terra con le loro proprietà misteriose. Possono anche sorgere in collera e furia, e portare via, sulle loro onde rabbiose, la ricchezza accumulata in anni di fatica e difficoltà. Tuttavia, tornano gradualmente allo stesso vecchio canale e continuano a fluire serenamente come sempre. Ma, mentre il fiume non può essere deviato, può prosciugarsi e non lasciare altro che il ramo appassito e la roccia sgradevole, a ululare nel vento che spazza gli abissi, la triste storia della gloria scomparsa. Come con i fiumi così con le nazioni. Concittadini, non avrò la presunzione di soffermarmi a lungo sulle associazioni che si raggruppano intorno a questo giorno. La semplice storia è che, 76 anni fa, le persone di questo paese erano sudditi britannici. Lo stile e il titolo del tuo 'popolo sovrano' (in cui ora ti glori) non è nato allora. Eri sotto la corona britannica. I vostri padri stimavano il governo inglese come il governo interno; e l'Inghilterra come patria. Questo governo interno, sapete, sebbene a una distanza considerevole dalla vostra casa, nell'esercizio delle sue prerogative genitoriali, ha imposto ai suoi figli coloniali tali restrizioni, oneri e limitazioni, come, a suo giudizio maturo, ha ritenuto saggio, giusto e corretto. Ma i vostri padri, che non avevano adottato l'idea di moda di oggi, dell'infallibilità del governo e del carattere assoluto dei suoi atti, presumevano di differire dal governo interno per quanto riguarda la saggezza e la giustizia di alcuni di quei fardelli. e vincoli. Andarono così oltre nella loro eccitazione da dichiarare le misure del governo ingiuste, irragionevoli e oppressive, e del tutto tali da non dover essere tranquillamente sottomesse. Non ho bisogno di dire, concittadini, che la mia opinione di quelle misure è pienamente in accordo con quella dei vostri padri. Una simile dichiarazione d'accordo da parte mia non varrebbe molto per nessuno. Certamente non proverebbe nulla, quanto a quale parte avrei potuto prendere, se fossi vissuto durante la grande controversia del 1776. Dire ora che l'America aveva ragione e l'Inghilterra torto, è estremamente facile. Tutti possono dirlo; il vigliacco, non meno del nobile coraggioso, può disprezzare con leggerezza la tirannia dell'Inghilterra verso le colonie americane. È di moda farlo; ma c'è stato un tempo in cui pronunciarsi contro l'Inghilterra e in favore della causa delle colonie metteva alla prova gli animi degli uomini. Coloro che lo facevano erano considerati ai loro tempi, complottisti, agitatori e ribelli, uomini pericolosi. Stare dalla parte del giusto, del male, del debole contro il forte, dell'oppresso contro l'oppressore! qui sta il merito, e quello che, di tutti gli altri, sembra fuori moda ai nostri giorni. La causa della libertà può essere pugnalata dagli uomini che si gloriano delle opere dei vostri padri. Ma, per procedere. Sentendosi trattati duramente e ingiustamente dal governo interno, i vostri padri, come uomini di onestà e uomini di spirito, hanno cercato sinceramente riparazione. Hanno supplicato e protestato; lo hanno fatto in modo decoroso, rispettoso e leale. La loro condotta era del tutto ineccepibile. Questo, tuttavia, non rispondeva allo scopo. Si vedevano trattati con sovrana indifferenza, freddezza e disprezzo. Eppure hanno perseverato. Non erano gli uomini da guardare indietro. Come l'ancora di scotta prende più salda presa, quando la nave è sbattuta dalla tempesta, così la causa dei tuoi padri si è rafforzata, mentre ha affrontato le gelide raffiche di dispiacere regale. Il più grande e migliore degli statisti britannici ne ammise la giustizia, e la più alta eloquenza del Senato britannico venne in suo sostegno. Ma, con quella cecità che sembra essere la caratteristica invariabile dei tiranni, poiché il Faraone e le sue schiere furono annegate nel Mar Rosso, il governo britannico insistette nelle estorsioni di cui si lamentava. La follia di questo corso, crediamo, è ammessa ora, anche dall'Inghilterra; ma temiamo che la lezione sia completamente persa per il nostro attuale sovrano. L'oppressione fa impazzire un uomo saggio. I tuoi padri erano uomini saggi, e se non impazzivano, diventavano irrequieti sotto questo trattamento. Si sentivano vittime di gravi torti, del tutto incurabili nella loro capacità coloniale. Con gli uomini coraggiosi c'è sempre un rimedio per l'oppressione. Proprio qui è nata l'idea di una separazione totale delle colonie dalla corona! Era un'idea sorprendente, molto più di quanto noi, a questa distanza di tempo, la consideriamo. I timidi ei prudenti (come è stato suggerito) di quel giorno, ne furono, naturalmente, scioccati e allarmati. Tali persone vivevano allora, avevano vissuto prima e, probabilmente, avranno mai un posto su questo pianeta; e il loro corso, rispetto a qualsiasi grande cambiamento, (non importa quanto grande sia il bene da raggiungere, o il male da riparare da esso), può essere calcolato con la stessa precisione che può essere il corso delle stelle. Odiano tutti i cambiamenti, ma l'argento, l'oro e il rame cambiano! Di questo tipo di cambiamento sono sempre fortemente favorevoli. Queste persone si chiamavano Tories ai tempi dei vostri padri; e l'appellativo, probabilmente, trasmetteva la stessa idea che si intende con un termine più moderno, anche se un po' meno eufonico, che troviamo spesso nei nostri giornali, applicato ad alcuni dei nostri vecchi politici. La loro opposizione al pensiero allora pericoloso era seria e potente; ma, in mezzo a tutto il loro terrore e le voci spaventate contro di essa, l'idea allarmante e rivoluzionaria si mosse, e il paese con essa. Il 2 luglio 1776, il vecchio Congresso continentale, con sgomento degli amanti degli agi e degli adoratori della proprietà, rivestì quell'orribile idea di tutta l'autorità della sanzione nazionale. Lo hanno fatto sotto forma di risoluzione; e poiché raramente ci imbattiamo in risoluzioni, redatte ai nostri giorni, la cui trasparenza è affatto uguale a questa, può rinfrescarvi la mente e aiutare la mia storia se la leggo. “Risoluto, Che queste colonie unite sono, e di diritto, dovrebbero essere Stati liberi e indipendenti; che sono assolti da ogni fedeltà alla Corona britannica; e che ogni connessione politica tra loro e lo Stato della Gran Bretagna è, e dovrebbe essere, dissolta”. Cittadini, i vostri padri hanno rispettato questa risoluzione. Sono riusciti; e oggi raccogli i frutti del loro successo. La libertà conquistata è tua; e tu, quindi, puoi celebrare degnamente questo anniversario. Il 4 luglio è il primo grande fatto nella storia della tua nazione: il vero anello della catena del tuo destino non ancora sviluppato. L'orgoglio e il patriottismo, non meno che la gratitudine, ti spingono a celebrarlo e a tenerlo in perpetuo ricordo. Ho detto che la Dichiarazione di Indipendenza è il chiavistello della catena del destino della vostra nazione; quindi, in effetti, lo considero. I principi contenuti in tale strumento sono principi salvifici. Rimani fedele a questi principi, sii fedele ad essi in tutte le occasioni, in tutti i luoghi, contro tutti i nemici ea qualunque costo. Dalla sommità rotonda della tua nave di stato, si possono vedere nuvole scure e minacciose. Onde pesanti, come montagne in lontananza, rivelano ai sottovento enormi forme di rocce silicee! Quel dardo tirato, quella catena spezzata e tutto è perduto. Aggrappati a questo giorno - aggrappati ad esso, e ai suoi principi, con la presa di un marinaio sbattuto dalla tempesta a un longherone a mezzanotte. La nascita di una nazione, in ogni circostanza, è un evento interessante. Ma, oltre a considerazioni di carattere generale, vi erano circostanze particolari che fanno dell'avvento di questa repubblica un evento di particolare attrattiva. L'intera scena, ripensandoci, era semplice, dignitosa e sublime. La popolazione del paese, all'epoca, si attestava al numero insignificante di tre milioni. Il paese era povero di munizioni da guerra. La popolazione era debole e dispersa, e il paese un deserto indomabile. Allora non c'erano mezzi di concerto e combinazione, come esistono ora. Né vapore né fulmine erano stati allora ridotti all'ordine e alla disciplina. Dal Potomac al Delaware è stato un viaggio di molti giorni. Sotto questi e innumerevoli altri inconvenienti, i vostri padri si dichiararono per la libertà e l'indipendenza e trionfarono. Concittadini, non manco di rispetto per i padri di questa repubblica. I firmatari della Dichiarazione di Indipendenza erano uomini coraggiosi. Erano anche grandi uomini, abbastanza grandi da dare fama a una grande epoca. Non capita spesso a una nazione di allevare, in una volta, un tale numero di uomini veramente grandi. Il punto da cui sono costretto a vederli non è certo il più favorevole; eppure non posso contemplare le loro grandi gesta con meno di ammirazione. Erano statisti, patrioti ed eroi, e per il bene che hanno fatto e per i principi per i quali hanno lottato, mi unirò a te per onorare la loro memoria. Amavano il loro paese più dei loro interessi privati; e, sebbene questa non sia la più alta forma di eccellenza umana, tutti ammetteranno che è una virtù rara, e che quando è esibita, dovrebbe suscitare rispetto. Colui che, con intelligenza, darà la vita per il suo paese, è un uomo che non è nella natura umana disprezzare. I vostri padri hanno messo in gioco le loro vite, le loro fortune e il loro sacro onore per la causa del loro paese. Nella loro ammirazione per la libertà, persero di vista tutti gli altri interessi. Erano uomini di pace; ma preferirono la rivoluzione alla pacifica sottomissione alla schiavitù. Erano uomini tranquilli; ma non esitarono ad agitarsi contro l'oppressione. Hanno mostrato tolleranza; ma che ne conoscevano i limiti. Credevano nell'ordine; ma non nell'ordine della tirannia. Con loro, nulla è stato 'sistemato' che non fosse giusto. Con loro, la giustizia, la libertà e l'umanità erano 'finali'; non schiavitù e oppressione. Puoi benissimo amare il ricordo di tali uomini. Erano grandi ai loro tempi e alla loro generazione. La loro solida virilità risalta ancora di più quando la contrastiamo con questi tempi degenerati. Come erano circospetti, esatti e proporzionati tutti i loro movimenti! Com'è diverso dai politici di un'ora! La loro abilità di statista guardava oltre il momento che passa e si estendeva con forza nel lontano futuro. Si aggrapparono a princìpi eterni e diedero un glorioso esempio in loro difesa. Segnali! Apprezzando pienamente le difficoltà da affrontare, credendo fermamente nel diritto della loro causa, invitando con onore allo scrutinio di un mondo che guarda, facendo appello riverente al cielo per attestare la loro sincerità, comprendendo profondamente la solenne responsabilità che stavano per assumersi, misurando saggiamente le terribili avversità contro di loro, i vostri padri, i padri di questa repubblica, sotto l'ispirazione di un glorioso patriottismo e con una fede sublime nei grandi principi della giustizia e della libertà, hanno posto profondamente la pietra angolare della sovrastruttura nazionale, che è sorta e si erge maestosa intorno a te. Di questo fondamentale lavoro, questo giorno è l'anniversario. I nostri occhi incontrano dimostrazioni di gioioso entusiasmo. Bandiere e gagliardetti sventolano esultanti nella brezza. Anche il frastuono degli affari è messo a tacere. Anche Mammona sembra aver lasciato la sua presa in questo giorno. Il piffero che trafigge le orecchie e il tamburo agitante uniscono i loro accenti con il rintocco ascendente di mille campane della chiesa. Si fanno preghiere, si cantano inni e si predicano sermoni in onore di questo giorno; mentre il rapido calpestio marziale di una grande e numerosa nazione, echeggiato da tutte le colline, le valli e le montagne di un vasto continente, annuncia l'occasione di un emozionante e universale interesse: il giubileo di una nazione. Amici e cittadini, non ho bisogno di addentrarmi ulteriormente nelle cause che hanno portato a questo anniversario. Molti di voi li capiscono meglio di me. Potresti istruirmi su di loro. Questo è un ramo della conoscenza in cui senti, forse, un interesse molto più profondo del tuo oratore. Le cause che hanno portato alla separazione delle colonie dalla corona britannica non sono mai mancate di lingua. Sono stati tutti insegnati nelle vostre scuole comuni, narrati ai vostri focolari, spiegati dai vostri pulpiti, e tuonati dalle vostre aule legislative, e vi sono familiari come le parole di casa. Costituiscono la base della tua poesia ed eloquenza nazionale. Ricordo, inoltre, che, come popolo, gli americani hanno una notevole familiarità con tutti i fatti che vanno a loro favore. Questo è considerato da alcuni un tratto nazionale, forse una debolezza nazionale. È un dato di fatto che tutto ciò che contribuisce alla ricchezza o alla reputazione degli americani può essere acquistato a buon mercato! sarà trovato dagli americani. Non sarò accusato di diffamazione degli americani, se dico che penso che la parte americana di qualsiasi questione possa essere lasciata tranquillamente nelle mani degli americani. Lascio, quindi, le grandi gesta dei vostri padri ad altri signori la cui pretesa di essere stati regolarmente discendenti avrà meno probabilità di essere contestata della mia! Il mio lavoro, se ne ho qui oggi, è con il presente. Il tempo accettato con Dio e la sua causa è il sempre vivo ora. Non fidarti del futuro, per quanto piacevole, Lascia che il passato morto seppellisca i suoi morti; Agisci, agisci nel presente vivente, Cuore dentro e Dio in alto. Abbiamo a che fare con il passato solo perché possiamo renderlo utile al presente e al futuro. A tutti i motivi ispiratori, alle azioni nobili che possono essere acquisite dal passato, siamo i benvenuti. Ma ora è il momento, il momento importante. I tuoi padri sono vissuti, sono morti e hanno svolto il loro lavoro, e ne hanno fatto molto bene. Vivi e devi morire, e devi fare il tuo lavoro. Non hai il diritto di godere della parte di un figlio nel lavoro dei tuoi padri, a meno che i tuoi figli non siano benedetti dalle tue fatiche. Non hai il diritto di logorare e sprecare la fama duramente guadagnata dei tuoi padri per coprire la tua indolenza. Sydney Smith ci dice che gli uomini raramente elogiano la saggezza e le virtù dei loro padri, ma per scusare qualche loro follia o malvagità. Questa verità non è dubbia. Ne esistono illustrazioni vicine e remote, antiche e moderne. Era di moda, centinaia di anni fa, che i figli di Giacobbe si vantassero, abbiamo 'Abraamo a nostro padre', quando avevano perso da tempo la fede e lo spirito di Abraamo. Quel popolo si accontentava all'ombra del grande nome di Abramo, mentre ripudiava le opere che rendevano grande il suo nome. Devo ricordarvi che oggi si fa una cosa simile in tutto il paese? C'è bisogno che ti dica che gli ebrei non sono le uniche persone che hanno costruito le tombe dei profeti e guarnito i sepolcri dei giusti? Washington non poteva morire finché non avesse spezzato le catene dei suoi schiavi. Eppure il suo monumento è costruito dal prezzo del sangue umano, e i commercianti dei corpi e delle anime degli uomini gridano: 'Abbiamo Washington per nostro padre'. — Ahimè! che dovrebbe essere così; eppure è così. Il male che fanno gli uomini, vive dopo di loro, Il bene è spesso sepolto con le loro ossa. Concittadini, perdonatemi, permettetemi di chiedere, perché sono chiamato a parlare qui oggi? Cosa ho a che fare io, o quelli che rappresento, con la vostra indipendenza nazionale? I grandi principi della libertà politica e della giustizia naturale, incarnati in quella Dichiarazione di Indipendenza, sono estesi a noi? e sono quindi chiamato a portare la nostra umile offerta all'altare nazionale, a confessare i benefici ed esprimere devota gratitudine per le benedizioni che ci derivano dalla tua indipendenza? Voglia Dio, sia per il vostro bene che per il nostro, che una risposta affermativa possa essere restituita sinceramente a queste domande! Allora il mio compito sarebbe leggero e il mio fardello facile e piacevole. Perché chi è così freddo, che la simpatia di una nazione non potrebbe riscaldarlo? Chi così ostinato e morto alle pretese di gratitudine, da non riconoscere con gratitudine tali inestimabili benefici? Chi così stolido ed egoista, che non avrebbe dato la sua voce per gonfiare gli alleluia del giubileo di una nazione, quando le catene della servitù erano state strappate dalle sue membra? Non sono quell'uomo. In un caso del genere, il muto potrebbe parlare in modo eloquente e lo 'zoppo balza come un cervo'. Ma questo non è lo stato del caso. Lo dico con un triste senso della disparità tra noi. Non sono incluso nei confini di questo glorioso anniversario! La tua grande indipendenza rivela solo l'incommensurabile distanza tra noi. Le benedizioni di cui voi, oggi, gioite, non sono godute in comune. — La ricca eredità di giustizia, libertà, prosperità e indipendenza, lasciata dai vostri padri, è condivisa da voi, non da me. La luce del sole che ti ha portato vita e guarigione, ha portato a me ferite e morte. Questo 4 luglio è tuo, non mio. Puoi rallegrarti, io devo piangere. Trascinare un uomo in catene nel grande tempio illuminato della libertà, e invitarlo a unirsi a voi in gioiosi inni, erano uno scherno disumano e un'ironia sacrilega. Intendete voi, cittadini, deridermi, chiedendomi di parlare oggi? Se è così, c'è un parallelo con la tua condotta. E lasciate che vi avverta che è pericoloso imitare l'esempio di una nazione i cui crimini, scendendo fino al cielo, sono stati abbattuti dal soffio dell'Onnipotente, seppellendo quella nazione in una rovina irreparabile! Posso oggi raccogliere il lamento lamentoso di un popolo pelato e afflitto! “Là ci sedemmo presso i fiumi di Babilonia. Sì! abbiamo pianto ricordandoci di Sion. Abbiamo appeso le nostre arpe ai salici in mezzo ad esse. Là, infatti, coloro che ci hanno portato via prigionieri, ci hanno chiesto un canto; e quelli che ci consumarono chiesero da noi allegria, dicendo: Cantateci uno dei cantici di Sion. Come possiamo cantare il canto del Signore in terra straniera? Se ti dimentico, o Gerusalemme, la mia destra dimentichi la sua astuzia. Se non mi ricordo di te, si attacchi la mia lingua al palato». Concittadini; al di sopra della tua gioia nazionale e tumultuosa, odo il triste lamento di milioni di persone! le cui catene, ieri pesanti e dolorose, sono oggi rese più intollerabili dalle grida giubilari che le giungono. Se dimentico, se oggi non ricordo fedelmente quei sanguinanti figli del dolore, 'possa la mia mano destra dimenticare la sua astuzia e possa la mia lingua aderire al palato!' Dimenticarli, passare con leggerezza sui loro torti, ed entrare in sintonia con il tema popolare, sarebbe un tradimento molto scandaloso e scandaloso, e mi farebbe un rimprovero davanti a Dio e al mondo. Il mio soggetto, quindi concittadini, è LA SCHIAVIT AMERICANA. Vedrò, questo giorno, e le sue caratteristiche popolari, dal punto di vista dello schiavo. In piedi, lì, identificato con il servo americano, facendo miei i suoi torti, non esito a dichiarare, con tutta la mia anima, che il carattere e la condotta di questa nazione non mi sono mai apparsi più neri di questo 4 luglio! Sia che ci rivolgiamo alle dichiarazioni del passato, sia alle professioni del presente, la condotta della nazione sembra ugualmente orribile e rivoltante. L'America è falsa con il passato, falsa con il presente e si vincola solennemente a essere falsa per il futuro. Stando con Dio e lo schiavo schiacciato e sanguinante in questa occasione, lo farò, in nome dell'umanità che è oltraggiata, in nome della libertà che è incatenata, in nome della costituzione e della Bibbia, che sono disattese e calpestate oso mettere in discussione e denunciare, con tutta l'enfasi che posso comandare, tutto ciò che serve a perpetuare la schiavitù, il grande peccato e la vergogna dell'America! “Non equivocherò; non scuserò;” Userò il linguaggio più severo che posso comandare; e tuttavia non mi sfugge una parola che un uomo, il cui giudizio non è accecato dal pregiudizio, o che non è in cuore un schiavista, non confessi di essere giusto e giusto. Ma immagino di sentire qualcuno del mio pubblico dire che è proprio in questa circostanza che tu e tuo fratello abolizionisti non riuscite a fare un'impressione favorevole sulla mente del pubblico. Discuteresti di più e denunceresti di meno, persuaderesti di più e rimproveri di meno, la tua causa avrebbe molte più probabilità di successo. Ma, io sostengo, dove tutto è chiaro non c'è nulla da discutere. Quale punto del credo anti-schiavitù vorresti che discutessi? Su quale ramo dell'argomento la gente di questo paese ha bisogno di luce? Devo impegnarmi a dimostrare che lo schiavo è un uomo? Quel punto è già concesso. Nessuno ne dubita. Gli stessi schiavisti lo riconoscono nell'emanazione di leggi per il loro governo. Lo riconoscono quando puniscono la disobbedienza da parte dello schiavo. Ci sono settantadue delitti nello Stato della Virginia, che, se commessi da un uomo di colore, (non importa quanto sia ignorante), lo sottopongono alla pena di morte; mentre solo due degli stessi crimini sottoporranno un uomo bianco alla stessa punizione. Cos'è questo se non il riconoscimento che lo schiavo è un essere morale, intellettuale e responsabile? La virilità dello schiavo è concessa. Si ammette nel fatto che gli statuti meridionali sono ricoperti di decreti che vietano, sotto severe multe e sanzioni, l'insegnamento dello schiavo a leggere oa scrivere. Quando puoi indicare tali leggi, in riferimento alle bestie del campo, allora posso acconsentire a discutere la virilità dello schiavo. Quando i cani nelle tue strade, quando gli uccelli del cielo, quando il bestiame sulle tue colline, quando i pesci del mare e i rettili che strisciano non saranno in grado di distinguere lo schiavo da un bruto, allora discuterò con tu che lo schiavo è un uomo! Per ora basta affermare l'uguale virilità della razza negra. Non è sorprendente che, mentre stiamo arando, seminando e mietendo, usando tutti i tipi di strumenti meccanici, erigendo case, costruendo ponti, costruendo navi, lavorando metalli di ottone, ferro, rame, argento e oro; che, mentre leggiamo, scriviamo e ciframo, agendo come impiegati, mercanti e segretari, avendo fra noi avvocati, medici, ministri, poeti, autori, editori, oratori e maestri; che, mentre siamo impegnati in ogni sorta di imprese comuni ad altri uomini, scavare oro in California, catturare la balena nel Pacifico, nutrire pecore e bestiame sul fianco della collina, vivere, muoverci, agire, pensare, pianificare, vivere in famiglie come mariti, mogli e figli e, soprattutto, confessando e adorando il Dio del cristiano, e cercando con speranza la vita e l'immortalità oltre la tomba, siamo chiamati a dimostrare che siamo uomini! Vuoi che sostenga che l'uomo ha diritto alla libertà? che è il legittimo proprietario del proprio corpo? L'hai già dichiarato. Devo sostenere l'illegittimità della schiavitù? È una domanda per i repubblicani? È da risolvere con le regole della logica e dell'argomentazione, come una questione molto difficile, che implica una dubbia applicazione del principio di giustizia, di difficile comprensione? Come dovrei guardare oggi, in presenza di americani, dividendo e suddividendo un discorso, per mostrare che gli uomini hanno un diritto naturale alla libertà? parlandone in modo relativo, positivo, negativo e affermativo. Farlo significherebbe rendermi ridicolo e offrire un insulto alla tua comprensione. — Non c'è un uomo sotto il baldacchino del cielo, che non sappia che la schiavitù è sbagliata per lui. Cosa, dovrei sostenere che è sbagliato rendere gli uomini bruti, privarli della loro libertà, lavorarli senza salario, tenerli all'oscuro dei loro rapporti con i loro simili, picchiarli con i bastoni, scorticare la loro carne? con la frusta, per caricare di ferro le loro membra, per cacciarli con i cani, per venderli all'asta, per smembrare le loro famiglie, per cavargli i denti, per bruciare la loro carne, per farli morire di fame all'obbedienza e alla sottomissione ai loro padroni? Devo sostenere che un sistema così macchiato di sangue e macchiato di inquinamento è sbagliato? No! Non lo farò. Ho impieghi migliori per il mio tempo e la mia forza di quanto tali argomenti implicherebbero. Cosa resta dunque da discutere? È che la schiavitù non è divina; che Dio non l'ha stabilito; che i nostri dottori di divinità si sbagliano? C'è blasfemia nel pensiero. Ciò che è disumano, non può essere divino! Chi può ragionare su una simile proposta? Coloro che possono, possono; Non posso. Il tempo per tale argomento è passato. In un momento come questo serve un'ironia cocente, non un argomento convincente. Oh! se ne avessi la capacità e se potessi raggiungere l'orecchio della nazione, oggi riverserei un flusso infuocato di ridicolo pungente, rimprovero devastante, sarcasmo fulminante e severo rimprovero. Perché non è necessaria la luce, ma il fuoco; non è la doccia dolce, ma il tuono. Abbiamo bisogno della tempesta, del turbine e del terremoto. Il sentimento della nazione deve essere ravvivato; la coscienza della nazione deve essere risvegliata; la proprietà della nazione deve essere spaventata; l'ipocrisia della nazione deve essere smascherata; ei suoi crimini contro Dio e l'uomo devono essere proclamati e denunciati. Che cos'è, per lo schiavo americano, il tuo 4 luglio? Rispondo: un giorno che gli rivela, più di tutti gli altri giorni dell'anno, l'ingiustizia e la crudeltà grossolane di cui è vittima costante. Per lui, la tua celebrazione è una farsa; la tua vantata libertà, una licenza empia; la tua grandezza nazionale, vanità gonfiante; i tuoi suoni di gioia sono vuoti e senza cuore; le tue denunce di tiranni, impudenza fronteggiata dall'ottone; le tue grida di libertà e di uguaglianza, vuota derisione; le tue preghiere e i tuoi inni, i tuoi sermoni e i tuoi ringraziamenti, con tutto il tuo corteo religioso e la tua solennità, sono, per lui, mera enfasi, frode, inganno, empietà e ipocrisia - un velo sottile per coprire crimini che disonorerebbero una nazione di selvaggi . Non c'è una nazione sulla terra colpevole di pratiche, più scioccanti e sanguinose, di quanto lo siano le persone di questi Stati Uniti, proprio a quest'ora. Vai dove puoi, cerca dove vuoi, vaga per tutte le monarchie e i dispotismo del vecchio mondo, viaggia per il Sud America, cerca ogni abuso e quando hai trovato l'ultimo, metti i tuoi fatti a fianco delle pratiche quotidiane di questa nazione, e direte con me che, per barbarie rivoltanti e ipocrisie spudorate, l'America regna senza rivali. Prendete la tratta americana degli schiavi, che, ci dicono i giornali, è particolarmente prospera in questo momento. L'ex senatore Benton ci dice che il prezzo degli uomini non è mai stato più alto di adesso. Menziona il fatto per dimostrare che la schiavitù non è in pericolo. Questo commercio è una delle peculiarità delle istituzioni americane. Si svolge in tutte le grandi città e città in metà di questa confederazione; e milioni vengono intascati ogni anno dagli spacciatori in questo orribile traffico. In diversi stati, questo commercio è una delle principali fonti di ricchezza. Si chiama (in contrapposizione alla tratta straniera degli schiavi) 'la tratta interna degli schiavi'. Probabilmente è chiamato così anche per distogliere da esso l'orrore con cui si contempla la tratta straniera degli schiavi. Quel commercio è stato da tempo denunciato da questo governo come pirateria. È stato denunciato con parole ardenti, dalle alte sfere della nazione, come un traffico esecrabile. Per arrestarlo, per porvi fine, questa nazione mantiene uno squadrone, a costi immensi, sulla costa dell'Africa. Ovunque, in questo paese, è lecito parlare di questa tratta straniera di schiavi, come di un traffico disumano, contrario allo stesso modo alle leggi di Dio e dell'uomo. Il dovere di estirparlo e distruggerlo, è ammesso anche dai nostri MEDICI DELLA DIVINITÀ. Per porvi fine, alcuni di questi ultimi hanno acconsentito che i loro fratelli di colore (nominalmente liberi) lasciassero questo paese e si stabilissero sulla costa occidentale dell'Africa! It is, however, a notable fact that, while so much execration is poured out by Americans upon those engaged in the foreign slave-trade, the men engaged in the slave-trade between the states pass without condemnation, and their business is deemed honorable. Behold the practical operation of this internal slave-trade, the American slave-trade, sustained by American politics and America religion. Here you will see men and women reared like swine for the market. You know what is a swine-drover? I will show you a man-drover. They inhabit all our Southern States. They perambulate the country, and crowd the highways of the nation, with droves of human stock. You will see one of these human flesh-jobbers, armed with pistol, whip and bowie-knife, driving a company of a hundred men, women, and children, from the Potomac to the slave market at New Orleans. These wretched people are to be sold singly, or in lots, to suit purchasers. They are food for the cotton-field, and the deadly sugar-mill. Mark the sad procession, as it moves wearily along, and the inhuman wretch who drives them. Hear his savage yells and his blood-chilling oaths, as he hurries on his affrighted captives! There, see the old man, with locks thinned and gray. Cast one glance, if you please, upon that young mother, whose shoulders are bare to the scorching sun, her briny tears falling on the brow of the babe in her arms. See, too, that girl of thirteen, weeping, yes! weeping, as she thinks of the mother from whom she has been torn! The drove moves tardily. Heat and sorrow have nearly consumed their strength; suddenly you hear a quick snap, like the discharge of a rifle; the fetters clank, and the chain rattles simultaneously; your ears are saluted with a scream, that seems to have torn its way to the center of your soul! The crack you heard, was the sound of the slave-whip; the scream you heard, was from the woman you saw with the babe. Her speed had faltered under the weight of her child and her chains! that gash on her shoulder tells her to move on. Follow the drove to New Orleans. Attend the auction; see men examined like horses; see the forms of women rudely and brutally exposed to the shocking gaze of American slave-buyers. See this drove sold and separated forever; and never forget the deep, sad sobs that arose from that scattered multitude. Tell me citizens, WHERE, under the sun, you can witness a spectacle more fiendish and shocking. Yet this is but a glance at the American slave-trade, as it exists, at this moment, in the ruling part of the United States. I was born amid such sights and scenes. To me the American slave-trade is a terrible reality. When a child, my soul was often pierced with a sense of its horrors. I lived on Philpot Street, Fell’s Point, Baltimore, and have watched from the wharves, the slave ships in the Basin, anchored from the shore, with their cargoes of human flesh, waiting for favorable winds to waft them down the Chesapeake. There was, at that time, a grand slave mart kept at the head of Pratt Street, by Austin Woldfolk. His agents were sent into every town and county in Maryland, announcing their arrival, through the papers, and on flaming “hand-bills,” headed CASH FOR NEGROES. These men were generally well dressed men, and very captivating in their manners. Ever ready to drink, to treat, and to gamble. The fate of many a slave has depended upon the turn of a single card; and many a child has been snatched from the arms of its mother by bargains arranged in a state of brutal drunkenness. The flesh-mongers gather up their victims by dozens, and drive them, chained, to the general depot at Baltimore. When a sufficient number have been collected here, a ship is chartered, for the purpose of conveying the forlorn crew to Mobile, or to New Orleans. From the slave prison to the ship, they are usually driven in the darkness of night; for since the antislavery agitation, a certain caution is observed. In the deep still darkness of midnight, I have been often aroused by the dead heavy footsteps, and the piteous cries of the chained gangs that passed our door. The anguish of my boyish heart was intense; and I was often consoled, when speaking to my mistress in the morning, to hear her say that the custom was very wicked; that she hated to hear the rattle of the chains, and the heart-rending cries. I was glad to find one who sympathized with me in my horror. Fellow-citizens, this murderous traffic is, to-day, in active operation in this boasted republic. In the solitude of my spirit, I see clouds of dust raised on the highways of the South; I see the bleeding footsteps; I hear the doleful wail of fettered humanity, on the way to the slave-markets, where the victims are to be sold like horses, sheep, and swine, knocked off to the highest bidder. There I see the tenderest ties ruthlessly broken, to gratify the lust, caprice and rapacity of the buyers and sellers of men. My soul sickens at the sight. Is this the land your Fathers loved, The freedom which they toiled to win? Is this the earth whereon they moved? Are these the graves they slumber in? But a still more inhuman, disgraceful, and scandalous state of things remains to be presented. By an act of the American Congress, not yet two years old, slavery has been nationalized in its most horrible and revolting form. By that act, Mason and Dixon’s line has been obliterated; New York has become as Virginia; and the power to hold, hunt, and sell men, women, and children as slaves remains no longer a mere state institution, but is now an institution of the whole United States. The power is co-extensive with the Star-Spangled Banner and American Christianity. Where these go, may also go the merciless slave-hunter. Where these are, man is not sacred. He is a bird for the sportsman’s gun. By that most foul and fiendish of all human decrees, the liberty and person of every man are put in peril. Your broad republican domain is hunting ground for men. Not for thieves and robbers, enemies of society, merely, but for men guilty of no crime. Your lawmakers have commanded all good citizens to engage in this hellish sport. Your President, your Secretary of State, our lords, nobles, and ecclesiastics, enforce, as a duty you owe to your free and glorious country, and to your God, that you do this accursed thing. Not fewer than forty Americans have, within the past two years, been hunted down and, without a moment’s warning, hurried away in chains, and consigned to slavery and excruciating torture. Some of these have had wives and children, dependent on them for bread; but of this, no account was made. The right of the hunter to his prey stands superior to the right of marriage, and to all rights in this republic, the rights of God included! For black men there are neither law, justice, humanity, not religion. The Fugitive Slave Law makes mercy to them a crime; and bribes the judge who tries them. An American judge gets ten dollars for every victim he consigns to slavery, and five, when he fails to do so. The oath of any two villains is sufficient, under this hell-black enactment, to send the most pious and exemplary black man into the remorseless jaws of slavery! His own testimony is nothing. He can bring no witnesses for himself. The minister of American justice is bound by the law to hear but one side; and that side, is the side of the oppressor. Let this damning fact be perpetually told. Let it be thundered around the world, that, in tyrant-killing, king-hating, people-loving, democratic, Christian America, the seats of justice are filled with judges, who hold their offices under an open and palpable bribe, and are bound, in deciding in the case of a man’s liberty, hear only his accusers! In glaring violation of justice, in shameless disregard of the forms of administering law, in cunning arrangement to entrap the defenseless, and in diabolical intent, this Fugitive Slave Law stands alone in the annals of tyrannical legislation. I doubt if there be another nation on the globe, having the brass and the baseness to put such a law on the statute-book. If any man in this assembly thinks differently from me in this matter, and feels able to disprove my statements, I will gladly confront him at any suitable time and place he may select. I take this law to be one of the grossest infringements of Christian Liberty, and, if the churches and ministers of our country were not stupidly blind, or most wickedly indifferent, they, too, would so regard it. At the very moment that they are thanking God for the enjoyment of civil and religious liberty, and for the right to worship God according to the dictates of their own consciences, they are utterly silent in respect to a law which robs religion of its chief significance, and makes it utterly worthless to a world lying in wickedness. Did this law concern the “mint, anise, and cumin” — abridge the right to sing psalms, to partake of the sacrament, or to engage in any of the ceremonies of religion, it would be smitten by the thunder of a thousand pulpits. A general shout would go up from the church, demanding repeal, repeal, instant repeal! — And it would go hard with that politician who presumed to solicit the votes of the people without inscribing this motto on his banner. Further, if this demand were not complied with, another Scotland would be added to the history of religious liberty, and the stern old Covenanters would be thrown into the shade. A John Knox would be seen at every church door, and heard from every pulpit, and Fillmore would have no more quarter than was shown by Knox, to the beautiful, but treacherous queen Mary of Scotland. The fact that the church of our country, (with fractional exceptions), does not esteem “the Fugitive Slave Law” as a declaration of war against religious liberty, implies that that church regards religion simply as a form of worship, an empty ceremony, and not a vital principle, requiring active benevolence, justice, love and good will towards man. It esteems sacrifice above mercy; psalm-singing above right doing; solemn meetings above practical righteousness. A worship that can be conducted by persons who refuse to give shelter to the houseless, to give bread to the hungry, clothing to the naked, and who enjoin obedience to a law forbidding these acts of mercy, is a curse, not a blessing to mankind. The Bible addresses all such persons as “scribes, Pharisees, hypocrites, who pay tithe of mint, anise, and cumin, and have omitted the weightier matters of the law, judgment, mercy and faith.” But the church of this country is not only indifferent to the wrongs of the slave, it actually takes sides with the oppressors. It has made itself the bulwark of American slavery, and the shield of American slave-hunters. Many of its most eloquent Divines. who stand as the very lights of the church, have shamelessly given the sanction of religion and the Bible to the whole slave system. They have taught that man may, properly, be a slave; that the relation of master and slave is ordained of God; that to send back an escaped bondman to his master is clearly the duty of all the followers of the Lord Jesus Christ; and this horrible blasphemy is palmed off upon the world for Christianity. For my part, I would say, welcome infidelity! welcome atheism! welcome anything! in preference to the gospel, as preached by those Divines! They convert the very name of religion into an engine of tyranny, and barbarous cruelty, and serve to confirm more infidels, in this age, than all the infidel writings of Thomas Paine, Voltaire, and Bolingbroke, put together, have done! These ministers make religion a cold and flinty-hearted thing, having neither principles of right action, nor bowels of compassion. They strip the love of God of its beauty, and leave the throng of religion a huge, horrible, repulsive form. It is a religion for oppressors, tyrants, man-stealers, and thugs. It is not that “pure and undefiled religion” which is from above, and which is “first pure, then peaceable, easy to be entreated, full of mercy and good fruits, without partiality, and without hypocrisy.” But a religion which favors the rich against the poor; which exalts the proud above the humble; which divides mankind into two classes, tyrants and slaves; which says to the man in chains, stay there; and to the oppressor, oppress on; it is a religion which may be professed and enjoyed by all the robbers and enslavers of mankind; it makes God a respecter of persons, denies his fatherhood of the race, and tramples in the dust the great truth of the brotherhood of man. All this we affirm to be true of the popular church, and the popular worship of our land and nation — a religion, a church, and a worship which, on the authority of inspired wisdom, we pronounce to be an abomination in the sight of God. In the language of Isaiah, the American church might be well addressed, “Bring no more vain ablations; incense is an abomination unto me: the new moons and Sabbaths, the calling of assemblies, I cannot away with; it is iniquity even the solemn meeting. Your new moons and your appointed feasts my soul hateth. They are a trouble to me; I am weary to bear them; and when ye spread forth your hands I will hide mine eyes from you. Yea! when ye make many prayers, I will not hear. YOUR HANDS ARE FULL OF BLOOD; cease to do evil, learn to do well; seek judgment; relieve the oppressed; judge for the fatherless; plead for the widow.” The American church is guilty, when viewed in connection with what it is doing to uphold slavery; but it is superlatively guilty when viewed in connection with its ability to abolish slavery. The sin of which it is guilty is one of omission as well as of commission. Albert Barnes but uttered what the common sense of every man at all observant of the actual state of the case will receive as truth, when he declared that “There is no power out of the church that could sustain slavery an hour, if it were not sustained in it.” Let the religious press, the pulpit, the Sunday school, the conference meeting, the great ecclesiastical, missionary, Bible and tract associations of the land array their immense powers against slavery and slave-holding; and the whole system of crime and blood would be scattered to the winds; and that they do not do this involves them in the most awful responsibility of which the mind can conceive. In prosecuting the anti-slavery enterprise, we have been asked to spare the church, to spare the ministry; but how, we ask, could such a thing be done? We are met on the threshold of our efforts for the redemption of the slave, by the church and ministry of the country, in battle arrayed against us; and we are compelled to fight or flee. From what quarter, I beg to know, has proceeded a fire so deadly upon our ranks, during the last two years, as from the Northern pulpit? As the champions of oppressors, the chosen men of American theology have appeared — men, honored for their so-called piety, and their real learning. The Lords of Buffalo, the Springs of New York, the Lathrops of Auburn, the Coxes and Spencers of Brooklyn, the Gannets and Sharps of Boston, the Deweys of Washington, and other great religious lights of the land have, in utter denial of the authority of Him by whom they professed to be called to the ministry, deliberately taught us, against the example or the Hebrews and against the remonstrance of the Apostles, they teach that we ought to obey man’s law before the law of God. My spirit wearies of such blasphemy; and how such men can be supported, as the “standing types and representatives of Jesus Christ,” is a mystery which I leave others to penetrate. In speaking of the American church, however, let it be distinctly understood that I mean the great mass of the religious organizations of our land. There are exceptions, and I thank God that there are. Noble men may be found, scattered all over these Northern States, of whom Henry Ward Beecher of Brooklyn, Samuel J. May of Syracuse, and my esteemed friend (Rev. R. R. Raymond) on the platform, are shining examples; and let me say further, that upon these men lies the duty to inspire our ranks with high religious faith and zeal, and to cheer us on in the great mission of the slave’s redemption from his chains. One is struck with the difference between the attitude of the American church towards the anti-slavery movement, and that occupied by the churches in England towards a similar movement in that country. There, the church, true to its mission of ameliorating, elevating, and improving the condition of mankind, came forward promptly, bound up the wounds of the West Indian slave, and restored him to his liberty. There, the question of emancipation was a high religious question. It was demanded, in the name of humanity, and according to the law of the living God. The Sharps, the Clarksons, the Wilberforces, the Buxtons, and Burchells and the Knibbs, were alike famous for their piety, and for their philanthropy. The anti-slavery movement there was not an anti-church movement, for the reason that the church took its full share in prosecuting that movement: and the anti-slavery movement in this country will cease to be an anti-church movement, when the church of this country shall assume a favorable, instead of a hostile position towards that movement. Americans! your republican politics, not less than your republican religion, are flagrantly inconsistent. You boast of your love of liberty, your superior civilization, and your pure Christianity, while the whole political power of the nation (as embodied in the two great political parties), is solemnly pledged to support and perpetuate the enslavement of three millions of your countrymen. You hurl your anathemas at the crowned headed tyrants of Russia and Austria, and pride yourselves on your Democratic institutions, while you yourselves consent to be the mere tools and body-guards of the tyrants of Virginia and Carolina. You invite to your shores fugitives of oppression from abroad, honor them with banquets, greet them with ovations, cheer them, toast them, salute them, protect them, and pour out your money to them like water; but the fugitives from your own land you advertise, hunt, arrest, shoot and kill. You glory in your refinement and your universal education yet you maintain a system as barbarous and dreadful as ever stained the character of a nation — a system begun in avarice, supported in pride, and perpetuated in cruelty. You shed tears over fallen Hungary, and make the sad story of her wrongs the theme of your poets, statesmen and orators, till your gallant sons are ready to fly to arms to vindicate her cause against her oppressors; but, in regard to the ten thousand wrongs of the American slave, you would enforce the strictest silence, and would hail him as an enemy of the nation who dares to make those wrongs the subject of public discourse! You are all on fire at the mention of liberty for France or for Ireland; but are as cold as an iceberg at the thought of liberty for the enslaved of America. You discourse eloquently on the dignity of labor; yet, you sustain a system which, in its very essence, casts a stigma upon labor. You can bare your bosom to the storm of British artillery to throw off a threepenny tax on tea; and yet wring the last hard-earned farthing from the grasp of the black laborers of your country. You profess to believe “that, of one blood, God made all nations of men to dwell on the face of all the earth,” and hath commanded all men, everywhere to love one another; yet you notoriously hate, (and glory in your hatred), all men whose skins are not colored like your own. You declare, before the world, and are understood by the world to declare, that you “hold these truths to be self evident, that all men are created equal; and are endowed by their Creator with certain inalienable rights; and that, among these are, life, liberty, and the pursuit of happiness;” and yet, you hold securely, in a bondage which, according to your own Thomas Jefferson, “is worse than ages of that which your fathers rose in rebellion to oppose,” a seventh part of the inhabitants of your country. Fellow-citizens! I will not enlarge further on your national inconsistencies. The existence of slavery in this country brands your republicanism as a sham, your humanity as a base pretence, and your Christianity as a lie. It destroys your moral power abroad; it corrupts your politicians at home. It saps the foundation of religion; it makes your name a hissing, and a bye-word to a mocking earth. It is the antagonistic force in your government, the only thing that seriously disturbs and endangers your Union. It fetters your progress; it is the enemy of improvement, the deadly foe of education; it fosters pride; it breeds insolence; it promotes vice; it shelters crime; it is a curse to the earth that supports it; and yet, you cling to it, as if it were the sheet anchor of all your hopes. Oh! be warned! be warned! a horrible reptile is coiled up in your nation’s bosom; the venomous creature is nursing at the tender breast of your youthful republic; for the love of God, tear away, and fling from you the hideous monster, and let the weight of twenty millions crush and destroy it forever! But it is answered in reply to all this, that precisely what I have now denounced is, in fact, guaranteed and sanctioned by the Constitution of the United States; that the right to hold and to hunt slaves is a part of that Constitution framed by the illustrious Fathers of this Republic. Then, I dare to affirm, notwithstanding all I have said before, your fathers stooped, basely stooped To palter with us in a double sense: And keep the word of promise to the ear, But break it to the heart. And instead of being the honest men I have before declared them to be, they were the veriest imposters that ever practiced on mankind. This is the inevitable conclusion, and from it there is no escape. But I differ from those who charge this baseness on the framers of the Constitution of the United States. It is a slander upon their memory, at least, so I believe. There is not time now to argue the constitutional question at length — nor have I the ability to discuss it as it ought to be discussed. The subject has been handled with masterly power by Lysander Spooner, Esq., by William Goodell, by Samuel E. Sewall, Esq., and last, though not least, by Gerritt Smith, Esq. These gentlemen have, as I think, fully and clearly vindicated the Constitution from any design to support slavery for an hour. Fellow-citizens! there is no matter in respect to which, the people of the North have allowed themselves to be so ruinously imposed upon, as that of the pro-slavery character of the Constitution. In that instrument I hold there is neither warrant, license, nor sanction of the hateful thing; but, interpreted as it ought to be interpreted, the Constitution is a GLORIOUS LIBERTY DOCUMENT. Read its preamble, consider its purposes. Is slavery among them? Is it at the gateway? or is it in the temple? It is neither. While I do not intend to argue this question on the present occasion, let me ask, if it be not somewhat singular that, if the Constitution were intended to be, by its framers and adopters, a slave-holding instrument, why neither slavery, slaveholding, nor slave can anywhere be found in it. What would be thought of an instrument, drawn up, legally drawn up, for the purpose of entitling the city of Rochester to a track of land, in which no mention of land was made? Now, there are certain rules of interpretation, for the proper understanding of all legal instruments. These rules are well established. They are plain, common-sense rules, such as you and I, and all of us, can understand and apply, without having passed years in the study of law. I scout the idea that the question of the constitutionality or unconstitutionality of slavery is not a question for the people. I hold that every American citizen has a right to form an opinion of the constitution, and to propagate that opinion, and to use all honorable means to make his opinion the prevailing one. Without this right, the liberty of an American citizen would be as insecure as that of a Frenchman. Ex-Vice-President Dallas tells us that the Constitution is an object to which no American mind can be too attentive, and no American heart too devoted. He further says, the Constitution, in its words, is plain and intelligible, and is meant for the home-bred, unsophisticated understandings of our fellow-citizens. Senator Berrien tell us that the Constitution is the fundamental law, that which controls all others. The charter of our liberties, which every citizen has a personal interest in understanding thoroughly. The testimony of Senator Breese, Lewis Cass, and many others that might be named, who are everywhere esteemed as sound lawyers, so regard the constitution. I take it, therefore, that it is not presumption in a private citizen to form an opinion of that instrument. Now, take the Constitution according to its plain reading, and I defy the presentation of a single pro-slavery clause in it. On the other hand it will be found to contain principles and purposes, entirely hostile to the existence of slavery. I have detained my audience entirely too long already. At some future period I will gladly avail myself of an opportunity to give this subject a full and fair discussion. Allow me to say, in conclusion, notwithstanding the dark picture I have this day presented of the state of the nation, I do not despair of this country. There are forces in operation, which must inevitably work the downfall of slavery. “The arm of the Lord is not shortened,” and the doom of slavery is certain. I, therefore, leave off where I began, with hope. While drawing encouragement from the Declaration of Independence, the great principles it contains, and the genius of American Institutions, my spirit is also cheered by the obvious tendencies of the age. Nations do not now stand in the same relation to each other that they did ages ago. No nation can now shut itself up from the surrounding world, and trot round in the same old path of its fathers without interference. The time was when such could be done. Long established customs of hurtful character could formerly fence themselves in, and do their evil work with social impunity. Knowledge was then confined and enjoyed by the privileged few, and the multitude walked on in mental darkness. But a change has now come over the affairs of mankind. Walled cities and empires have become unfashionable. The arm of commerce has borne away the gates of the strong city. Intelligence is penetrating the darkest corners of the globe. It makes its pathway over and under the sea, as well as on the earth. Wind, steam, and lightning are its chartered agents. Oceans no longer divide, but link nations together. From Boston to London is now a holiday excursion. Space is comparatively annihilated. Thoughts expressed on one side of the Atlantic, are distinctly heard on the other. The far off and almost fabulous Pacific rolls in grandeur at our feet. The Celestial Empire, the mystery of ages, is being solved. The fiat of the Almighty, “Let there be Light,” has not yet spent its force. No abuse, no outrage whether in taste, sport or avarice, can now hide itself from the all-pervading light. The iron shoe, and crippled foot of China must be seen, in contrast with nature. Africa must rise and put on her yet unwoven garment. “Ethiopia shall stretch out her hand unto God.” In the fervent aspirations of William Lloyd Garrison, I say, and let every heart join in saying it: God speed the year of jubilee The wide world o’er When from their galling chains set free, Th’ oppress’d shall vilely bend the knee, And wear the yoke of tyranny Like brutes no more. That year will come, and freedom’s reign, To man his plundered fights again Restore. God speed the day when human blood Shall cease to flow! In every clime be understood, The claims of human brotherhood, And each return for evil, good, Not blow for blow; That day will come all feuds to end. And change into a faithful friend Each foe. God speed the hour, the glorious hour, When none on earth Shall exercise a lordly power, Nor in a tyrant’s presence cower; But all to manhood’s stature tower, By equal birth! That hour will come, to each, to all, And from his prison-house, the thrall Go forth. Until that year, day, hour, arrive, With head, and heart, and hand I’ll strive, To break the rod, and rend the gyve, The spoiler of his prey deprive — So witness Heaven! And never from my chosen post, Whate’er the peril or the cost, Be driven. Source: Frederick Douglass: Selected Speeches and Writings, ed. Philip S. Foner (Chicago: Lawrence Hill, 1999), 188-206.