A William & Mary si riscopre una scuola per bambini neri liberi e schiavizzati

A William & Mary si riscopre una scuola per bambini neri liberi e schiavizzati

È passato più di un decennio da quando accademici e ricercatori hanno iniziato a dare un'occhiata più da vicino a un vecchio edificio piccolo e insignificante nel campus del College of William & Mary per vedere se forse aveva una storia più importante da raccontare.

Gli archivi sono stati perquisiti. Sono state studiate lettere e memorie vecchie di secoli. Sono stati effettuati scavi archeologici. L'anno scorso, un'analisi scientifica dell'intelaiatura in legno originale dell'edificio ha fissato l'anno della sua costruzione.

Con i pezzi del puzzle al loro posto, non c'erano più dubbi sull'identità dell'edificio. Sotto tutti gli strati di pittura e il rimodellamento interno e le aggiunte esterne c'era l'originale Williamsburg Bray School, una scuola per bambini neri schiavi e liberi a Williamsburg che ha operato dal 1760 al 1774. Secondo William & Mary e i funzionari della Colonial Williamsburg Foundation, 'probabilmente il più antico edificio esistente negli Stati Uniti dedicato all'educazione dei bambini neri.'

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In effetti, l'edificio del campus senza pretese ha una storia molto più importante da raccontare, una storia di educazione americana, razzismo, religione, persecuzione e perseveranza. E una storia degli oltre 400 studenti neri a cui è stato insegnato durante l'esistenza della scuola. Ora, 261 anni dopo la sua costruzione, William & Mary e la Colonial Williamsburg Foundation dovrebbero annunciare giovedì i piani per portare alla ribalta la sua storia dimenticata e riconnettersi con voci che erano state messe a tacere per secoli.

'Il fatto che questo edificio dedicato all'educazione dei bambini afroamericani abbia superato gli ultimi due secoli e mezzo è miracoloso', ha dichiarato in un'intervista Ronald L. Hurst, vicepresidente della fondazione per le risorse storiche. 'Ed è un'opportunità per noi di parlare di un altro intero segmento della società al tempo della guerra rivoluzionaria che è stato più difficile da interpretare perché i loro spazi spesso non sono ancora in piedi'.

La Williamsburg Bray School Initiative, una joint venture dell'università e della fondazione, utilizzerà il sito come 'punto focale per la ricerca, la borsa di studio e il dialogo sulla complicata storia di razza, religione e istruzione a Williamsburg e in America', hanno annunciato le istituzioni. in una dichiarazione. Il governatore della Virginia Ralph Northam (D) è programmato per parlare a un evento a Colonial Williamsburg per commemorare la storia e la riscoperta della Bray School giovedì pomeriggio. Una sovvenzione di $ 400.000 dalla Gladys e dalla Franklin Clark Foundation contribuirà a finanziare il progetto.

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Presto inizieranno i lavori per preparare l'edificio, che un tempo era anche noto come Dudley Digges House, per il suo trasferimento in una posizione vicina sui terreni di Colonial Williamsburg. Lì, i conservazionisti recupereranno l'aspetto e il design originali della scuola. Storici e interpreti svilupperanno una programmazione in modo che i visitatori possano avere una certa esperienza di come operava la scuola. Informazioni e opportunità interattive li aiuteranno a comprendere la scuola da una prospettiva moderna. Se tutto va secondo i piani, Hurst spera che entro il 2024 la scuola sarà aperta ai visitatori di Williamsburg.

Una delle sfide per presentare la scuola è farlo in un modo che celebri questo primo esempio di educazione dei neri senza indietreggiare dal motivo per cui la scuola è stata creata, ovvero convertire gli afroamericani al cristianesimo e continuare a soggiogarli.

'Cristianizzare le persone è stato usato come un modo per controllarle per assicurarsi che capissero il loro posto nella società', ha detto Jody Lynn Allen, assistente professore di storia alla William & Mary e direttore del Lemon Project della scuola, un programma che prende il nome da un uomo che era stato reso schiavo a scuola, per ricercare e riferire sull'eredità della schiavitù di William e Mary. “Lo scopo della scuola era un modo per insegnare loro e stabilire al loro interno una comprensione del loro status”.

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Ma l'istruzione è un leone difficile da domare. Ciò che gli studenti hanno portato via dalle loro lezioni potrebbe essere stato molto più di quanto previsto dagli istruttori, ha detto Allen.

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'Non puoi controllare ciò che potrebbero aver letto a casa', ha detto. “Potrebbero aver insegnato loro a leggere le storie del Nuovo Testamento sugli schiavi che obbediscono ai loro padroni. Ma se possono imparare a leggere, possono anche leggere la storia dell'Esodo».

Istruire gli studenti neri all'epoca era considerato pericoloso perché gli schiavisti temevano che avrebbero imparato a scrivere e falsificare lasciapassare che permettessero loro di viaggiare liberamente e forse anche di fuggire. Nel 19° secolo, la Virginia avrebbe essenzialmente vietato alle persone schiavizzate di apprendere.

Il codice legale dello stato affermava: 'Che tutte le riunioni o le assemblee di schiavi, o negri liberi o mulatti che si mescolano e si associano con tali schiavi in ​​qualsiasi casa o casa di riunione, ecc., di notte; o in qualsiasi scuola o scuole per insegnare loro a leggere o a scrivere, sia di giorno che di notte, con qualsiasi pretesto, sarà considerata e considerata un'assemblea illecita».

La punizione per aver infranto quella legge era fino a 20 frustate.

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Nicole Brown, attrice e studiosa coloniale di Williamsburg, negli ultimi quattro anni ha interpretato Ann Wager, la donna bianca che ha insegnato alla Williamsburg Bray School per i suoi 14 anni di esistenza. Ha affrontato il ruolo come un modo non solo per ritrarre come Wager avrebbe agito come insegnante, ma per spiegare come le nozioni profondamente radicate di superiorità bianca e colonialismo alimentassero gli sforzi per educare i neri e i nativi americani nella prima America.

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'La storia di Ann è interessante, ma idealmente è un canale per un'idea più grande, che riguarda la relazione o l'intersezionalità tra schiavitù, religione e istruzione nel nostro paese', ha detto Brown.

Brown si aspetta che con l'aggiunta della scuola a Colonial Williamsburg, ci sarà l'opportunità di vedere l'aula in azione e di far assumere alle voci e alle storie dei suoi studenti neri un ruolo più centrale nella narrazione. L'evidenza è schiacciante, ha detto Brown, che anche mentre agli studenti veniva insegnato a seguire la dottrina religiosa e a conoscere il loro posto, hanno sfruttato appieno la loro educazione per rafforzare la loro situazione.

'Nonostante questa educazione che ha fornito, di volta in volta vediamo esempi nella documentazione della fonte primaria di studenti che resistono a quella sottomissione all'inferiorità', ha detto Brown. Stavano prendendo 'l'educazione che Ann ha dato loro e si sono alzati al di sopra e al di là di quella per usare l'istruzione per dare un significato in modi che né Ann né la scuola probabilmente avrebbero mai previsto'.

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Mentre i piani per la programmazione e l'insegnamento intorno alla Bray School vanno avanti, è interessante notare che la scoperta dell'edificio originale non sarebbe mai avvenuta se non fosse stato per Terry L. Meyers, un professore di inglese alla William & Mary che era interessato alla storia.

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All'inizio degli anni 2000, Meyers venne a sapere di un edificio a Williamsburg che nel 1930 era stato spostato di un isolato nel campus del college. Mentre esplorava le ragioni del trasloco, iniziò a scoprire le connessioni tra l'edificio e la scuola Bray. Ciò lo mandò in una storica tana del coniglio dove alla fine scoprì ulteriori prove che l'edificio che era stato spostato fosse forse la scuola originale.

Meyers ha consultato gli architetti sui metodi di costruzione. Si imbatté in lettere di Benjamin Franklin alla Bray Associates in Inghilterra che raccomandavano Williamsburg come sede della scuola. (Franklin aveva visitato Williamsburg nel 1756.) Più tardi, Meyers trovò la documentazione che menzionava Adam e Fanny, due bambini schiavizzati da William e Mary che ricevettero la loro educazione alla Bray School.

Meyers ha detto di essere stato felice l'anno scorso quando ha saputo che i test scientifici avevano confermato che la struttura da tempo dimenticata era la Bray School. E non vede l'ora che arrivi il momento in cui i visitatori possano entrare nell'edificio ristrutturato.

'Penso che ci sia sempre stata nella comunità nera, solo una sete travolgente, un interesse e il desiderio di essere educati, e quindi questo fa parte di ciò che spero che le persone imparino quando visitano', ha detto. “Penso anche, essendo io stesso un insegnante, che quasi tutto l'insegnamento, tutta l'educazione sia in una certa misura sovversiva. Fa sì che le persone inizino a pensare; dà loro una sorta di indipendenza”.