Con i bambini bloccati a casa, i medici del pronto soccorso vedono casi più gravi di abusi sui minori

Con i bambini bloccati a casa, i medici del pronto soccorso vedono casi più gravi di abusi sui minori

Angela Haslett passava le sue giornate a chiedere ai bambini delle persone che li avevano feriti.

Le chiamate provenivano dalla polizia o dai servizi di protezione dell'infanzia, a volte dalle 10 alle 15 alla settimana, la maggior parte per abusi sessuali. I bambini si sedevano di fronte a lei in una stanza insonorizzata al SafeSpot Children's Advocacy Center a Fairfax, in Virginia, mentre l'intervistatore forense chiedeva a bassa voce: 'Qualcuno ha fatto qualcosa al tuo corpo che non avrebbe dovuto?'

Ultimamente, è andato tranquillo. Da quando la pandemia di coronavirus ha costretto le scuole a chiudere e le famiglie a rimanere a casa, le chiamate sono diminuite da due a cinque a settimana, con più di loro che coinvolgono bambini con ferite così visibili - un braccio rotto, una faccia malconcia - un adulto ha dovuto cercare aiuto medico.

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'Quello che mi tiene sveglio la notte', ha detto Haslett, 'sono i bambini che non vediamo'.

In tutto il paese, da California a Iowa a Massachusetts , le segnalazioni di abusi sui minori sono crollate da quando è arrivato il virus. Secondo la D.C. Child and Family Services Agency, tra metà marzo e metà aprile, nella capitale della nazione, le segnalazioni di abusi e abbandono delle hotline sono state del 62% inferiori rispetto allo stesso periodo dell'anno scorso. Le segnalazioni ai servizi di protezione dell'infanzia nel Maryland sono diminuite altrettanto e in Virginia, le segnalazioni da parte del personale scolastico sono diminuite del 94%.

I casi che emergono spesso coinvolgono bambini così gravemente feriti da finire al pronto soccorso e al reparto di terapia intensiva. In alcuni ospedali muoiono a un tasso insolitamente alto.

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I pediatri di tutto il paese lanciano l'allarme: lo stress della disoccupazione e dell'insicurezza finanziaria ha messo a dura prova i rapporti tra i bambini e coloro che si prendono cura di loro. La chiusura delle scuole e degli asili nido ha costretto i bambini ad avvicinarsi ad adulti che potrebbero non essere al sicuro.

In un mondo senza scuola, medici e avvocati dicono, nessuno è lì a guardare, a parlare, finché non è troppo tardi.

Intrappolato dentro

Il sistema americano di cattura degli abusi sui minori si basa sui bambini che si avventurano fuori dalle loro case.

Anno dopo anno, la maggior parte delle segnalazioni ai servizi di protezione dell'infanzia proviene da professionisti: agenti di polizia, avvocati, medici, chiunque entri in contatto con un bambino nell'ambito del proprio lavoro. Ma nessun gruppo riporta più degli educatori, responsabili del 21% dei 4,3 milioni di segnalazioni effettuate nel 2018, secondo i dati federali .

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Dopo 17 anni in classe, un'insegnante di quinta elementare nella Virginia del Nord ha detto di aver imparato esattamente cosa guardare: gli studenti si addormentano inspiegabilmente o rubano il cibo dei coetanei all'ora della merenda. Assenze prolungate da scuola abbinate a ragioni che hanno poco senso: fuori per una settimana, le è stato detto una volta, perché lo studente è scivolato ed è caduto. Note mediche promesse che non sono mai arrivate.

Sta cercando di rimanere in contatto con i suoi alunni di quinta elementare, tenendo lezioni di video e orari d'ufficio, telefonando e inviando e-mail. Ma l'insegnante, che ha parlato a condizione di anonimato per proteggere la privacy dei suoi studenti, sa che non basta.

È preoccupata per gli studenti che, secondo lei, stanno mostrando segni preoccupanti: ritirarsi, rifiutarsi di mostrarsi durante le video lezioni. Si preoccupa soprattutto per uno studente che ha segnalato due volte come possibile vittima di abusi quest'anno. Di recente, ha scritto una lettera a quello studente.

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'Ricorda che non importa quanto folle possa sembrare il mondo, non sei solo', ha scritto l'insegnante. 'Inviami un'e-mail se vuoi o se ne hai bisogno.'

Non ha ricevuto risposta.

Con meno occhi sui bambini, le segnalazioni di abusi sui minori precipitano nella contea di Montgomery

L'insegnante non spera che qualcun altro intervenga. Sa che mentre i professionisti come lei fanno la maggior parte delle segnalazioni, le famiglie fanno molto meno: circa il 16% delle segnalazioni di abusi effettuate nel 2018 provenivano da familiari e altre persone vicine alle vittime.

Questo perché la famiglia di solito sono gli abusatori. Nel 2018, quasi l'80% degli autori erano i genitori della vittima. Quell'anno, il Dipartimento della salute e dei servizi umani degli Stati Uniti ha stimato che 1.770 bambini sono morti per abusi e abbandono.

Con il paese bloccato, le uniche persone che vedono i bambini sono proprio le persone che hanno maggiori probabilità di abusarne, ha affermato Jeanine Harper, direttrice esecutiva di Greater Richmond SCAN (Stop Child Abuse Now).

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'Hai adulti stressati e bambini vulnerabili e pochissime uscite', ha detto Harper. 'E tu non hai occhi su di loro.'

Le poche segnalazioni che arrivano alle hotline spesso provengono dalle vittime stesse, se sono abbastanza grandi per chiamare o inviare messaggi. A marzo, per la prima volta in assoluto, la metà dei visitatori del Hotline nazionale per aggressioni sessuali erano minorenni. Tra coloro che hanno chiamato per preoccupazioni legate alla pandemia, il 79% ha affermato di vivere con il loro aggressore.

A differenza di alcuni servizi di protezione dell'infanzia e delle forze dell'ordine, che spesso si affidano a giornalisti obbligatori, il Childhelp La National Child Abuse Hotline ha registrato un aumento delle chiamate: il 31% in più di chiamate e messaggi a marzo rispetto allo stesso mese dell'anno scorso, ha affermato Michelle Fingerman, direttrice della hotline. Molti di questi messaggi sono arrivati ​​attraverso l'opzione di chat online della hotline, ha detto Fingerman, da adolescenti che non avevano accesso a un telefono, i cui telefoni sono stati portati via come punizione o che temevano di essere ascoltati.

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Un adolescente non binario ha chiamato la hotline terrorizzato che i suoi genitori li avrebbero cacciati. I genitori avevano già aggredito e minacciato di violenza in precedenza, ha detto il 17enne, secondo un supervisore della hotline che ha descritto diverse chiamate al Washington Post. Prima, quando le cose si riscaldavano, l'adolescente usciva di casa per rinfrescarsi. Con l'ordine di soggiorno a casa in vigore, non era più un'opzione.

Un altro chiamante ha riferito che il suo parente era un impiegato sanitario a New York City, che lavorava su turni più lunghi del solito. Con le scuole e gli asili nido chiusi, la parente ha lasciato i suoi due figli piccoli con un fidanzato 'che non ha avuto molta pazienza e tolleranza con i bambini', ha detto Fingerman. Quando è tornata a casa dal lavoro un giorno, il suo bambino di 5 anni ha avuto un occhio nero.

'L'atto finale'

Era metà marzo, ancora le prime fasi della pandemia, quando i medici di Cook Children hanno iniziato a notare il picco. Quella settimana, sei bambini erano stati ricoverati all'ospedale di Fort Worth con segni di gravi abusi fisici.

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Due dei bambini sono morti lo stesso giorno. L'ospedale vedrebbe in genere da quattro a sei morti all'anno per abusi sui minori.

Jamye Coffman, direttore medico del Center for Prevention of Child Abuse and Neglect dell'ospedale, non è stato del tutto sorpreso dai numeri; durante la recessione del 2008, l'ospedale aveva visto la principale causa di morte nei bambini passare da incidenti stradali a trauma cranico abusivo. Ma la gravità di questi nuovi casi la turbava.

Nelle settimane successive, altri tre bambini sono stati ricoverati in ospedale per gravi abusi fisici e un bambino di 3 anni ragazzo morto a Pasqua mattina dopo aver subito un trauma cranico. Viveva con amici di famiglia in quel momento. La sua morte è stata dichiarata omicidio.

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'Non voglio più vederne altri sulla mia scrivania', ha detto Coffman. 'È così insolito, ei bambini che sono morti sono stati terribilmente maltrattati'.

Un modello simile è emerso negli ospedali di tutto il paese. Leigh Vinocur, portavoce dell'American College of Emergency Physicians, ha affermato che i medici a livello nazionale hanno riferito di aver curato lesioni più gravi in ​​una settimana di quelle che sono abituate a vedere in un mese.

Nella contea di Fairfax, una ragazza è arrivata al pronto soccorso questo mese con un braccio così gravemente rotto che ha richiesto un intervento chirurgico. Con i bambini e gli adulti bloccati a casa, il padre era diventato frustrato dai livelli di rumore, ha affermato William E. Hauda, ​​direttore medico dell'Inova Ewing Forensic Assessment and Consultation Team.

Il padre, che è stato poi arrestato, ha gettato la ragazza di lato, facendola cadere dalle scale, ha detto Hauda.

'Questo è uno con cui posso parlare', ha detto Hauda, ​​'perché non ne abbiamo visti molti'.

In un ospedale di Jacksonville, in Florida, più del doppio del solito numero di bambini è stato ricoverato per abusi sui minori nell'ultimo mese, tutti con fratture e quasi tutti con trauma cranico. Un bambino è morto.

Al Children's National Hospital del distretto, il numero complessivo di bambini segnalati con problemi di abuso sui minori è diminuito. Ma i casi in arrivo sono più gravi del solito: dal 15 marzo al 20 aprile dello scorso anno, circa il 50 percento dei bambini ha avuto lesioni abbastanza gravi da essere ricoverati in ospedale. Quest'anno, l'86 per cento lo ha fatto. Nello stesso periodo dell'anno scorso, circa il 34% dei bambini ha avuto traumi cranici, fratture o lesioni in più aree del corpo. Quest'anno, quel numero è balzato al 71 percento. L'anno scorso, il 3% dei bambini segnalati per abusi sui minori è morto. Quest'anno è morto il 10 per cento.

'Le persone stanno aspettando che questi bambini smettano di respirare o qualcosa di estremamente serio prima di entrare nei dipartimenti di emergenza', ha detto Vinocur. “Quando ci sono più segnalazioni, possiamo raccogliere lesioni più lievi. Ora contiamo sui genitori che hanno ferito il loro bambino per portarli dentro”.

'I numeri sono bassi finché non è tuo figlio': il coronavirus può essere mortale anche per i bambini.

I casi non comportano sempre abusi intenzionali, ha detto. Molte lesioni sono il risultato di negligenza, inclusi incidenti che coinvolgono armi da fuoco, farmaci o articoli per la pulizia della casa tossici.

'Non so se è lo stress, i problemi inerenti ai sistemi di assistenza sociale, non lo so in questo momento', ha detto Coffman, il medico di Fort Worth. “Questa è la parte che è così frustrante. Continuo a provare a rivedere questi casi per trovare il filo conduttore'.

Uno schema insolito si è distinto per Coffman. La maggior parte delle morti in ospedale per abusi sui minori negli ultimi anni aveva coinvolto neonati. Ma i tre decessi recenti erano tutti bambini in età prescolare.

“È più difficile uccidere i bambini più grandi. Ci vuole più forza', ha detto Coffman. “In cosa vivevano questi bambini prima di questo? Cosa hanno dovuto sopportare prima dell'atto finale che li ha portati al nostro ospedale?

Alla ricerca di segni

Educatori, psicologi e assistenti sociali preoccupati si rivolgono a strumenti online - chiamate, messaggi, videoconferenze - per raggiungere le famiglie che servono.

Lo sforzo è complicato perché alcune delle famiglie più vulnerabili non hanno computer o accesso a Internet. Anche se riescono a contattare gli studenti al telefono, alcune conversazioni sembrano impossibili: come si fa a chiedere a un bambino degli abusi quando il loro aggressore potrebbe trovarsi proprio dietro di loro o ascoltare nella stanza accanto?

L'insegnante di prima media Lee Duhé è tra coloro che cercano una via.

Duhé, un'insegnante di lunga data nelle scuole pubbliche della contea di Fairfax della Virginia settentrionale, uno dei più grandi sistemi della nazione, ha recentemente aggiunto una funzione speciale alle sue lezioni online. Mentre gli studenti fanno clic sui suoi powerpoint, un prompt pop-up chiede loro di registrare come si sentono su una scala mobile: dal rosso (pessimo) all'arancione al giallo al blu (perfetto).

“Quella risposta è stata inviata direttamente a me; i loro genitori e tutori non possono vederlo ', ha detto Duhé. 'Sappiamo che sono in casa, forse con qualcuno che... beh, non vogliamo metterli in ulteriori guai'.

Nelle scuole pubbliche di Danville, gli educatori approfittano dei pochi scorci dei bambini che hanno ancora. Il sistema scolastico sta consegnando i pasti in autobus ai suoi quasi 6.000 studenti nelle zone rurali della Virginia meridionale, dove 1 famiglia su 4 vive al di sotto della soglia di povertà. In quei viaggi, ha detto il direttore dei servizi di supporto agli studenti Robin Owens, il personale addetto alla nutrizione si assicura di 'coinvolgere le famiglie' il più possibile e cerca di scorgere i bambini.

Il sistema scolastico ha anche inviato risorse per la prevenzione degli abusi sui minori ai presidi e ai consulenti scolastici, ha affermato Owens, incluso un opuscolo in 12 fasi che i membri dello staff di Danville sono stati invitati a distribuire ai genitori. L'opuscolo elenca una dozzina di alternative per scagliarsi contro i bambini che si comportano in modo inappropriato: spruzzarsi acqua fredda sul viso. Abbraccia un cuscino.

'Chiudi gli occhi', si legge, 'e immagina di ascoltare ciò che tuo figlio sta per sentire'.

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Per gli insegnanti che riescono a identificare i bambini a rischio e riescono a raggiungerli, le domande si moltiplicano, soprattutto quando si tratta degli studenti più piccoli.

Ann Abell è una coordinatrice clinica di un programma prescolare a Richmond, al servizio di bambini che hanno subito traumi. Ha testato la terapia del gioco virtuale come un modo per far aprire i bambini in età prescolare.

Seduta davanti a un laptop a casa sua, con i giocattoli sparsi su un tavolo e altro in una scatola ai suoi piedi, Abell offre opzioni al bambino che guarda dall'altra parte della chiamata Zoom. Magna-Tiles, o forse Play-Doh? Bolle che soffiano? Che ne dici di una statuetta di Superman?

'Superman è arrabbiato?' lei chiederà. 'Qualcuno ha fatto qualcosa che lo ha turbato?'

All'inizio è stato imbarazzante, ma i bambini si stanno abituando alla telecamera, ha detto Abell. È un sollievo, ha detto, perché teme di dover continuare a farlo per un po'.

Sebbene alcuni stati si stiano muovendo per riaprire le loro economie, le misure di allontanamento sociale potrebbero tenere molti studenti confinati nelle loro case per tutta l'estate. Le scuole sono sotto pressione per riaprire in autunno, ma potrebbero accettare solo bambini a turni, il che significa che gli studenti rimarranno ancora bloccati a casa per lunghi periodi di tempo inosservati.

I centri di difesa dei bambini, consapevoli di queste possibilità, affermano di prevedere un diluvio di nuovi casi di abuso in autunno. Alcuni sostenitori temono di non essere preparati.

Gli avvocati del Distretto e della Virginia stanno chiedendo alle scuole di assumere più psicologi, assistenti sociali e consulenti per aiutare i bambini traumatizzati a riadattarsi e riprendersi una volta tornati a scuola. I bilanci statali e locali sono affamati dal virus, che potrebbe lasciare alcuni distretti scolastici e altri cani da guardia cruciali a dover affrontare tagli.

Molti centri di difesa dei bambini, che fornire supporto per famiglie e bambini mentre i casi di abuso si muovono attraverso il sistema giudiziario, sono stati costretti ad annullare alcuni dei loro più grandi eventi di raccolta fondi dell'anno ad aprile, che è il mese di sensibilizzazione sugli abusi sui minori. La National Children's Alliance stima che la perdita totale di fondi nel campo della difesa dei minori ammonterà a circa $ 87,7 milioni. Il direttore esecutivo del gruppo, Teresa Huizar, ha affermato di temere che le ricadute economiche della pandemia costringeranno alcuni centri di advocacy a chiudere i battenti “in un momento in cui i bambini maltrattati avranno più bisogno di loro”.

Haslett, l'intervistatore forense a Fairfax, continua a incontrare i bambini di persona, con la massima attenzione possibile. Sa che non può controllare quando o come riapriranno le scuole, o quali bambini abusati passeranno inosservati fino ad allora.

Ma una mattina recente, l'ultima volta che avrebbe intervistato un bambino per quasi due settimane, poteva controllare il tono della sua voce e lo sguardo nei suoi occhi mentre faceva strada verso la stanza con le comode sedie.

Ha affrontato il bambino di fronte a lei e ha fatto la sua prima domanda.